логотип сайта  www.goldbiblioteca.ru
Loading

Скачать бесплатно

Читать онлайн Бакстер Стивен. По ту сторону времени

 

Навигация


Ссылки на книги и материалы предоставлены для ознакомления, с последующим обязательным удалением, авторские права на книги принадлежат исключительно авторам книг












































Яндекс цитирования

 



Стивен Бакстер
ПО ТУ СТОРОНУ ВРЕМЕНИ



Моей племяннице, Джессике Бург



1

Флиттер взвился над покоренной Землей, словно вышвырнутый с планеты
камень. Маленький цилиндрический аппарат, кувыркаясь над голубым шаром,
медленно набирал высоту.
Язофта Парца спешно вызвали на орбиту для встречи с Правителем Земли
Кваксом. По привычке, приобретенной за годы службы в дипломатическом
ведомстве, он рылся в памяти, докапываясь до истинного повода этого столь
неожиданного вызова. Должно быть, суматоха связана с обнаруженным
Туннелем. Его появление разъярило Квакса, как красная тряпка быка.
И все-таки почему вызвали именно его и именно сейчас? Что еще
случилось? Парц невольно любовался отраженным светом Земли, который
пробивался сквозь маленькие иллюминаторы его одиночного флиттера и
прозрачными лучиками рассекал пыльный атмосферный слой. Как всегда, от
яркой голубизны планеты у него перехватило дыхание. Два столетия Оккупации
Земли Кваксом оставили на ней немного следов, заметных из космоса; по
крайней мере намного меньше, чем оставило само человечество, постепенно,
но бессистемно создававшее промышленную цивилизацию. Зато ядовито-зеленым
цветом били в глаза планктонные фермы, разведенные Кваксом по всем морям и
континентам. И уж совсем нестерпимо сверкали разбросанные по поверхности
Земли стеклянные пятна - итоги недолгой и бесславной борьбы человечества с
Кваксом.
В который раз открывались Парцу из космоса эти зеркальные пейзажи? Но
снова и снова в нем оживали юношеские чувства, испытанные при первом
знакомстве с руинами сожженных городов. Неподкупны были тогда его
ненависть и непримиримость, растаявшие в последующей жизни, полной
компромиссов. Конечно, ему приходится работать внутри системы; ему удалось
даже сделать карьеру на дипломатической службе, ненавидимой всеми и им
самим тоже. Он работал посредником между людьми и Кваксом. Но главной,
скрытой от всех целью его существования было, как он верил долгие годы,
освобождение землян от жестокого ига.
"Ну так что же, Язофт? - спросил он себя. - Где теперь твои благие
намерения?. Куда подевались?"
Иногда он боялся, что утратил даже способность чувствовать
по-прежнему. Даже ярость его при виде городов-шрамов поблекла, и взгляд на
них теперь служил лишь удобным поводом взгрустнуть об ушедшей молодости.
Или обвинить Квакса в собственной дряхлости. Ведь это Кваксу чем-то
помешала гордость землян - технология "Антистарость". Хотя Парц не
представлял себе, что должны испытывать существа, подвергшие себя
обработке "Антистаростью". О чем может сожалеть вечно юный?
Прозрачная мелодия, внезапно зазвучавшая на борту флиттера, напомнила
Парцу, что до встречи с флотом Сплайнов осталось меньше пяти минут. Парц
поудобнее уселся в кресле, тихонько застонав от колющей боли в мышцах,
пока сенсорные подушки принимали форму его спины, и закрыл глаза.
Расправил костлявые пальцы, лежавшие на маленьком портфеле, и попытался
сосредоточиться на предстоящей встрече с Правителем. Судя по всему
предстоит сложный разговор - но когда эти встречи были простыми? Парцу
необходимо любой ценой успокоить Правителя, убедить его не принимать
крутых мер из-за инцидента с Туннелем и не ужесточать (в который уже раз!)
Оккупационный режим.
Огромный флагман Правителя надвинулся и заслонил от Парца Землю.
Флиттер казался перед ним букашкой перед слоном. Схожесть корабля с
огромным животным усиливалась благодаря тому, что его корпус - неровная
сфера без внешних приборов - был сделан не из металла и не из пластика.
Корабль покрывала шкура - сморщенная, как продубленная зноем шкура старого
слона. Сквозь конусообразные глазки хищно сверкали внутренние оружейные
комплексы и сенсоры. В одном из углублений Парц увидел вращающийся, мутно
поблескивающий шар трех с лишним метров в диаметре, поразительно
напоминающий человеческий глаз, - яркое доказательство мощи эволюционной
конвергенции. Парц отметил, что машинально отвернулся от пристального
взгляда шара. Как и все органы чувств Сплайна, глаз мог выдерживать
суровые условия космического перелета - в том числе неприятнейший эффект
сдвига перспективы в гиперпространстве, - сохраняя способность
обеспечивать потребности пассажиров корабля в визуальном сканировании.
Сплайн был способен и на самостоятельные чувства и желания. По собственной
ли воле или по приказу разглядывал он сейчас Парца? Неизвестно.
Парц придвинулся ближе к иллюминатору. Из-за мясистой поверхности
Сплайна показался кусочек голубой, милой Земли. Выше голубого серпика
вдалеке поднялся другой военный корабль, чья толстая шкура щетинилась
орудийными платформами, большинство которых было направлено на Парца,
предупреждая его возможные действия. Неадекватность предосторожности
рассмешила Парца. Он показал Сплайну язык и выставил костлявый кулак. А
затем разглядел за военным кораблем еще один Сплайн, казавшийся
розовато-коричневой точной. И еще один, накручивающий витки по орбите...
Как толстые, мясистые луны, всесильный вражеский флот окружал Землю.
Парц принадлежал к той крошечной группе людей, которой после введения
Оккупационного режима позволялось покидать планету. К той группе
избранных, которая могла непосредственно контактировать с флотом Квакса
прямо на орбите. Сами же люди впервые вышли в космос два с половиной
тысячелетия тому назад - оптимистичные, цветущие, полные надежд... - по
крайней мере так верилось Язофту. Затем случился первый контакт с
внеземным разумом - коллективно мыслящим существом, известным как Сквим. И
все радужные надежды улетучились.
Человечество потерпело поражение. Первая Оккупация планеты открыла
скорбный счет.
Но Сквим все-таки был уничтожен. Люди вновь устремились в космос. И
тут Квакс заприметил космический корабль землян...
Сначала в отношениях царило полное взаимопонимание. С Кваксом
устанавливались торговые связи, обсуждались возможности культурного
сотрудничества. Но эта идиллия продолжалась недолго. Едва Квакс осознал,
насколько слабы и наивны земляне, его военные корабли отправились в поход.
Однако краткий период знакомства позволил землянам многое узнать и о
Кваксе и о его среде обитания. Например, о том, что Сплайн-аппараты ведут
свой род от огромных подводных чудовищ с многосуставчатыми конечностями,
бороздивших глубины океана гигантской планеты. Сплайны разработали
методику космических полетов, позволявшую им медленно, в течение многих
тысячелетий, дрейфовать от звезды к звезде.
А затем, возможно, много миллионов лет назад. Сплайны приняли
стратегическое решение. Они перестроили самих себя. Сплайны создали
сверхпрочную органическую оболочку, заново сформировали внутренние органы
- и превратились в живые космические корабли. Пищей им служили громадные
разреженные облака межзвездного газа. Сплайны стали галактическими
транспортировщиками, которых нанимали для внутригалактических перелетов
всевозможные цивилизации из самых глухих закоулков Вселенной. Парц всегда
считал, что это не самая плохая стратегия выживания расы в условиях
космоса. Сплайнам наверняка приходилось работать далеко за пределами того
пространственного континуума, который успело исследовать человечество до
Оккупации Кваксом, и даже далеко за пределами зоны операций Квакса, в
которую, на свое несчастье, попала крошечная пылинка - наша Солнечная
система.
"Однажды Квакс уйдет, - размышлял Парц. - Возможно, он будет побежден
человечеством, возможно, и нет. В любом случае впереди у Сплайнов - работа
под владычеством новой расы, доставка новых посланий и материалов от
звезды к звезде. Наверняка и новые войны на уничтожение. И везде будут
участвовать Сплайны, космические корабли. И крупнейшие живые существа во
Вселенной, за исключением разве что невообразимых подводных созданий с
системы КсиЛи. Они будут по-прежнему плавать между звездами, незаметные и
неуязвимые".
Потрескавшийся пластик коммуникационного иллюминатора засверкал
переливчатым рубиновым светом в лучах направленного на него со Сплайна
лазера. Вмонтированный в панель управления блок-переводчик ожил. Парц
невольно вздрогнул, услышав высокий женский голос, каким заговорил с ним
Квакс.
- Представитель Парц, ваше тело неправильно размещено в кресле. Вы не
больны?
Парц ухмыльнулся. Хорошее начало!
Вопрос о самочувствии - редкое и почетное отличие. Парц заслужил его
долгой и безупречной службой.
- Спина болит. Правитель, - скромно, но с достоинством сообщил он. -
Прошу простить меня. Я в состоянии исполнять свои обязанности.
- Хотелось бы надеяться. Почему вы не пройдете ремонтно -
восстановительные процедуры?
Парц попытался ответить подипломатичнее. Но мысли о собственном
возрасте отвлекли его. Ему исполнилось семьдесят. Люди, жившие до
нашествия Квакса, в этом возрасте только вступали в пору расцвета. Их тела
были упругими и обновленными, переструктурированный мозг обладал
младенческой свежестью восприятия и молниеносной реакцией мощнейших
киберов. Но для нового поколения технология "Антистарость" оказалась
недоступной. Очевидно, запрет на нее был вызван желанием Квакса методично
извести все население Земли. Когда-то Парца больше всего бесил именно этот
запрет Правителя. Ну ладно, он ничем не выдаст обуревающих его чувств - но
никогда не простит ему старческие немощи своего тела, впрочем, как и все
другие беды, которые Квакс так щедро обрушил на человечество.
- Спасибо за заботу. Правитель, - энергично ответил Парц. - Моя спина
делу не помеха. - И перевел сам себя: - Этот параметр не нарушает моих
функциональных возможностей.
Квакс слегка задумался.
- Мне кажется, что режим вашего функционирования нарушен.
- Что поделать, мы стареем; люди ведь не вечны, - проговорил Парц,
сочтя нужным добавить: - И слава Богу. - "Утешение, свойственное его
возрасту", - подумал он устало.
- Хорошо, - в подчеркнуто вежливом тоне звучала легкая ирония, -
давайте продолжим нашу беседу, пока ваше тело не разрушится полностью и
окончательно. Туннель! Сейчас объект находится внутри местного кометного
гало.
- Да, в Облаке Оорта. От Солнца приблизительно на расстоянии трети
светового года.
Парц замолчал, ожидая от Квакса объяснений причины вызова на орбиту.
Не дождавшись, он достал из портфеля папки с документацией и собрался
приступить к отчету.
- Это древний артефакт [артефакт - созданное, сотворенное человеком],
созданный людьми, - внезапно вмешался Квакс.
- Да. - Парц восстановил изображение на своем экране - светящиеся
каркасы на оранжево-красном фоне - и нажал кнопку связи с Правителем. -
Это туннельный терминал, стартовавший с орбиты Юпитера примерно тысячу
пятьсот лет назад. Операция была широко известна как программа
"Интерфейс". - Он коснулся пальцем изображения, указывая налетали. -
Система состояла из двух одинаковых каркасов кубической формы, со стороной
примерно шесть километров. Они были необходимы для постоянного поддержания
в открытом состоянии пространственно-временного Туннеля. - Парц рассеянно
посмотрел вверх.
На какой детали изображения задержит внимание Квакс? Это позволит
понять, что же именно столь взволновало его в древнем проекте.
- Правитель, вас интересует принцип действия? Туннель позволяет
мгновенно перемещаться из одной пространственно-временной точки в
другую...
- Продолжайте.
Парц кивнул.
- Один из терминалов был оставлен на орбите Юпитера, в то время как
другой с околосветовой скоростью отправился к центру Галактики.
- Почему именно туда?
- Направление не играло особой роли, - пожал плечами Парц. - Главным
было доставить один из концов Туннеля на возможно большее расстояние от
Земли, а затем возвратить его.
Из панели управления послышалась мягкая, похожая на перезвон мелодия.
На экране транслятора появились изображения, которыми заинтересовался
Квакс: кубические порталы под различными углами, длинные ряды
релятивистских уравнений...
Ажурная конструкция каркаса сама по себе была произведением
искусства, редкой драгоценностью на фоне пятнисто-полосатого диска
Юпитера.
- Из чего сконструирован портал? - поинтересовался Квакс.
- Из антиэнергичных материалов, - пояснял Парц.
- То есть?
- Это человеческий термин, - поспешно сказал Язофт. - Вещество с
особыми, экзотическими свойствами, позволяющими поддерживать Туннель в
открытом состоянии. Технология производства этого вещества была
разработана человеком по имени Майкл Пул.
- Вам, очевидно, известно, что когда человечество вступило в тесные
экономические отношения с Кваксом, второй, стационарный, терминал на
орбите Юпитера был уничтожен, - сказал Квакс.
- Да, вы потребовали уничтожить все, непонятное вам, - подтвердил
Парц.
- Если функциональное повреждение тела ухудшает вашу
сообразительность, мы можем продолжить беседу позднее, - сообщил Квакс
после некоторой паузы.
- Разрешите продолжить, - возразил Парц. - Менее чем через полторы
тысячи лет другой конец Туннеля должен возвратиться в Солнечную систему.
Его буксирует транспортный тягач "Качи", созданный человечеством в далекой
древности. Мы предполагаем, что он пилотируется тем же поколением экипажа,
которое находилось на борту во время старта.
- Почему они возвращаются?
- Это было целью экспедиции. Взгляните. - Парц выложил из портфеля
новые кипы документов. - Возвращение было запланировано именно на эту
эпоху Возвращаясь сейчас, они просто выполняют полетное задание.
- Очевидно, что после разрушения второго, стационарного, терминала
Туннель прекратил существование, - сказал Квакс. - Таким образом, мы можем
предположить, что этот визит из межзвездного пространства не носит
характера угрозы. Ваша оценка, Парц?
- По-видимому, вы правы.
- Здесь нет ошибки?
- Я не физик, но предполагаю, что уничтожение второго терминала
должно было привести к уничтожению всего Туннеля. А первый терминал
превратился в _м_а_ш_и_н_у _в_р_е_м_е_н_и_.
Полной информации о прибывающем каркасе не было. Сфотографированный
через телескоп, прошедший компьютерную обработку, он виделся резко и ярко,
но без мелких деталей. Парц молча смотрел на изображение.
- Итак, вы утверждаете, что это машина времени? - переспросил
Правитель. - И мы сейчас наблюдаем появление канала, связывающего нас с
человечеством полуторатысячелетней давности?
- Да. По-видимому, это так.
Неужели это реальность, и за расколотым пространством находится
Солнечная система, свободная от тирании Квакса? Система, населенная
свободными, смелыми, бессмертными людьми, достаточно мужественными, чтобы
осуществить такой дерзкий проект, как "Интерфейс"? Он пытался разглядеть
сквозь зернистую поверхность матричного изображения славное прошлое Земли.
Но это были слишком посредственные снимки, к тому же сделанные с очень
большого расстояния, и вскоре его старые глаза стали слезиться от
непривычного раздражения. Квакс продолжал молчать. Отвлекшись от замершего
на экране изображения, Парц прикрыл глаза. Он начал уставать от игры в
кошки-мышки с Правителем.
К сожалению, за годы Оккупации так и не удалось изучить Квакса: даже
сотрудников дипломатической службы Правитель держал на дальнем расстоянии.
Парц использовал все свои возможности для того, чтобы из мозаики
разрозненных фактов составить единое представление о природе Квакса.
Как и прочие земляне, самого Квакса он никогда не видел. Парц
предполагал, что подобные существа широко распространены во Вселенной - а
иначе зачем им нужны Сплайны? Их мышление и психология были крайне
необычными для человека. Парц давно пришел к убеждению, что, только познав
врага, только увидев Вселенную сквозь призму сознания Квакса, люди смогут
получить надежду на избавление от ярма Оккупации. Он предполагал, что раса
Квакса состоит из сравнительно небольшого числа индивидуумов - скорее
всего, их не более нескольких тысяч. И уж, конечно, не из тех многих
миллиардов, представлявших человечество до разработки методики
"Антистарость". Парц пришел к убеждению, что только трем-четырем особям
Квакса было поручено надзирать за Землей, вращаясь вокруг нее в уютных
глубинах Сплайнов.
Из этой гипотезы очевидно следовало много логических заключений.
Кваксы, вероятно, бессмертны - и, конечно, один и тот же Правитель
руководит Землей с самого начала Оккупации. Являясь членами столь
маленькой и статичной популяции, постоянно общаясь между собой, каждый
Квакс, безусловно, должен исключительно хорошо знать всех остальных членов
сообщества. Возможно, даже слишком хорошо. Парц вообразил себе
конкуренцию, постоянно нарастающую от столетия к столетию. Вечные интриги,
бесконечная политика... и торговля. В такой маленькой и тесной популяции
не должно существовать никаких внеличностных форм взаимодействия. А как
достичь согласия при отсутствии общих законов? Как сконструировать
принципы поведения, не ущемляющие чью-нибудь индивидуальность?
...Но существуют естественные законы, управляющие любым обществом.
Парц, погружавшийся в созерцательную дремоту, встряхнул головой. Все

логично. Поведение Квакса соответствует действиям независимой корпорации в
условиях чистой конкуренции. Она погружена в океан максимально полной
информации о деятельности, намерениях, поступках конкурентов, вместе с
ними образуя общество, живущее исключительно по экономическим законам. Да,
эта теория показалась Парцу правильной. Кваксы являлись натуральными
торговцами. Торговые связи были естественным способом распространения и
других видов, однажды покинувших свою планету.
Может быть, только человечество было привлечено совсем другими
возможностями, такими заманчивыми и вдохновляющими...
Парц не разделял мнения множества исследователей, утверждавших, что
Квакс по природе своей милитарист. В такой малочисленной популяции не
могла развиться философия вооруженного соперничества. Они просто не имели
представления о воинах как о безвозвратно уничтожаемом ресурсе,
расходование которого регулируется потребностями рынка.
Кваксу война должна казаться невообразимо чудовищным преступлением.
Нет, кем-кем, а воином Квакс в душе не был. Он разгромил человечество
и захватил Землю только потому, что это было очень легко и экономически
выгодно.
Конечно, подобные взгляды не были общепринятыми, и Парц до поры до
времени хранил их втайне.
- Представитель Язофт Парц!
Резкий, высокий голос Правителя мгновенно привел его в чувство.
Неужели он заснул? Парц протер глаза и приподнялся над столом,
содрогнувшись от резкой боли в спине.
- Да, Правитель. Слушаю вас.
- Я пригласил вас сюда для того, чтобы обсудить дальнейшее развитие
событий.
Прищурившись, Парц взглянул на расположенный перед ним экран.
"Наконец-то", - подумал он.
На экране появился приближающийся "Интерфейс"; зернистость
изображения была такой, что силуэт конструкции казался испещренным
отпечатками пальцев. На заднем плане слабо мерцали звезды. "Неужели это
запись? Почему он показывает мне именно это? Эти данные гораздо хуже
доставленных мной".
- Смотрите!
Парц, вздохнув, устроился поудобнее в кресле; встроенные в него
сенсоры мгновенно приспособили поверхность кресла к новому положению
старческого тела. Прошло несколько минут, куб продолжал без изменений
висеть в пространстве.
Затем на правом краю конструкции показался внезапный слабо различимый
выброс, вспышка света пронзила терминал и, достигнув его середины, так же
внезапно исчезла.
Забыв о спине, Парц вскочил с кресла и начал снова и снова
просматривать этот момент. Улучшить качество было невозможно, но смысл был
понятен даже ребенку.
- О Господи, - прошептал Парц. - Ведь это был космический корабль!
- Да, - ответил Правитель. - Человеческий космический корабль.
И затем он раскрыл Парцу все детали происшествия. Кое-как
закамуфлированный космический корабль неожиданно стартовал с поверхности
Земли; в течение нескольких секунд, до того как успели отреагировать
системы вооружения Сплайна, он достиг гиперпространства.
- Это произошло в кубе терминала?
- Да. Предполагается, что группа землян сумела сбежать в Прошлое.
Парц прикрыл глаза, чтобы скрыть прошедшую по телу волну ликования,
заставившую его вспомнить свои юношеские чувства. Так вот из-за чего его
вызвали на орбиту...
Восстание...
- Представитель, - продолжал Квакс. - Почему вы не предупредили меня
о приближении "Интерфейса"? Ведь вы сообщили мне, что их полетное задание
известно и задокументировано, что в нем было запланировано возвращение...
- Что вы хотели от меня? - пожал плечами Парц. - Полетные задания,
базирующиеся на технологии межвременных переходов, имеют неопределенность
в несколько столетий. Правитель, с момента их старта прошло тысяча пятьсот
лет!
- Подождите, - ровным голосом произнес Правитель. - Ведь ваша задача
- информировать меня именно о подобных ситуациях?
- Конечно. Mea culpa [моя вина (лат.)], - с легкой иронией произнес
Парц.
Он, вероятно, рассердил Квакса. Ну что ж, принимать на себя
направленный на все человечество гнев диктатора - тоже часть его трудной
работы.
- Что вы знаете об этих землянах? На каком корабле они бежали? Кто
его построил? Как им удалось скрыть свои намерения? Где они взяли средства
для своих целей?
Парц улыбался, чувствуя, как морщатся его старые, похожие на
пергамент щеки. Автоматический переводчик говорил неестественно ровным
голосом, но Язофт представлял, как Квакс кипит от ярости в глубине своего
Сплайна.
- Правитель, у меня нет сейчас никаких фактов. Конечно, я виноват в
произошедшем. Но что делать теперь ума не приложу.
Он хорошо представлял себе, как это событие может повлиять на его
собственную судьбу, но изменить что-то было выше его сил.
Он много слышал о том, какое спокойствие в душе наступает перед
смертью. В этом состоянии у человека открывается пророческий дар.
"Антистарость" в свое время лишила его человечество. Но теперь в душе
Парца царила неземная безмятежность.
- Представитель, - произнес Квакс. - Вам дается время на размышление.
- Поразмышляйте над произошедшим сами, - отрезал Парц. - Или вы на
это неспособны? Правитель, Кваксы ведь торговцы, а не завоеватели, разве
это не ваши слова? Настоящего властелина всегда беспокоит состояние души
его подчиненных. А вы даже не попытались понять главную силу, владеющую
человеческими сердцами. И именно поэтому вы так испуганы теперь. - Его
глаза скользнули по стерильному интерьеру кабины флиттера. - Ваше
собственное упущение и позволило начаться восстанию. А теперь вы в панике,
не так ли?
Переводчик зашипел, но ответа не последовало.



2

Гарри, отец Майкла Пула, внезапно материализовался внутри капсулы
"Краб-Отшельник". Облаченный в легкомысленный для этого галактического
захолустья шикарный костюм небесно-голубого цвета, он тем не менее ничем
не выдавал своей искусственной природы - разве что слабым мерцанием и
заметным вблизи растром.
- Рад видеть тебя, сынок! Ты неплохо выглядишь! - мелодично
проговорил он.
Майкл Пул проглотил очередную порцию солодового виски и осоловело
уставился на отца. Крыша капсулы была непрозрачной, но благодаря
безупречно прозрачному полу кабины Гарри казался парящим в пространстве.
Далеко внизу сверкал кометный лед, усиливая ощущение сюрреалистичности
происходящего.
- Пошел к черту! - прорычал Майкл Его голос, утративший человеческие
интонации за долгие десятилетия почти полного одиночества в Облаке Оорта,
звучал грохотом пересыпаемого гравия. - Я, по-моему, старше тебя.
Гарри засмеялся и сделал осторожный шаг вперед.
- Я не собираюсь сейчас спорить об этом. Ты сам выбрал свой возраст.
Мне, однако, думается, что тебе не следовало бы начинать пить рано утром.
Виртуал был спроектирован неважно; между роскошными мокасинами Гарри
и полом Майкл заметил зазор. Он слегка усмехнулся, с удовольствием отмечая
малейшие подтверждения нереальности происходящего.
- Черт с тобой. Мне уже двести семьдесят лет. И теперь я делаю только
то, что мне нравится.
Гарри слегка нахмурился.
- Ты, конечно, прав, сынок. Я просто пошутил.
Майкл поднялся с сиденья и неуверенно шагнул прочь от виртуала;
адгезивное покрытие на его обуви позволяло ему ходить, несмотря на
невесомость.
- Чего тебе здесь надо?
- Хочу обнять тебя.
- Ну конечно. - Майкл разбил пузырь виски, и множество капелек тут же
окружило виртуал роем золотистых точек. - Тогда бы ты сам пожаловал, а не
говорил со мной через этот дурацкий виртуальный реконструктор.
- Сынок, от меня до тебя треть светового года. Ты что, хочешь
отложить наш разговор на конец своей жизни? Да и вообще эти современные
виртуалы чертовски хороши. - В голубых глазах Гарри появилось безмятежное
выражение, вернувшее Майкла к годам собственного трудного детства. "Еще
одно оправдание", - подумал он.
Майкл вырос, почти не видя отца. Тот напоминал о себе лишь
нерегулярными, усыпанными множеством извинений вторжениями в личную жизнь
сына.
Последний удар сыновним чувствам был нанесен, когда Гарри благодаря
"Антистарости" стал моложе Майкла.
- Виртуалы, вроде этого, проходят все тесты Тьюринга, какие только
могут быть придуманы, - сказал Гарри. - Так что это я, Гарри, стою здесь и
разговариваю с тобой. Если же у тебя неотложные дела, то можешь отправить
виртуал обратно любым способом.
- Так ты что, хочешь отправиться домой?
- Но я же сам послал себя тебе. Я больше не могу откладывать наш
разговор. У нас нет времени.
- Почему нет времени? Что за разговор?
Гарри насмешливо посмотрел на сына.
- Неужели ты не знаешь? - спросил он многозначительно. - Ты что, не
следишь за новостями?
- Не играй со мной в прятки, - устало пробормотал Майкл. - Говори
скорее, чего тебе надо.
Вместо прямого ответа Гарри взглянул вниз через прозрачный пол. Ядро
кометы размером в милю, покрытое плотным слоем сверхдревнего льда, выплыло
из полумрака, разукрашенное лучами осветительных лазеров в пурпурные и
зеленоватые тона.
- Здорово выглядит, - заявил Гарри. - Похоже на слепую глубоководную
рыбу, правда? На странную, невообразимую тварь, плавающую в глубочайшем
океане Солнечной системы.
За все годы, посвященные исследованию комет, этот образ ни разу не
пришел в голову Майклу. Слушая разглагольствования Гарри, он вдруг
подумал, насколько это верно. Но все же устало возразил:
- Это всего лишь комета. Мы в Облаке Сорта. Это - кометное гало
вокруг нашей системы, в одной трети светового года от Солнца. Такой
большой кометный отстойник.
- Славное местечко, - невозмутимо сказал Гарри. Он оглядел бедно
обставленное жилище, и Майкл внезапно увидел капсулу, в которой прожил
столько лет, глазами отца. Полусфера в сотню метров в диаметре. В центре
капсулы теснились диван-кровать, контрольные панели и пульт управления,
порты для сообщения с внешним миром; остальная часть помещения была
поделена перегородками, в полтора метра высотой, на лабораторную зону,
отсек питания, спортзал, спальный отсек и санузел. Непривычному взгляду
сия обитель с минимумом мебели должна была показаться исключительно
скромной и функциональной.
Гарри подошел к стене-иллюминатору; Майкл, держа виски в руке,
неохотно проследовал за ним.
Ощетинившаяся антеннами и сенсорами двухкилометровая игла соединяла
ядро кометы с блоком "Европа". Ледяная глыба в сотню метров шириной,
оторванная в незапамятные времена от одного из спутников Юпитера, была
изрыта впадинами, точно ее оторвали чьи-то мощные гигантские пальцы.
Компактный ВЕТ-двигатель прятался внутри блока. Лед "Европы" на обратном
пути должен был служить рабочим телом двигателя.
Гарри запрокинул голову, разглядывая звезды.
- А где же Земля?
Майкл пожал плечами.
- Отсюда внутренняя область Солнечной системы выглядит тусклым
пятнышком. Землю тебе удастся разглядеть только в телескоп.
- Далеко же ты забрался!
Волосы Гарри благодаря "Антистарости" лежали пышной светлой гривой.
Глаза были ясными, как две голубые звезды. Лицо сохранило квадратные
очертания - типичное лицо человека с сильным характером. Майкл был
потрясен свежестью и молодостью нынешнего облика отца. Сам Майкл оставил
собственное лицо, теперь шестидесятилетнее, неизменным, хотя оно
обременяло его уже в те годы, когда "Антистарость" только появилась. Он
машинально провел рукой по лысине, коснулся морщинистых щек. Черт побери,
Гарри изменил даже цвет глаз и волос, который сам же передал Майклу.
Виртуал взглянул на пойло, которое Майкл держал в руке.
- Ты в своем амплуа, - произнес он вполне миролюбиво. - Почему бы
тебе и мне не налить немного? Я серьезно. Ты можешь купить недорогую
специальную выпивку для своих друзей-виртуалов.
- Не говори чепуху, - рассмеялся Майкл. - Это невозможно!
Глаза отца нахмурились.
- Невозможно? А знаешь ли ты, что я идентичен обычному человеку и
сейчас все мои органы чувств нормально функционируют?
- Меня не проведешь! - хладнокровно отреагировал Майкл.
- Ну, - сказал Гарри, - я вижу, что ты действительно не понимаешь, о
чем речь. К счастью, я подготовился к этому разговору. - Он щелкнул
пальцами, и в его открытой ладони, колыхаясь, появился гигантский пузырь
бренди. Майкл явственно ощутил его аромат. - Прекрасный бренди! И как же
ты живешь в этом захолустье?
Неожиданный вопрос поставил Майкла в тупик.
- Могу рассказать, если тебе интересно, - ответил он уклончиво. -
Видишь ли, я использую вещество кометы для получения пищи и воздуха. В нем
очень много углеводородов и азота, так что я...
- Так что ты высокотехнологичный отшельник. Вроде этого корабля.
Краб-отшельник, бродящий по окраинам Солнечной системы, так далеко от
дома, что даже лишен возможности поговорить с нормальным живым человеком.
Верно?
- По-своему ты прав. - Майкл попытался придать своему голосу оттенок
самоуверенности. - Видишь ли, Гарри, это моя работа. Я изучаю кварковые
скопления, наггеты...
Рот Гарри, помнившего лишь некоторые фрагменты из элементарного курса
физики, приоткрылся; мгновение он смотрел сквозь собеседника в пустоту,
затем произнес со слабой улыбкой:
- Да, кажется, понимаю...
Майкл пустился в объяснения:
- Наггеты похожи на очень-очень большие нуклоны...
- Хороший психиатр тебе б не повредил, - странно улыбнувшись, сказал
Гарри.
Майкл продолжал сбивчиво объяснять суть дела, не обращая внимания на
реплики отца.
- Нуклоны - протоны и нейтроны - состоят из комбинаций кварков. В
сверхплотном веществе - в нейтронных звездах, а также во время Большого
Взрыва могли сформироваться более сложные структуры - кварковые скопления,
или наггеты, - монстры по сравнению с нуклонами. Масса наггета может
достигать нескольких тонн, и его можно различить невооруженным глазом.
Большинство наггетов, образовавшихся во время Большого Взрыва, распалось.

Но некоторые сохранились.
- Так вот из-за чего ты сбежал в такую даль!
- Первые подтверждения существования наггетов во внутренней области
Солнечной системы были получены при анализе данных по широким атмосферным
ливням. Наггет, попадая в атмосферу, распадается и рождает каскад
экзотических частиц, которые регистрируются приборами. Об этом ты, если
захочешь, сможешь прочитать в учебниках. Я же исследую более сложную
проблему. Именно из-за нее я забрался сюда. Черт побери, не больше сотни
землян так далеки от Солнца, как я. И все находятся за много световых лет
отсюда. Летят с околосветовыми скоростями в звездных кораблях типа "Качи".
Бог знает где. Да, так вот, кварковый наггет служит мощным центром
рассеяния высокоэнергичного анизотропного космического излучения. В
принципе мои приборы могут зарегистрировать его, и - один против десяти -
я смогу при помощи зонда вытащить такой наггет для исследований.
Уголки губ Гарри слегка вздернулись - гримаса, которая неприятно
напомнила Майклу об ушедшем навсегда прежнем, восьмидесятилетнем, теле
отца.
- Звучит здорово, - одобрил Гарри. - А зачем все это нужно?
- Это называется "фундаментальное исследование", - с ожесточением
ответил Майкл. - То, чем занимаемся мы, люди, уже несколько тысячелетий
кряду.
- Ты объясни мне популярнее, - мягко попросил Гарри.
- Кварковые наггеты содержат материю в экстремальном состоянии. Они
могут двигаться со скоростью столь близкой к скорости света, что мои
датчики засекут их почти в момент возникновения, даже если само событие
произошло миллионы лет назад.
- Впечатляюще! - Гарри всосал бренди, повернулся и легко пошел по
прозрачному полу, не проявляя ни малейших признаков головокружения.
Подошел к металлическому креслу и уселся в него, удобно закинув ногу на
ногу, невзирая на отсутствие силы тяжести. Зазора между виртуалом и
креслом видно не было.
- Меня всегда приводили в восторг твои достижения. Твои с Мириам
Берг, разумеется. Я уверен, ты догадывался об этом.
- Нет, ты преувеличиваешь.
- Еще столетие назад ты создал сверхплотное вещество. Ты был
а_в_т_о_р_и_т_е_т_о_м_ в этой области. Разве не так? Именно из-за этого
тебе были предоставлены такие возможности по реализации проекта
"Интерфейс".
- Спасибо за комплимент. - Майкл взглянул прямо в небесно-голубую
бездонность отцовских глаз. - Так о чем ты хотел поговорить со мной? Что
ты сохранил в памяти, после того как тебе прочистили мозги
"Антистаростью"?
- Все, что мне было необходимо, - пожал плечами Гарри. - Если хочешь
знать, все, что связано с тобой. Альбомы газетных вырезок...
Он втянул в себя бренди, сверкавшее в призрачном свете кометы, и
взглянул на сына.


Гиперпространственные Туннели, или просто Туннели, - щели в
пространственно-временном континууме, сквозь которые возможно мгновенное
перемещение на сотни, тысячи световых лет.
В невероятно маленьком даже для микрообъекта масштабе порядка
планковской длины, в котором начинают действовать таинственные эффекты
квантовой гравитации, пространство-время становится зернистым, наполненным
крошечными Туннелями. Столетие назад Майкл Пул со своей командой сумел
извлечь Туннель из микроквантовой структуры и научился управлять его
размерами, формой и величиной входного отверстия.
Этого вполне хватало для осуществления дальних пространственных
перелетов. Но это было только полдела. Необходимо было сделать Туннель
стабильным.
Туннели без материи во входном отверстии невозможно использовать, это
следует из шварцшильдовского решения уравнений относительности. Приливные
силы сомнут портал Туннеля, и порталы схлопнутся со скоростью света.
Неизбежные микровозмущения приведут к прогрессирующей нестабильности и его
коллапсу.
Так что команда Пула решила конструировать Туннель из нового,
сверхплотного, вещества.
Приближаясь к Туннелю, вещество сжимается, пройдя сквозь него,
расширяется снова. Этот колебательный эффект возникает из-за отрицательной
энергии в сверхплотном веществе. Туннель все время "дышит", по цепям
обратной связи постоянно восстанавливаясь и деформируясь.
Одно время полагали, что материальное тело принципиально не может
обладать отрицательной энергией. Как и отрицательная масса, она считалась
умозрительной абстракцией. Хокинговское "выкипание" черных дыр называли
экзотическим случаем... Но команда Майкла сумела найти более убедительные
примеры. И все же Пулу требовались сверхвысокие значения отрицательной
энергии, эквивалентные давлению внутри нейтронных звезд.
Это было время напряженных поисков.
Несмотря ни на что, память о тех днях переполняла сердце Майкла.
Почему воспоминания о событиях такой давности оказались столь живучими?
Майкл со своими помощниками - и в том числе с Мириам, его заместителем, -
провели более сорока лет на орбите вокруг Юпитера. Творили экзотическую
материю, манипулируя потоком энергии в магнитной трубке, соединившей
Юпитер с его ближайшим спутником Ио.
Жизнь на орбите Юпитера была трудной, опасной и захватывающе
интересной. Долгие годы они снова и снова наблюдали, как корабль-робот
погружается в гравитационные колодцы Юпитера, а затем возвращается с новой
порцией светящегося супервещества, которое тут же наносилось на растущий
не по дням, а по часам куб Туннеля.
Так растет ребенок.
Майкл и Мириам все больше привязывались друг к другу. Порой они
задавались вопросом: не любовь ли это? Но обычно им было не до
философствования.


- Ты больше никогда не был так счастлив? - смущенно спросил Гарри.
- Это моя личная жизнь, - отрезал Майкл.
- Я понимаю. Но ведь не в этом цель твоей жизни.
Майкл крепче сжал пузырь с виски, чувствуя, что разогревшаяся
поверхность выскальзывает из пальцев.
- Это похоже на чувство, возникшее у меня, когда "Качи" окончательно
покидал орбиту Юпитера, буксируя один из порталов "Интерфейса". Я
утверждал, что этот материал больше чем просто курьез. Из него можно
создавать гигантские инженерные сооружения - но лишь через столетие!
- Или через пятнадцать столетий. Смотря с какой точки на него
посмотреть.
"Качи" был запущен с околосветовой скоростью на сверхдальнее
расстояние к центру Галактики, в созвездие Стрельца. Возвращение наметили
через сто лет бортового времени. На Земле за этот же период, согласно
теории относительности, пройдет полторы тысячи лет. Такова была цель
проекта. Майкл время от времени, используя виртуал, приглядывал за
порталом Туннеля на орбите Юпитера. Портал старел с той же скоростью, что
и его "близнец" на борту "Качи". Так они с Мириам и предполагали.
Но пока Майкл и Мириам были разделены постоянно растущим "интервалом"
эйнштейновского пространства-времени годами, а затем и сотнями световых
лет - ТУННЕЛЬ ПРОДОЛЖАЛ СОЕДИНЯТЬ ОБА ПОРТАЛА.
Через столетие субъективного времени, одинакового и для Майкла и для
Мириам, "Качи" завершит полет по замкнутой траектории и вернется на орбиту
вокруг Юпитера в далеком для Майкла Будущем. И тогда Туннель за несколько
часов субъективного времени перебросит их на полторы тысячи лет вперед.
Ожидание перевернуло жизнь и душу Майкла.
- Я понял, что стал больше инженером, чем ученым. И вот решил
заняться созданием материала, который можно было бы производить в нашем
токовом ускорителе на Ио. Неисследованный островок в физике экзотических
веществ...
- Опять захотел всех обогнать?
Майкл разозлился.
Отец наклонился в кресле, скрестив руки на груди. Отсветы кометы
играли на его красивом лице. Бренди исчез.
- Черт побери, Майкл, ты стал сильным мужчиной. Тебе пришлось
научиться работать с людьми. Быть политиком. Контролировать бюджет. Ты
узнал, как делаются дела, как добиваться своего. Ты мог бы сделать все,
что пожелаешь. А вместо этого ты сбежал. Я знаю, тебе было больно, когда
Мириам Берг не осталась с тобой, полетела на "Качи". Но...
- Да не сбежал я, черт подери, - сказал Майкл, вспыхнув от гнева. - Я
же объяснил тебе, чем я здесь занимаюсь. Кварковые наггеты позволят
заглянуть в невиданные глубины материи!
- Ты дилетант. - Гарри расслабленно раскинулся в кресле. - То, что
приходит к тебе из глубин пространства и времени, ты коллекционируешь, как
бабочек. Это не наука! Большие проекты, например. Большой Непрерывный
Ускоритель, оставили тебя позади на годы. - Гарри смотрел на сына широко
раскрытыми глазами. - Попробуй сказать мне, что я не прав!
Раздраженный Майкл швырнул виски на пол.
- Какого черта тебе от меня нужно?
- Ты постарел, Майкл, - огорченно сказал Гарри. - Не так ли? Хуже
того - ты сам позволил себе остаться старым.
- Я и старый - все равно человек, - проворчал Майкл. - И не сбросил
содержимое своих мозгов в какую-нибудь паршивую микросхему.
Гарри встал с кресла и приблизился к сыну.
- "Антистарость" не просто перезапись твоей памяти. Это гораздо
больше. Классификация, рационализация, сортировка...
- Отвратительная процедура, - фыркнул Майкл.
- Но все твое будет сохранено - причем не только в электронной
памяти, но и в нейронных сетях, которые ты сможешь опрашивать или
закачивать их в виртуал. - Гарри улыбнулся. - Сможешь общаться с самим
собой, но более молодым. Похоже на идею из твоей работы по "Интерфейсу"?
- Но ты сам видишь, - упрямо возразил Майкл, - что я сохранил главное
- способность размышлять. Впрочем, это пустой разговор. Меня не убедишь.
Или ты забыл? - коварно добавил Майкл.
- Ведь у тебя нет выбора, ты же сам понимаешь.
- Конечно.
- Нет выбора, если хочешь, как ты говоришь, остаться человеком. Ты
сможешь, оставаясь человеком, освежить свой мозг. Это необходимо, чтобы
реагировать на новое окружение, на новые события, новые ситуации. Майкл,
ведь ты прекрасно понимаешь, что человеческая память ограниченна. Ты
сможешь обрабатывать гораздо большие объемы информации. С технологией
"Антистарость"...
- Ты еще скажи, что она из старухи делает девочку...
- Еще и не то делает! - Гарри коснулся руки сына, затем засомневался
и отдернул руку. - Кстати, я еще не сказал тебе, что "Антистарость" вернет
тебе и детскую непосредственность. Все для тебя вновь откроется впервые.

Ты опять будешь трепетать, услышав Бетховена, вновь ощутишь восторг
первого поцелуя. К тому же - тебя пугает возможность потерять Мириам, я
знаю!
- Слишком много ты знаешь, пошел...
- Но, Майкл, это не просто выбор! Ведь ты скоро превратишься в
окаменелость! - скорбно воскликнул Гарри. - Мне жаль, сынок. Извини, не
хотелось пугать тебя.
- Ничего страшного. Ты всегда был таким. - Майкл подошел к
сервировочному столу и легким нажатием на повтор потребовал себе еще
виски. - Скажи мне, что заставило тебе отправить послание с виртуалом?
Гарри сделал несколько шагов. В невесомости это производило
жутковатое впечатление.
- "Интерфейс", - сказал он.
- Проект? - нахмурился Майкл. - А что с ним?
Гарри с родительской теплотой поглядел на сына.
- Кажется, что ты действительно съехал с катушек. Сегодня минет ровно
сто лет со дня старта "Качи". Ты уже забыл полетное задание?
- Столетие, - ошарашенно пробормотал Майкл. - О Господи, неужели
пора?
"Качи" должен вернуться в Солнечную систему только в далеком Будущем.
Майкл непроизвольно посмотрел в сторону Юпитера, где на орбите одиноко
старел второй портал Туннеля. Неужели заработает мост длиной в полтора
тысячелетия?
- Меня послали за тобой, - сказал Гарри. - Я сказал им, что ты уже
слишком стар для проекта. Но они снова связались со мной. Наверное, у меня
действительно есть шансы убедить тебя.
- В чем убедить?
- Вернуться домой. - Виртуал оглядел кабину. - Эта старая мыльница
еще способна летать?
- Конечно, способна.
- Ну а тогда самый быстрый способ возвращения - в этой штуке. Это
займет около года. В два раза быстрее, чем слать за тобой корабль...
- Гарри, ради Бога, помедленнее, я ничего не понимаю! Кто такие
"они"? И зачем, во имя всего святого, я им понадобился?
- "Они" - это правительство Юпитера. Ты должен получить
предназначенное тебе послание.
Гарри изучающе посмотрел на сына, его молодое лицо простодушно
вытянулось, голос стал задушевнее.
- Майкл, портал вернулся. Через Туннель к нам проник космический
корабль. Из Будущего. Мы получили от него сообщение в микроволновом
диапазоне. Предполагаем, что оно было отправлено без ведома экипажа.
Майкл схватился за голову. Наверное, он действительно стал слишком
стар; слова Гарри звучали нереально - как пересказ сна, недоступного
пониманию.
- Сообщение можно расшифровать?
- Да, это уже сделано. Послание звуковое, а не виртуальное.
- Ну что там? Говори быстрее!
- Спрашивают тебя. По имени. Это послание от Мириам Берг.
Майкл почувствовал, как у него перехватило дыхание. Виртуал подошел к
нему так близко, что стала хорошо заметна зернистость изображения.
- Майкл, - спросил он участливо, - с тобой все в порядке?



3

Язофт Парц опять болтался в космическом пространстве перед Сплайном.
Парц вгляделся в огромный глаз, который, вращаясь, уставился на него
из складок сверхпрочной шкуры, и вдруг почувствовал печальное родство с
этим живым грузовиком, чьим заказчиком и пассажиром было такое чудовище,
как Квакс.
Парц сознавал, что за его легким флиттером следят самые мощные
системы вооружения Сплайна. В том числе, очевидно, и легендарный
гравитационный ЗвездоЛом, который Квакс в свое время стащил из системы
КсиЛи.
Ему захотелось рассмеяться: из пушек по воробьям! Из прошлого
диктатора неумолимо надвигается возмездие, а тот направил всю свою мощь
против какого-то несчастного старика.
- Представитель Язофт Парц! - Голос Правителя был, как обычно, мягким
и женственным.
- Я здесь. Правитель! - твердо ответил Парц. Последовала долгая
пауза.
- Я должен просить вашей помощи, - наконец раздалось из транслятора.
Парц почувствовал, что напряжение отступило. Как он боялся этого
вызова на переговоры с Правителем - с того самого момента, как неделю
назад стал свидетелем неслыханного унижения Квакса. После той встречи Парц
вернулся к прежним обязанностям. Только теперь значительно усложнившимся.
Даже в кругах дипломатов, обеспечивавших режим Оккупации, практически
никто ничего не знал о случившемся. Парц, как всегда, старался избегать
бдительного присмотра охраны дипкорпуса, чаще общаться с простыми людьми.
Конечно, это было рискованно - распознай, в нем кто-нибудь коллаборанта,
его могли убить. Но ему сладко было знать, что тысячи людей по-прежнему
живут надеждой. Особенно теперь... Не исключено, что у Квакса хватит
непреклонной решимости наказать всю планету за дерзкую выходку группки
неизвестных.
Многочисленные казни не удивили бы Парца.
Как ни странно, не стал бы он и обвинять Квакса в терроре - тот
научился ему у землян. Кваксу пришлось досконально изучить историю и в
совершенстве освоить методы, которые применяли люди в борьбе друг с
другом. Казалось само собой разумеющимся, что Квакс будет использовать
аналогичную тактику. В жестокости режима скорее уж нужно было бы упрекнуть
само человечество. Появление Квакса - приговор истории, приведенный в
исполнение.
Но, к удивлению Парца, ничего более ужасного, чем обычно, не
произошло. И вот он снова вызван на секретную орбитальную встречу.
- Жду ваших приказаний. Правитель.
- Необходимо засекретить информацию о появлении "Интерфейса", - начал
Квакс. - Это решение уже принято. Каждый человек, попытавшийся
приблизиться к порталу ближе, чем на миллион миль, будет уничтожен.
Брови Парца удивленно поднялись.
- Я удивлен, что вы не уничтожили портал.
И вновь непривычная пауза, выдающая странную растерянность.
- Язофт Парц, я не в состоянии выработать правильную стратегию
поведения в данной ситуации. Неизвестная нам группа подняла восстание
против администрации Квакса, захватила космический корабль и сбежала на
нем на тысячу пятьсот лет в Прошлое - в ту эпоху, когда Квакс еще не мог
управлять Землей. Очевидно, намерение повстанцев - изменить
причинно-следственную цепь событий, подготовить человечество в Будущем к
сопротивлению власти Квакса. Представитель Парц, я предполагаю, что
Прошлое уже модифицировано благодаря действиям этих повстанцев.
- Вероятно, вы правы. Поспешное разрушение портала только лишит вас
доступа в Прошлое и возможности влиять на происходящие там события.
- Да, мой замысел определяется именно этими соображениями.
- Вы решили отправить кого-нибудь в Прошлое? - спросил Парц.
- Еще нет.
- Правитель, прошла уже неделя, - улыбнулся Парц. - Не кажется ли
вам, что ваше молчание несколько затянулось? В любом случае худшее уже
произошло. Так или иначе вам все равно придется пойти на это.
"Но возмездие приближается неумолимо", - радостно думалось ему. Парц
не удивился бы резкому ответу на свою провокационную реплику, но в речи
Квакса он опять почувствовал столь необычную для него растерянность.
- Я не могу составить правильный план действий... Представитель, мне
нужно вместе с вами обсудить ситуацию. Я не смог даже приблизительно
оценить степень угрозы, но считаю, что угроза, выражаясь по-человечески,
бесконечно велика. Моя раса не сталкивалась с подобными прецедентами и,
по-видимому, не столкнется с ними в Будущем.
- В принципе с вами согласен. Правитель, - осторожно ответил Парц.
В научном сообществе землян, поставленном в известность о событии,
обсуждались последствия побега повстанцев. Большинство специалистов
склонялось к мысли, что проникновение людей в Прошлое может привести к
размыванию функции вероятности и возникновению некоторых новых
альтернативных реальностей. Другие утверждали, что реальность имеет лишь
одну неветвящуюся причинно-следственную линию, которая может быть лишь
разрушена созданием повстанцами "замкнутой петли времени". Время замкнется
на себя, бесконечно повторяя одну и ту же цепь событий.
Никто не мог сказать, изменятся ли в один момент люди, пройдя через
мини-смерть и превратившись в совершенно новых персонажей новой истории?
Или же окажутся способными преобразиться, примениться к иным понятиям? Но
разрабатывать теории было поздно - новое Прошлое надвигалось неотвратимо.
Жизнь стала казаться Язофту ярким бессвязным калейдоскопом событий,
из которых невозможно выделить доминирующий смысл. Он не боялся - по
крайней мере не думал о страхе, но чувствовал, что мир, в котором он живет
и действует, уже изменился. И изменился фундаментально.
- Безумие!
- Представитель, доложите собранную вами информацию о повстанцах.
Язофт вытащил из портфеля документы.
- Мы предполагаем, что повстанцы входили в состав группы,
называвшейся "Друзья Вигнера". Незадолго до осуществления этой дерзкой,
единственной за все время существования группы акции она не обнаруживала
себя как угроза режиму.
- Мы сознательно проводили политику игнорирования подобных групп, -
мрачно произнес Квакс, - по примеру колониальных администраций Римской
империи, позволявших процветать туземным культам и религиям. Зачем тратить
ресурс насилия на подавление безобидных увлечений аборигенов? Эта политика
будет пересмотрена для адаптации к изменившейся ситуации.
Парц непроизвольно вздрогнул, уловив в последней фразе предвестие
неисчислимых бед.
- Я бы посоветовал не осуществлять резких изменений в стиле и методе
управления, - поспешно произнес он. - Осуществляя месть за уже
свершившиеся события, вы рискуете утратить стратегическую инициативу.
- Что известно об их корабле? - прервал его Квакс.
Язофт доложил, что корабль был сконструирован и подпольно собран на
небольшом острове в Атлантическом океане, называющемся "Британия".
Оккупационный режим планомерно уничтожал накопленный человечеством
потенциал, необходимый для освоения космоса. Корабли, находившиеся в
дальних экспедициях, отзывались на Землю и на конверсионных площадках
превращались в груды непригодного к восстановлению металлолома. Никто,
правда, до сих пор не знал, сколько экспедиций, затерянных где-то в
дальнем космосе, продолжало выполнять свои задачи. Но в Солнечной системе
и в больших иносистемных колониях ни о каких не санкционированных
оккупантами полетах не могло быть и речи.
До сегодняшнего дня повстанцы смогли из похищенных с конверсионных

площадок остатков межпланетных грузовиков собрать корабль, наделавший
столь много шума.
- А кто такой этот Вигнер? - спросил Квакс. - Это имя мне неизвестно.
- Юджин Вигнер, - порылся в своих документах Парц. - Физик-ядерщик,
двадцатое столетие, планета Земля. Современник основателей квантовой
теории - Шредингера, Гейзенберга. Объектом исследований Вигнера была
проблема квантового солипсизма...
Квакс ненадолго замолчал, но вскоре продолжил:
- Это мало что говорит мне. Язофт, наша с вами задача - определить
намерения этих Друзей. Нам жизненно необходимо увидеть сложившуюся
ситуацию глазами человека. Вашими глазами.
Парц, облокотившись о стол, собрался с мыслями.
Группа Вигнера пыталась найти философское объяснение тому факту, что
квантовая механика - единственная обобщающая теория - была полна
необъяснимых парадоксов. Суть их сводилась к следующему: мир объектов
принципиально не существует без познающего его субъекта.
- Мы, люди, - произнес Язофт, - ограниченные существа, живущие в мире
реальных объектов. Я могу управлять своим телом - руками, ногами, - а
также, полностью или частично, управлять предметами, которыми я
манипулирую. - Он взял со стола плоскую коробку проектора. - Я могу
передвинуть его по своему желанию, могу бросить его об стену, и тогда он
отскочит от нее. Проектор является дискретным объектом, существующим
независимо от меня - распоряжающегося им субъекта.
Но этот здравомыслящий взгляд на устройство Вселенной неприменим к
микрообъектам.
Все дело в неопределенности. Я могу определить положение объекта,
который держу в руках, например, зарегистрировав детектором отраженный от
его поверхности фотон. Но такое измерение невозможно по отношению к
микрообъекту, например, к электрону. Если от него отразится фотон, то он
передаст электрону такую энергию, которая неизбежно изменит его
траекторию. Причем неконтролируемым образом. Предположим, я смог с очень
высокой точностью, в доли ангстрема, измерить положение электрона. Но тем
самым я уничтожил всякое знание о направлении и скорости его движения -
даже если они были мне известны перед измерением. В результате уже через
доли секунды я не смогу утверждать, находится ли этот чертов лептон за
сотни миль отсюда.
Таким образом, я не могу одновременно знать импульс и координаты
частицы. Вместо представления об электроне или любом другом микрообъекте
как об объекте с конкретными размерами, который может находиться в строго
ограниченной области пространства, мне придется ввести понятие функции
вероятности его нахождения в данном месте. Уравнение для описания
распространения волн вероятностей микрообъектов при взаимодействии с
другими частицами и полями было предложено Шредингером. - Парц устало
прикрыл глаза. - Пространство, наполненное волнами вероятностей,
представляется мне журчащей голубоватой зыбью. Если бы у меня было хорошее
воображение, я мог бы представить такое пространство во всем его
богатстве. Но на это я не способен. Как будто гляжу на мир сквозь
полуопущенные ресницы - и вижу только более или менее темноватые участки
между пиками распределений. И говорю себе - по-видимому, электрон
находится здесь. Но на самом деле это не сам электрон, а только гребень
волны... Там, где находится максимум волны, вероятность встретить частицу
больше, а там где минимум - меньше, точное же ее положение неизвестно
никому.
- Но волновая функция коллапсирует при наблюдении, - быстро ответил
Квакс.
- Да. Связь между квантами и миром человеческих ощущений всегда
опосредована. Я провожу эксперимент и определяю, что электрон фактически
присутствует в установке в данный момент. - Парц ткнул пальцем в стол. -
Вот прямо здесь. Тогда волновая функция действительно коллапсирует -
вырождается в функцию, равную нулю везде, за исключением небольшой области
пространства, в которой вероятность найти частицу строго равна единице.
Через некоторое время, однако, волновая функция вновь расплывется, и
определить столь точно местоположение электрона станет уже невозможно. Так
вот, при измерении местоположения электрона я тем самым изменяю все его
характеристики. Невозможно провести наблюдение так, чтобы присутствие
наблюдателя не повлияло на объект. Потому можно утверждать, что
существование электрона, по крайней мере в данной области пространства, не
просто подтверждается, но и создается в процессе измерения. А дальше
начинается парадокс. В свое время Шредингер описывал такой мысленный
эксперимент. В полностью непроницаемом ящике находятся кошка и
автоматический механизм, который в момент распада радиоактивного ядра
разбивает бутыль с ядом, мгновенно убивающим кошку. Вероятность распада
ядра в ходе эксперимента - пятьдесят процентов. Вопрос: можем ли мы
определить, живали кошка, до того как вскроем ящик?
- Но здесь нет никакого парадокса, - быстро ответил ничуть не
обескураженный Квакс. - Ответ можно дать только в терминах теории
вероятности.
- Отлично. До вскрытия ящика волновая функция системы "ящик - кошка"
не коллапсирует. Кошка не жива и не мертва - существует равная вероятность
и того и другого. Вигнер развил этот эксперимент. Предположим, что один из
друзей экспериментатора вскрыл ящик и достоверно установил, жива еще кошка
или уже нет. Теперь ящик, кошка и друг Вигнера вместе составляют единую
систему с более сложной волновой функцией, в которой состояние кошки, как
и знание о том друга, остается неопределенным до наблюдения состояния
животного самим Вигнером.
Этот парадокс в свое время был назван парадоксом "Друга Вигнера". Он
приводит к бесконечному регрессу - катастрофе фон Ньюмена. Система "бокс -
кошка - друг" остается неопределенной вплоть до наблюдения
экспериментатором - мною. Но в то же время новая система: "бокс - кошка -
друг - экспериментатор" - остается неопределенной вплоть до наблюдения
состояния кошки посторонним наблюдателем.
Квакс ненадолго задумался.
- Итак, мы выяснили, что основной парадокс существования, парадокс
квантовой физики в целом, для человека ассоциируется с Вигнером и его
друзьями.
Язофт порылся в бумагах.
- Да. Внешний мир создается актом наблюдения. Шредингер задавал
вопрос: "Может ли мир оставаться спектаклем в отсутствие зрителя, не
существующим ни для кого - то есть, вообще говоря, на самом деле не
существующим?"
- Отлично, Язофт. И как это объяснит нам поведение тех, кто назвал
себя "Друзьями Вигнера"?
- К сожалению. Правитель, - пожал плечами Парц, - у меня нет разумных
гипотез.
Последовало долгое молчание; Парц сквозь иллюминатор внимательно
следил за происходящими на Сплайне изменениями. Во внешнем покрове
грузовика появилась щель шириной в сотню метров. Она медленно расширилась,

обнажив розовато-красный Туннель.
- Мне нужен ваш совет. Представитель, - раздался голос Правителя. -
Вы необходимы здесь, внутри.
Волна предчувствий захлестнула Парца. Он сжался в своем кресле,
направляя флиттер в гостеприимное отверстие Сплайна.


Покрытые густой красной субстанцией, похожей на кровь. Туннели, по
которым продвигался флиттер Парца, протянулись, очевидно, на несколько
миль. Вокруг флиттера сновали крошечные роботы - антитела, как сообщил
Квакс. Парца охватил приступ клаустрофобии, ему казалось, что
кроваво-красные стены сжимаются вокруг него. Человеку не под силу долго
находиться внутри этого гигантского кишечника.
Наконец флиттер остановился у сморщенной кожаной перегородки,
открывавшей вход в большую, не меньше четверти мили в поперечнике, камеру.
"Желудок Сплайна!" - догадался Парц. В пространстве камеры парило
множество небольших тел правильной сферической формы. Ярко-красные стенки
были покрыты сетью вен. В этой землянично-красной камере Парц немного
приободрился.
В центре ее неподвижно висел пузырь диаметром в добрую сотню метров с
какой-то коричневатой жидкостью. Сквозь полупрозрачную муть жидкости Парц
разглядел внутри пузыря скопление механизмов. Металлическими штангами
пузырь жестко крепился к стенке желудка Сплайна. Поверхность пузыря, вся в
коричневой накипи, была изнутри усеяна миллионами конвекционных ячеек,
словно подогревающих его. Устройство напоминало медленно кипящую кастрюлю
с весьма неаппетитным варевом.
- Правитель, где вы? - спросил обескураженный Парц.
- Я здесь, - послышалось из транслятора.
В легкой растерянности Парц осмотрел желудочную камеру.
- Внутри пузыря?
- Не пузыря, а жидкостной сферы, - рассмеялся Квакс. - Нет, конечно.
В некотором роде я и есть этот самый пузырь.
- Ничего не понимаю.
- Турбулентность, Парц. Неужели вы не видите конвекционные ячейки?
Вот это и есть "я", как вы изволили - выразиться. Теперь понятно?
Ошеломленный Парц уставился на булькающего Правителя.


Родная планета Квакса была большим болотом.
Гигантский водоем, подобно первобытному океану Земли, простирался по
всей поверхности планеты. На дне без устали работало множество подводных
вулканов. Поверхность болота кипела выбросами множества пузырьков.
В этом бульоне родились Кваксы; один из них теперь пузырился в
желудке Сплайна.
- Турбулентность, Парц, - это лучший пример постоянно
самоорганизующейся материи, - хвастался Квакс. - У меня на родине, в
океане, энергия, производимая температурным полем между вулканами и
атмосферой, структурировала океанскую поверхность, создавая турбулентные
поля из многих миллиардов конвекционных ячеек. Вообще вся известная живая
материя имеет клеточную структуру. У нас нет удовлетворительных объяснений
этого факта, но, по-видимому, это справедливо даже для КсиЛи. Хотя сначала
и кажется, что клеточные структуры там в принципе не могут существовать.
Парц схватился за голову, смеясь как ребенок.
- Так вы утверждаете, что конвекционные ячейки являются образующими
единицами для особей вашей расы?
- Для космических перелетов мы создали внутри Сплайна копию нашего
океана. Установленная в центре Сплайна черная микродыра обеспечивает
энергетическую подпитку пузыря, а помещенный в центре пузыря подогреватель
имитирует вулканическую деятельность.
- Не слишком удобно, - язвительно заметил Парц. - Неудивительно, что
для перелетов вам потребовались Сплайны.
- Да, мы очень нежные создания. Нас легко уничтожить. Необходимость
поддерживать требуемые нам уровни инерционных полей заметно ограничивает
маневренность Сплайнов. И, кроме того, нас очень мало. Гораздо меньше, чем
вас, землян.
- Естественно. Не так-то много места в вашем океане.
- Парц, крупнейшие из нас занимают акватории во многие квадратные
мили. Кроме того, мы практически бессмертны, - конвекционные ячейки можно
легко восстановить без утраты сознания и накопленной памяти. Вы должны
понимать, что эта информация секретная. Наша хрупкость является фактором,
снижающим защищенность.
Парц похолодел от этого брошенного вскользь замечания. Но любопытство
взяло верх, и он продолжил расспросы.
- Правитель, а как же Квакс смог выйти в космос? Вы явно неспособны
осуществлять серьезные технические проекты.
- Ну конечно, ведь мы не являемся технологической расой. Моя
ментальность, Парц, абсолютно непохожа на вашу. Масштаб различен: я могу
оперировать непосредственно на молекулярном уровне; мои ячейки при
необходимости функционируют автономно, осуществляя высокотехнологические
биохимические процессы. Многие миллионы лет мы вели такое существование,
не подозревая о Большой Вселенной. Затем она была открыта - на нашей
планете приземлился чужой космический корабль, и мы установили с
пришельцами пробный контакт.
- Кто это были?
Квакс проигнорировал столь откровенный вопрос.
- Производимые нами биопродукты стали крайне популярны, и мы смогли
основать громадную торговую империю. Она раскинулась на множество систем.
Но крупные проекты для нас по-прежнему осуществляются нашими клиентами по
специальным заказам.
- Клиентами вроде нас. Или Сплайнов.
- Немногие из нас покинули родную планету. Риск очень велик.
Парц откинулся на спинку кресла.
- Правитель, мы с вами работаем не первый день. Вы должны понимать,
сколь мешало мне все эти годы полное незнание природы Квакса. Все то, что
я сейчас увидел, - лучшая для меня награда за долгие годы безупречной
службы.
- Это действительно так. Представитель.
- Тогда скажите, в какой помощи вы нуждаетесь?
- Парц, - спокойно произнес Правитель, - мне нужны ваше доверие и
поддержка. Я хочу обеспечить себе доступ в Будущее. Я хочу, чтобы люди
построили для меня новый "Интерфейс". И еще я хочу, чтобы этим
строительством управляли вы.


На несколько секунд Парц застыл в кресле, пытаясь разобраться в
захлестнувшей его путанице мыслей.
- Я не совсем понимаю вас. Правитель, - наконец произнес он.
- Восстановление древней технологии производства спецвещества вряд ли
будет представлять собой большую проблему. Человеческая наука ушла далеко
вперед за эти полтора тысячелетия. Но необходимые мне параметры
"Интерфейса" будут значительно отличаться от первоначального проекта...
Парц кивнул. До него с трудом доходили слова Квакса.
- Как отличаться?
Через транслятор Квакс передал изображения и чертежи предполагаемого
портала, представлявшего собой изящную конструкцию в виде икосаэдра. Все
ее двадцать сторон голубого цвета медленно вращались на экране.
- Новый "Интерфейс" должен быть гораздо больше, чтобы обеспечить
прохождение через Туннель любого Сплайна, - сказал Правитель. - Или любого
другого корабля, достаточно большого, чтобы иметь возможность
транспортировать Квакса.
При прохождении через Туннель на корабль действовали мощные
гравитационные приливные силы. Парц уже знал, что Квакс более чувствителен
к подобным полям, чем человек.
- Таким образом, входная апертура портала должна быть больше, и сам
портал придется строить гораздо больших размеров, так что неизбежно
потребуются укрепляющие элементы из спецвещества.
Парц задумчиво коснулся транслятора; геометрия конструкции была ему
ясна.
Квакс ненадолго задумался.
- Парц, я предлагаю вам сотрудничество в осуществлении этого проекта.
- В синтезированном голосе Правителя послышались торжественные нотки. - Я
понимаю, что оно может создать для вас дополнительные трудности.
- Какие именно? - нахмурился Парц.
- Вы коллаборант, - жестко произнес Квакс, и Парц непроизвольно
отшатнулся. - Мне известно, как вы, земляне, падки на ярлыки. Сегодня я
прошу вас _с_о_т_р_у_д_н_и_ч_а_т_ь_ со мной в осуществлении проекта, чей
успех для землян будет невыносимо оскорбителен. Я понимаю, как много
значит для людей, видящих в нас жестоких оккупантов, скромный успех
подпольщиков, сбежавших в Прошлое.
- Вообще-то вы и есть оккупанты, - улыбнулся Парц.
- Теперь, как мне кажется, пришло время использовать созидательный
потенциал опозоренного человечества в наших целях. Я рассматриваю эту
беседу как выражение высочайшего доверия к вам. Вам же это может
показаться грязным оскорблением.
Парца пробрала дрожь, но он попытался возразить ему гордо - будто
говорил со своим вторым "я", а не со всесильным оккупантом, способным
стереть его в порошок в мгновение ока.
- У меня есть собственный взгляд на Оккупационный режим Квакса, -
тихо произнес он. - И собственное мнение о предпринятых вами действиях. Но
мои рассуждения не помогут убрать с орбиты военный флот Квакса, не могут
восстановить утраченные технологии и даже просто наше достоинство,
которого Квакс нас лишил.
Ответа не последовало.
- Я прагматик, - после короткой паузы продолжил Парц. - У меня
врожденные способности к дипломатии. К посредничеству. Чтобы выполнить
ваше новое задание, мне потребуется изменение сурового законодательства
Оккупационного режима на возможно более мягкие, приемлемые для землян
формы.
- Ваши соплеменники могут счесть, что цель вашей деятельности -
увековечение существующих законов.
Парц широко развел дряблые, старческие руки. Он сам удивлялся сейчас
своему мужественному поведению.
- Правитель, меня мучают подобные вопросы. Но в конце концов я всегда
приступаю к решению неотложных практических дел.
Он участливо взглянул на висящий перед ним пузырь мыслящего кипятка и
спросил:
- Вы понимаете, что я имею в виду?
- Мне кажется, Язофт, что мы с вами - настоящие братья по разуму и
одинаково смотрим на многие вещи. Вот почему я выбрал именно вас для
руководства этим строительством. Я опасаюсь, что стремительные действия
повстанцев, этих "Друзей Вигнера", могут представлять серьезную опасность
- и не только для Квакса, но и для всего человечества.
- У меня возникло подобное ощущение, - кивнул Парц. - Вмешательство в
историю может породить проблемы, еще совершенно не изученные наукой. Вряд
ли кто-то из нас может одобрить действия этих отчаянных беглецов.
- Так вы согласны помочь мне?
- Правитель, а почему вы хотите отправиться именно в _Б_у_д_у_щ_е_е_?
Разве это может помочь вам разрешить проблемы, которые возникли у вас в
Прошлом?
- Неужели вы не видите возможностей, которые предоставляет подобная
технология? Благодаря сообщению с Будущим я могу контактировать с эпохой,
в которой все вопросы, кажущиеся нам сегодня неразрешимыми, уже
сформулированы и изучены. Мне не потребуется предпринимать действия,
которые могут привести к непредсказуемым последствиям. Я смогу общаться с
Кваксами Будущего и действовать под их непосредственным руководством.
Парц на мгновение представил себе, к каким парадоксальным результатам
может привести осуществление предлагаемого проекта. Но вслух сказал:
- Мне понятны ваши намерения. Правитель. Но как можно претворить их в
жизнь? Не кажется ли вам, что было бы безопаснее и разумнее принять
собственное решение - здесь и сейчас?
Голос Правителя был, как всегда, ровен и безмятежен.
- Парц, я не могу пойти на такой риск. Я считаю, что если и
советоваться, то не с собой сегодняшним, а с собой в Будущем, когда
исчезнут сегодняшние проблемы. Так вы согласны помочь мне?
"Квакс выложил все карты на стол, - размышлял Парц. - Он
действительно не знает другого выхода из сложившегося положения, кроме
осуществления нового проекта "Интерфейс", который поглотит бездну энергии
и ресурсов. Это отчаянная попытка спастись в ситуации, в которой он
полностью бессилен из-за отсутствия необходимых знаний". - Язофт
почувствовал прилив невыразимой гордости от только что одержанной всем
человечеством маленькой победы над узурпатором.
Но после короткого триумфа к нему опять вернулся страх. Ему хотелось
быть откровенным с Правителем. Может, на самом деле стоит положиться на
мнение этих "Друзей Вигнера"? Кроме того, безвольное промедление Квакса с
каждым часом увеличивает шансы оказаться накрытыми волной небытий,
стремительно надвигающейся на них из Прошлого.
Парц понял, что и в самом деле выхода у него нет.
- Я помогу вам. Правитель, - торжественно произнес он. - Скажите мне,
что должно быть сделано в первую очередь.



4

Отправив Майклу Пулу послание, которое неслось теперь по Солнечной
системе со скоростью света, Мириам Берг сидела в высокой английской траве
в ожидании Ширы, представительницы "Друзей Вигнера".
Она создала машину времени и отправила ее к звездам. Но ничто в ее
жизни не могло сравниться с несколькими драматичными днями в ее
собственном времени после возвращения через Туннель.
Перед ней в коричневато-ржавом - от выжженного грунта - кратере
лежала посадочная шлюпка с "Качи". Она была вскрыта подобно туше
громадного распотрошенного зверя; струйки сизоватого дыма медленно
поднимались из ее раскаленного чрева. Ровные линии, которыми был рассечен
корпус, казались проведенными рукой опытного хирурга - "Друзья Вигнера" с
непонятной ей тщательностью своими похожими на скальпели лучевыми резаками
превратили ее корабль в кучу мерзкой окалины.
Уничтожение судна Друзьями было платой за возможность послать
одно-единственное короткое послание Пулу. Чрезмерной платой. Ведь только
он способен помочь им; наверняка он уже работает изо всех сил. Тогда, в
отчаянии, она совершенно не задумывалась: а жив ли он еще? Теперь ей было
мучительно жаль безнадежно разрушенного судна - с его уничтожением она
лишилась единственного канала связи с "Качи", с пятьюдесятью друзьями,
которые были рядом с ней целое столетие, вместе с которыми она пересекла
многие световые годы и которые были теперь по ту сторону Туннеля, в
Будущем, куда они так отчаянно стремились и где полновластно царил
мрачный, бесчеловечный Оккупационный режим Квакса.
Как странно возвратиться через Туннель обратно в свое собственное
время, чтобы почувствовать такую ностальгию по чуждому ей Будущему.
Она лежала на спине в густой сочной траве и наблюдала за
нежно-розовыми облаками, смягчавшими грозный Юпитер.
Слегка наклонив голову, она могла различить портал "Интерфейса" - тот
конец Туннеля, который оставался на орбите Юпитера, когда "Качи"
направился в долгий путь к звездам, и через который этот немыслимый
кораблик "Друзей Вигнера" был вышвырнут обратно в Прошлое. Портал,
медленно скользивший прочь от суденышка по близкой орбите, виднелся
крошечным кубиком на небесно-голубой лазури. Он казался милым, изящным
украшением и немного напоминал парящее в пространстве окно. И каким
невероятным казалось сейчас ужасное Будущее, лежащее по ту сторону
Туннеля!
Мириам поежилась от холода На ней был только тонкий спортивный
костюм, она предполагала, что этого будет вполне достаточно, но сильно
ошиблась, недооценив местный климат. Но больше всего ее мучил не холод, а
страстное желание вновь оказаться на борту безопасного, дружественного
"Качи". Сколько раз во время столетнего путешествия ее охватывала приятная
дрожь от одной только мысли о возможности выйти наружу и полной грудью
вдохнуть приятный, свежий земной воздух - пусть даже воздух Земли далекого
Будущего! Конечно, и сейчас она предпочла бы оказаться где-нибудь поближе
к Земле. Сидеть же на глыбе в четверть мили в диаметре - не огороженной ни
защитным экраном, ни силовым полем, - глыбе, вырванной из Земли и
заброшенной на орбиту Юпитера...
Мириам сочла, что здоровая порция страха, которого она натерпелась, в
таких условиях была вполне оправдана.
Она услышала шаги и мягко поднялась с травы.
- Мириам Берг?
Подошедшая женщина взяла ее под руку.
- Шира. Я ждала вас.
Женщина из Будущего была абсолютно спокойной.
- Мы доверяем вам, Мириам, и предоставляем полную свободу
передвижения по кораблю. Скажите, почему вы отправили это послание?
Берг искоса взглянула на Ширу. Она была высокой, почти как Мириам, -
не менее метра девяноста, и немолодой. Берг, воспользовавшись
"Антистаростью", осталась сорокапятилетней. Ее тело было стройным, упругим
и здоровым; морщинки вокруг больших карих глаз и в уголках губ, как ей
казалось, придавали лицу особенно мудрый и человечный вид. А уж совсем ей
не надо было стыдиться коротко подстриженных, с легкой проседью волос.
Шире было около двадцати пяти. Но из-за наложенного Кваксом запрета
на технологию "Антистарость" она выглядела значительно старше Мириам.
Хрупкая, сухопарая. Лишь деликатные манеры прибавляли ей женственности.
Полностью выбритый череп, выглядевший несколько эксцентрично, резкие черты
лица. Кожа болезненно-желтоватого оттенка. Подведенные темной тушью
громадные голубые глаза, полностью лишенные ресниц. Чуть выступающие
вперед зубы. Странноватое, но, в общем, не отталкивающее лицо. Шира
напоминала Мириам людей, во множестве живших на Земле за несколько
столетий до нее, - болезненных горожан, изнуренных ежедневной борьбой за
существование в слишком враждебном для человека мире.
Берг обнаружила, что на желтоватых зубах Ширы то здесь, то там
виднеются пломбы. Что же должно было произойти на Земле, если даже кариес,
навсегда побежденный, как считали полтора тысячелетия назад, вновь мучит
человечество?
Какие ужасные последствия оставит после себя период владычества
Квакса? Шира казалась Мириам существом не из Будущего, а из далекого
Прошлого. А вот теперь и она сама оказалась лишенной медицинской поддержки
лабораторий "Качи".
"О Господи, теперь я тоже начну стареть", - с тоской подумала Мириам
и тихо вздохнула. В принципе еще не все потеряно. Возможно, у нее есть
шанс вернуться домой. Если, конечно, она дождется помощи Пула...
- Шира, - медленно произнесла она, - я не хотела бы огорчать вас. Я
ненавижу себя за то, что случилось Вы ведь меня понимаете? Но когда я
узнала, что вы не собираетесь связываться с людьми моей эпохи, не хотите
рассказать нам о Кваксе... тогда, разумеется, я выступила против вас.
Казалось, Шира ничуть не удивилась.
- Вы ведь понимаете, что нам пришлось уничтожить ваш корабль просто
потому, что у нас не было выбора?
- Нет, не понимаю. Хотя и ожидала чего-то подобного. Но теперь это
уже не важно. Свою задачу я выполнила, послание отправлено, несмотря ни на
что. - Берг слегка улыбнулась. - Я так рада, что мне удалось смастерить
радиостанцию. Я ведь этим никогда не занималась, вы знаете...
- Вы были физиком, - после небольшой паузы произнесла Шира. - Я
читала о вас в старых книгах по истории.
Берг вздрогнула, ощутив, что выброшена из всех времен.
- Да, я физик. - Она наклонилась и смахнула прилипшие к подошве
травинки. - Скажите, мы не могли бы куда-нибудь уйти? Это место действует
на меня угнетающе.
Секунду подумав, она направилась к краю аппарата; Шира спокойно пошла
следом за ней, мягко ступая по траве.
Вскоре они вышли за область нормальной гравитации - взобрались на
ободок гигантской чаши. Воздух здесь был разреженнее. Еще через десять
метров им пришлось остановиться; Мириам начала задыхаться. К тому же
заметно похолодало.
На краю этого мира пучки травы свешивались прямо в пустоту,
освещаемые призрачным светом Юпитера.
- Мне кажется, Шира, что здесь мы сталкиваемся с проблемами
восприятия, - тяжело дыша, сказала Берг. - Итак, вас интересует, почему я
нарушила наш договор? Я не думаю, что такие вопросы сейчас уместны. Чего
еще вы могли ожидать от меня в такой ситуации?
Девушка промолчала.
- Взгляните моими глазами, - продолжила Мириам. - Через полторы
тысячи лет, проведенных мною в "Качи", я вновь оказалась на Земле...
Экипаж "Качи", разумеется, хорошо знал, что оставленный ими мир
стареет. Но так приятно было сознавать, что они по-прежнему связаны с ним
через "Качи", словно прочной, свободно растягивающейся нитью; оставшиеся
на Земле люди стареют с той же скоростью, как и экипаж "Качи". И ждут
возвращения корабля, выполнившего свою миссию в Будущем.
И вот спустя столетие "Качи" вернулся на орбиту вокруг Юпитера. Земля
прожила за это время тысячу пятьсот лет. Но портал продолжал крепко
соединять их с Прошлым.
- Я даже не могу сейчас припомнить, что мы ожидали встретить в тот
момент, когда приблизились к Солнцу, - сказала Мириам.
- У нас были сотни сценариев, возникших как до, так и во время
путешествия. Я не исключала встречи с обезображенной радиоактивным
загрязнением Землей, с новым каменным веком, в который явились боги из
огненной колесницы.
Но такого представить себе я не могла. Мир, полностью подчиненный
непонятному иноземному существу... Что-то летит навстречу нам, -
потрясенная воспоминаниями, Мириам ненадолго замолчала, - ...и это кусок
Англии, вышвырнутый в космос... а на нем несколько десятков отощавших
землян, отчаянно рвущихся в Прошлое...
Она вспомнила полет на одноместной шлюпке от по-домашнему обжитого
"Качи" к Юпитеру, вспомнила стремительно приближающийся, похожий на
ярко-зеленый астероид корабль. Она не могла поверить своим глазам, когда
увидела несущийся навстречу кусочек английского деревенского пейзажа с
пышной растительностью и незабываемым Стоунхенджем, как будто бы
вырезанный из туристского каталога Земли и грубо приклеенный к черному
бархату небесной сферы... При ударе в момент посадки разрушился шлюзовой
отсек, и она смогла выпрыгнуть прямо на упругий, такой неожиданный возле
Юпитера чернозем, на шелестящую под ногами траву...
Через несколько минут она была окружена Друзьями. Затем к ней подошла
Шира, чтобы объяснить "Дружеские" намерения. Пятнадцать столетий богатой
катастрофами человеческой истории уложились в короткий сбивчивый рассказ.
Через несколько часов после "приземления" Берг зеленый корабль вошел
в гравитационную трубу Туннеля. Берг содрогнулась, вспомнив, какие
радиационные бури бушевали вокруг их хрупкого суденышка - убежища
путешественников во времени.
Разрешение послать сообщение на борт "Качи" она не получила.
Возможно, сейчас его команда уже уничтожена Кваксом, если только слово
"сейчас" имеет право употреблять путешественник во времени.
- Всего несколько таких богатых событиями дней, - иронически
произнесла она. - Для гостеприимного дома эту просто возмутительно мало.
Шира слегка улыбнулась и, когда Берг попыталась сосредоточиться,
произнесла:
- Я рада, что вы сказали "возмутительно". Это была по-настоящему
возмутительная идея - идея, позволившая нам добиться своего - прямо под
носом у Квакса, как мы и планировали. Пойдемте, нам нужно поговорить,
теперь у нас есть время.
Они повернулись и медленно начали спускаться "вниз", от ободка
аппарата к его центру. Берг чертыхалась, преодолевая углубления в почве,
каждое примерно в метр шириной и в несколько десятков сантиметров
глубиной. Отсюда весь аппарат был виден как на ладони. Мириам уже поняла,
что благодаря этим впадинам и почва и камни удерживались на поверхности
диска, но каким образом создавалось гравитационное поле, оставалось для
нее загадкой.
- Вы должны понять сложившуюся ситуацию, - произнесла Шира. - Из
сохранившихся с ваших времен текстов мы узнали, что приближается время
вашего возвращения к Земле с порталом "Интерфейса". Это означало, что
наступает тот короткий промежуток времени, когда Туннель будет доступен и
для нас, еще не разрушенный Кваксом. Тогда мы задумали проект...
- Что за проект? - быстро спросила Берг. Шира проигнорировала
заданный вопрос.
- Оккупационные власти не ожидали вашего появления, но очевидно, что
ваш корабль был бы обнаружен и затем, по-видимому, уничтожен вместе с его
грузом Нам необходимо было встретиться с вами до того, как это случится.
Вот такая история, Мириам. Нам пришлось построить космический корабль,
причем в условиях полного и неусыпного контроля Квакса над землянами.
- Вот так дела! Вы знаете, Шира, нам, наверное, необходимо отобрать
подходящие грамматические формы, особенно времена. Нельзя ведь говорить о
далеком Будущем в прошедшем времени, не так ли?
Шира не удержалась и усмехнулась, и Мириам почувствовала к ней
некоторое подобие симпатии.
Они прошли через невысокие заросли, над которыми парили, примерно в
трех метрах над поверхностью, небольшие светящиеся шары, дававшие тепло и
свет. Мириам ненадолго остановилась под ними, ощутив на лице и на всем
своем начавшем стареть теле приятные, уже совсем забытые за столетие
полета жаркие солнечные, лучи. В ярких, слегка желтоватых лучах шаров
розоватый диск Юпитера сразу потускнел, а трава стала ярко-зеленой,
мясистой и сочной, совсем как когда-то на Земле. Берг осторожно, на
цыпочках прошлась по ней.
- Надо же так закамуфлировать корабль!
- Квакс не вмешивается в происходящее на территории культурных
святынь человечества.
- Ура Кваксу, - подытожила Мириам. - Возможно, не такой уж он
зловредный головастик!
- Мы надеемся, что эта фраза - не признак вашего альтруизма, а лишь
желание понять природу пришельца, - нахмурилась Шира.
- В любом случае мы возлагаем определенные надежды на политику,
которая помогла бы нам в достижении наших целей.
Мириам Берг задумчиво улыбнулась. Ее воображение по-прежнему не могло
успокоиться, заново рисуя повстанцев, которые в перепачканных спортивных
костюмах, как кроты, рылись под готическими соборами, пирамидами, древними
могильниками реакторов деления...
- Значит, вы решили соорудить ваш корабль под скалой?
- Да. Точнее говоря, мы специально подготовили площадку земли для
Будущего полета.
- Но какие ресурсы вы использовали для этого?
- "Друзья Вигнера" действуют повсюду, - сказала Шира. - Вспомните,
что еще до встречи с Кваксом земляне широко распространились в космосе и
стали использовать ресурсы многих планетных систем. Да, Квакс практически
полностью контролировал все наши действия - и подчас весьма эффективно. Но
за пределами этого "подчас" мы были способны на многое - и даже на
осуществление проектов, которые и для вашего времени показались бы
грандиозными.
- Не могу во все это поверить, - мрачно произнесла Мириам.
Они медленно подходили к центру аппарата.
- Итак, вы полностью закончили подготовку корабля, - сказала Мириам.
- Но как же вам удалось выйти в космос незамеченными?
- Благодаря гипердвигателю, полученному от Сквима, - объяснила Шира.
- Он создает вокруг корабля линзообразное силовое поле, которое полностью
изолирует поверхность аппарата и слой атмосферного воздуха вокруг него.
Двигатель был использован для выброса аппарата с Земли непосредственно на
траекторию полета "Качи", а затем - после перехвата вашей капсулы -
двигатель направил аппарат прямо в "Интерфейс".
- Сквим... Это что, та раса, с которой человечество столкнулось до
Квакса?
- И которая, потерпев поражение, обогатила нас важнейшими
технологиями, необходимыми для прорыва в дальний космос.
- Как же вам удалось победить его?
- Читайте учебники истории, - улыбнулась Шира.
- Ну ладно, - согласилась Берг, - и что, этот Сквимовский двигатель
работает и сейчас?
- В холостом режиме. Только для поддержания радиационной защиты.
- И для удержания воздушной оболочки, да?
- Нет. Это вполне обеспечивает гравитационная система аппарата.
- Искусственная гравитация? - вскинулась Мириам. - В наши дни она
казалась недостижимой мечтой!
Но Шира в ответ только улыбнулась.
Они приблизились к жилищу и рабочей площадке "Друзей Вигнера". Дома -
небольшие кубики и конусы - теснились на площадке в центре деревенского
пейзажа с огромным каменным сооружением, больше, правда, похожим на
неряшливо разбросанные детские игрушки. Все камни были одинакового
сизовато-серого цвета. Мириам провела рукой по стене и обнаружила, что она
идеально гладкая на ощупь. Но от нее исходило человеческое тепло, не то
что от бездушного металла. Это был "конструкционный материал КсиЛи" - одно
из тех чудес техники, которые заимствовали на КсиЛи и человечество и его
смертельные враги - Сквим и Квакс.
Друзья ходили между зданиями, обсуждая свои проблемы. Небольшая
группа собралась вокруг транслятора - устройства для получения информации,
как успела понять Мириам, - и что-то обсуждала. Они поприветствовали Ширу
и - с некоторым любопытством - и Берг.
Мириам успела насчитать на борту корабля около тридцати человек -
примерно поровну мужчин и женщин. Им было лет по двадцать пять - тридцать,
и все они казались хорошо воспитанными и интеллигентными. Безусловно,
экипаж корабля подбирался так, чтобы обеспечить повстанцам успех их
трудной миссии Головы у всех были обриты, как у Ширы, а у некоторых, как
ошеломленно отметила Мириам, полностью отсутствовали ресницы. Но, несмотря
на все это. Друзья не производили впечатления однообразной массы. Их было
на удивление легко отличить друг от друга по различным формам черепа.
- Славно вы все организовали, - одобрительно отметила Мириам.
- Действительно неплохо, - холодно отозвалась Шира. - Наш корабль
прошел через Туннель без серьезных поломок и повреждений Наше
оборудование, в том числе и самовосстанавливающиеся механизмы управления,
позволит нам обеспечивать жизнедеятельность корабля и его экипажа долгие
годы. Достаточно долго, чтобы мы смогли выполнить нашу миссию. - Она
улыбнулась. - Да, мы неплохо подготовились.
- Ммм-да... - Мириам кисло взглянула на кучку Друзей. - Знаете, Шира,
вы бы очень помогли мне понять происходящее, если бы объяснили, что это
вообще такое - ваш проект.
- Сейчас это невозможно, - с сожалением сказала Шира.
Берг встала прямо перед ней, положив руки на пояс. Лицо ее стало
суровым, как у человека, привыкшего командовать.
- Хватит кормить меня банальностями, Шира. Ну ладно, черт с ними - и
с моим кораблем, и с "Интерфейсом", который вы использовали в личных
целях, и с моим экипажем, оставленным один на один с неизвестным и
неожиданным врагом. Вы принесли их в жертву своим эгоистичным планам. Но,
как ни крути, вы обязаны сказать мне что-то еще, кроме этой ни к чему не
обязывающей чепухи.
Милое личико Ширы выразило неподдельное участие.
- Я действительно сожалею, Мириам. У меня и в мыслях не было
оскорблять вас своими поучениями. Но я, точнее, мы действительно считаем,
что для этого еще не пришло время.
- Но почему? Объясните мне хотя бы это!
- Я не могу. Если вы поймете, почему, то сразу догадаетесь о сути
проекта.
- Хватит водить меня за нос! - рассмеялась ей в лицо Мириам. - И вы
считаете, что можете удовлетворить меня такими объяснениями?
- Конечно, нет. - Шира усмехнулась, и снова Берг почувствовала легкую
симпатию к этой странной, таинственной женщине из столь отдаленного
Будущего. - Но в данный момент я не могу сказать вам ничего больше.
Мириам разгладила волосы.
- Но что именно вас волнует? Неужели вы думаете, что я даже при
желании смогла бы помешать вам осуществить ваш проект?
Шира утвердительно кивнула.
- Если вы действительно почувствуете, в чем он состоит, вы будете в
состоянии это сделать.
Мириам Берг нахмурилась.
- Я не понимаю, почему вы боитесь даже догадок о сути проекта? Даже
если бы я определила, что именно вы задумали, мне пришлось бы
противодействовать вам, опираясь на нечто более реальное. Не так ли?
Шира ничего не ответила, ее взгляд ничем не омрачился. Она излучала
полное спокойствие.
- Шира, кто знает, возможно, вам еще понадобится моя помощь. - Мириам
сменила тему. - Мне бы хотелось попробовать починить свой корабль.
- Все не так просто, Мириам, - обезоруживающе улыбнулась Шира. - Мне
бы очень хотелось, чтобы вы прекратили допрашивать меня.
Берг взяла ее под руку.
- Шира, мы с вами по одну сторону баррикад. Неужели вы этого не
видите? Внутри одной Солнечной системы! В вашем распоряжении ресурсы пяти
планет. Когда люди узнают о кошмаре Оккупации, они сделают все, что в их
силах, чтобы помочь вам. С вами вместе будут бороться многие миллиарды.
- Дело не в них, как вы не понимаете, Мириам, - терпеливо повторила
Шира. - Мы владеем технологиями, по сравнению с которыми ваши устарели на
полторы тысячи лет!
- Мы можем принести за собой на хвосте слишком много бедствий, Шира,
- с каменным лицом произнесла Мириам. - Что если Квакс последует за нами в
Туннель? Что если вам потребуется помощь, чтобы остановить его?
- Мы можем защитить себя, - спокойно повторила Шира.
Дрожь пробрала Берг от этих слов, но она продолжила:
- Представьте себе сотню хорошо вооруженных кораблей, сходу
вламывающихся через портал в Будущее. Они способны разобраться с кем
угодно!
- Один военный Сплайн может скосить всех одним залпом, - усмехнулась
Шира.
- Тогда помогите нам укрепить нашу мощь своими познаниями. В этот
момент еще ни один Квакс не знает о существовании Земли. Мы можем
уничтожить их прямо в их логове. Если вы откроете нам секреты
супердвигателя Сквима, мы можем создать сверхмощную армаду, и тогда...
Шира осторожно засмеялась в ответ.
- Вы слишком мелодраматично относитесь к действительно серьезной
опасности, Мириам. В этот момент Квакс уже создал гигантскую торговую
империю, полностью контролируя сотни звездных систем. Даже если ваше
нападение окажется успешным - вполне возможно, что и нет, - оно не
приведет к реальной долговременной победе. У нас более глубокая цель - и
мы уже в состоянии достичь гораздо большего.
- Но почему вы не расскажете мне о ней прямо? Вы просто не доверяете
мне. Мне, вашей собственной неизвестно какой пра-пра-бабушке...
Шира торжественно улыбнулась.
- Горжусь тем, что во мне есть частичка вашего наследственного кода,
Мириам, - сообщила она.
Они неторопливо прогуливались по тенистым лужайкам в центре корабля и
вскоре приблизились к поясу жилищ. Говор оживленно беседующих Друзей
постепенно стих. Посреди аппарата образовался небольшой островок молчания.
Собеседницы вошли в разрушенный круг громадных валунов, и внимание Мириам
полностью переключилось на них.
Здесь не было светящихся шаров; неуклюжие древние валуны, казалось, с
вызовом смотрели на далеких потомков своих создателей, освещаемые только
призрачным светом Юпитера. Берг подошла к одному из вертикально стоящих
камней и осторожно коснулась серовато-сизой, поросшей мхом поверхности. Он
не был пугающе-холодным, скорее теплым и дружелюбным. Он почему-то
напомнил ей доброго неуклюжего слона.
- Вы знаете, - произнесла она, - ваш аппарат может вызвать сенсацию,
если вы приземлитесь на нем, да еще где-нибудь неподалеку от оригинала - в
Солсбери Плейн, например. Если вы на это решитесь, тут уж я и слова не
скажу - будь это проект или не проект.
- Мысль недурна, - усмехнулась Шира.
Мириам вошла в центр каменного круга, минуя упавшие валуны.
Повернулась, рассматривая усеченный ландшафт, пытаясь увидеть его глазами
людей, построивших это сооружение столько тысячелетий назад. Как же все
было таинственно и торжественно там, на голых холмах Солсбери Плейн, в дни
солнцестояния, когда от пустоты мертвой Вселенной спасали лишь несколько
огоньков, рассеянных по равнине в лучах заходящего Солнца!
...Но здесь горизонт был усыпан множеством серых столбиков - жилищ
повстанцев; Мириам знала, что если бы даже она могла смести эти
диссонирующие постройки с лица аппарата, под ними обнаружились бы лишь
несколько сотен метров перелопаченного дерна, чьи неровные края свисают
теперь прямо в черную бездну. Когда, переполненная этими мыслями, она
повернула голову, то смогла увидеть громадную дугу диска Юпитера,
исполинской стеной перегораживавшую Вселенную.
Былинные камни казались карликами на этом величественном фоне.
У Берг комок подступил к горлу.
- Черт возьми! - прошептала она.
Шира тихо подошла к Мириам и положила руку ей на плечо.
- Что случилось, дорогая?
- Вы не имели права так делать, - твердо произнесла Мириам.
- Почему?
- Осквернить такую древность! Как вы могли решиться на такое
преступление перед историей? Даже Квакс никогда не прикасался к этим
камням - вы сами сказали мне об этом!
- Квакс - захватчик, - резко возразила Шира. - Если бы ему
потребовалось, он не задумываясь превратил бы эти камни в пыль!
- Но ведь не сделал же он этого, - упрямо повторила Берг. - Однажды,
с вашей помощью или без нее, Квакс уйдет. А эта живая история могла бы
продолжаться! Если бы не вы.
Шира, запрокинув голову, посмотрела на Юпитер, черты ее лица
озарились пепельно-розовым светом.
- Поверьте, мы - "Друзья Вигнера" - хорошо понимали, на что нам
придется пойти. Но в конце концов у нас хватило решимости принять
единственно правильное решение. - Она повернулась к Мириам, и та была
потрясена иррациональным, одухотворенным блеском ее больших синих глаз.
- Почему вы говорите с такой уверенностью? - потрясенно произнесла
Берг.
- Потому что в будущем памятник не поврежден, - медленно, как
ребенку, пояснила Шира.
Берг уставилась на нее, не зная, стоит ли ей рассмеяться в ответ.
- Да понимаете ли вы, что говорите? Вы перерыли древнейший памятник,
перекрыли его полями гипердвигателя, улетели на нем с планеты, удрали от
флота Квакса и углубились на полтора тысячелетия в прошлое! Вам что, этого
недостаточно?
Шира радостно улыбнулась, наконец-то поняв, о чем идет речь.
- Вы уже знаете, что я не могу раскрыть вам наших намерений. Хотела
бы, но не имею права. Но я вижу, что вы о многом догадываетесь, и хотела
бы, чтобы верили нам всем сердцем. Когда наш проект будет успешно
завершен, Стоунхендж вернется на место в своем первозданном виде!
Берг вытащила руку из ладони Ширы.
- Да возможно ли такое? О Господи, Шира, что задумали ваши люди?
Но "Друг Вигнера" только загадочно улыбнулась в ответ.



5

Флиттер примостился возле пищеварительного тракта Сплайна; маленькие
клещевидные зажимы его днища прочно прикрепились к затвердевшей плоти.
Язофт Пари, управляя флиттером, чувствовал, как в его собственном
желудке все переворачивается от этого зрелища.
Он провел тестирование всех систем корабельного оборудования; по
экрану системы управления побежали длинные колонки цифр. Затем он открыл
шлюзовую камеру. Воздух быстро наполнил кабину и слегка вдавил Парца в
кресло. Он отстегнул ремни и легко поднялся на ноги. Прошло уже больше
года с момента его последней встречи с Правителем внутри Сплайна. За это
время "Антистарость" разительно изменила его тело, избавив практически от
всех прежних мучений, и теперь он каждый раз ликовал в душе, пружинисто
поднимаясь с пилотского кресла без прежних приступов боли в пояснице.
Антитела закрепили маленькую плоскую платформу над внутренней
поверхностью желудка Сплайна прямо перед люком шлюзовой камеры флиттера. В
нее уже был вмонтирован трансляционный блок. Парц легко вывалился из шлюза
и сразу же включил электромагниты псевдогравитации, позволившие ему
принять положение, более приличествующее рангу.
Затем он огляделся вокруг. Корпус флиттера в кишечнике Сплайна
казался маленьким непереваренным кусочком пищи. Он повернулся к
шарообразному пузырю, величаво булькающему перед ним. Невдалеке, мерцая в
туманных сумерках пищеварительного тракта, завис виртуал - маленький
икосаэдр портала нового Туннеля.
- Правитель, - произнес Парц, - пора.
Голос Правителя, послышавшийся из трансляционной коробки, был слегка
приглушен вязкой газовой средой кишечника.
- Вы правы. С момента побега этих треклятых "Друзей Вигнера" прошел
уже целый год. Это был плохой год для нас. Но теперь, похоже, мы достигли
заметного успеха, не так ли, Парц?
- У нас мало времени, - мягко, но настойчиво повторил Парц. -
Изготовление и запуск портала в столь короткие сроки - само по себе
большой успех. Я удивляюсь не меньше вашего.
- Язофт Парц, я должен поблагодарить вас за то, что вы приняли
участие в осуществлении этого проекта.
- Мое участие в его осуществлении было скромным.
- По-видимому, нет, - сказал Квакс. - Но, откровенно говоря, мне не
понятно, почему вы согласились помогать мне. Каковы были ваши мотивы? Мне
понятно ваше стремление получить доступ к технологии "Антистарость", но...
- Но не только это, - холодно ответил Парц. - Я уверен, что
возрожденная технология производства вещества с отрицательной энергией в
дальнейшем сослужит службу землянам.
Эта техническая победа, понятно, была куплена дорогой ценой.
Административно управляемое общество, полностью подчиненное одной цели,
использовало для ее достижения все ресурсы обитаемых территорий Солнечной
системы - Земли, Луны, Марса, Титана. Все они превратились в гигантские
фабрики по производству экзотического вещества. Но весь проект базировался
на использовании исключительно земных технологий - и тем самым сильно
помог вернуть былое самоуважение.
- Подготовка к запуску этого сооружения за шестимесячный срок была
самой сложной частью проекта, Правитель, - вслух произнес Парц.
- Мне понятна ваша гордость, Представитель, - торжественно сказал
Квакс своим мелодичным голосом. - И я рад видеть, что ваша откровенность
со временем не угасла.
- К чему теперь говорить об этом? Вы же предвидели это. Правитель.
- Я хотел бы отблагодарить вас и пригласил сюда для того, чтобы вы
вместе со мной стали свидетелем триумфа нашей совместной работы.
Парц и в самом деле допускал, что Квакс пригласит его сюда, на орбиту
вокруг Юпитера, как только потоки высокоэнергетичных частиц,
провозвестники Будущего, хлынут из главного входа Туннеля.
- Если бы не дарованный вам и вашим ближайшим сотрудникам допуск к
"Антистарости", - продолжил Квакс, - на что вы, кстати, согласились с
неохотой, вам, возможно, не довелось бы сейчас читать мне лекции о
неслыханных возможностях человеческой расы. Не так ли? Ведь во время той
нашей памятной встречи вы были близки к завершению своего биологического
цикла?
- Правитель... - вспыхнув от гнева, начал Парц.
Но Квакс оставался невозмутимым.
- Давайте не будем в этот праздничный день обсуждать прошлое и
сосредоточимся на нашем совместном достижении...
Парц сделал глубокий вздох.
- Хорошо, Правитель.
- Вас должна переполнять гордость при одной мысли о том, что
конструирование "Интерфейса" успешно завершено.
Парц на самом деле очень гордился своим успехом. Особенно в тот
момент, когда остающийся в Солнечной системе конец Туннеля покрывали ярко
светящимся голубым слоем сверхвещества. Несколько прекрасных недель после
этого оба портала вращались вместе в гравитационном поле Юпитера, и
молочно-белые листы разрушенного пространства казались гранями исполинских
бриллиантов.
Затем пришло время старта первого портала. Для него был
сконструирован специальный мощный тягач. Зависший над порталом, он казался
человеческой рукой, свободно парящей над парой серо-голубых ажурных
цветков неземной красоты.
Ожили мощные гравидвигатели тягача, и один из порталов поплыл вдаль:
сначала медленно, по широкой спирали он вышел из сферы притяжения Юпитера,
а затем, описав гигантскую дугу, ушел в межзвездное пространство.
Парц, как и все человечество, как Квакс и сотрудники Оккупационной
администрации, погрузился в томительное шестимесячное ожидание.
Тягачу первого "Интерфейса", "Качи", потребовалась сотня лет, для
того чтобы перекинуть мост через тысячелетия. Новому кораблю необходимо
всего полгода субъективного времени, чтобы совершить полет по замкнутому
маршруту и вернуться к Солнцу. Двигаясь с ускорением, намного превышающим
ускорение свободного падения, он вернется через пять столетий.
Парц не был ученым, но, по долгу службы разбираясь во всех деталях
проекта, встречал все новые и новые парадоксы в физике Туннеля с
философским спокойствием. Однако при надзирательных полетах в окрестности
Юпитера не мог сдержать волнения.
За призрачными гранями портала находилось далекое Будущее. Если
"Друзья Вигнера" получили огромное преимущество, сбежав в еще
неподвластное Кваксу земное Прошлое, то какие преимущества даст Кваксу
проникновение по другую сторону времени? Парц приходил в уныние от мысли о
бесплодности сопротивления захватчику. Знание земной истории позволит ему
выбрать ту единственную беспроигрышную тактику, которая не оставит
землянам никаких шансов.
Прошел всего год со дня побега Друзей. И вот доступ в Будущее
позволит Кваксу вновь овладеть ситуацией.
- Отчего вы так задумчивы? - прервал Правитель ход мыслей Парца.
- Простите.
- Итак, продолжим, - предложил навязчиво-мягкий голос транслятора. -
Я полагаю. Представитель, что мы никак не можем считать друг друга
товарищами. Но мы работали в тесном контакте и были честными партнерами.
Скажите мне, что вас беспокоит?
Парц неопределенно пожал плечами.
- Мы дали вам в руки неслыханное оружие. Представьте себе кого-нибудь
из величайших полководцев человечества - Бонапарта, например, - узнавшего
результаты своих битв задолго до того, как они произошли...
- Это только одна из возможностей, Язофт. Такой полководец, возможно,
был бы раздавлен грузом исторической необходимости. Исход множества
конфликтов человечества был решен не военными победами и не героизмом
вождей, а самим ходом истории. Не исключено, что угрызения совести и
понимание тщетности усилий заставили бы Наполеона отказаться от всякой
борьбы.
- Да, - согласился Парц. - И хотя я не в состоянии вообразить себе
Квакса-полководца, раскаяние за множество бед, причиненных человечеству за
время Оккупации, все равно придет. Вспомните, что когда мы с вами изучали
побег "Друзей Вигнера", то оба не верили поначалу, что группа людей
овладела такой неслыханной мощью. Подумайте, не отнесется ли Квакс из
Будущего с подобным же недоверием к нам?
В ответ послышался мягкий смех.
- Возможно, вы когда-нибудь научитесь предугадывать чужие действия. Я
не без уважения отношусь к человеческим способностям, хотя мне не всегда
понятна мотивация ваших поступков.
- Например?
- Экипаж тягача, который транспортирует портал, состоит исключительно
из землян. Тягач имеет автоматическую систему управления и, конечно,
полностью защищен от перспективы бунта команды. Ваш долгий опыт
космических полетов убедил меня, что самая лучшая гарантия успешного
выполнения миссии - это присутствие на борту корабля инженеров-землян,
обладающих неслыханной изобретательностью и способностью к адаптации. Вот
из таких соображений мы и набирали команду.
- И вам не составило труда набрать ее. Даже несмотря на перспективу
длительной громадной перегрузки. - Парц слегка улыбнулся. - И это
неудивительно. Правитель.
- Почему вы так считаете?
- Не все люди одинаковы. Не все довольствуются положением угнетаемой
расы, как...
- Как вы, Парц?
- Да. - Парц гордо выпрямился. Он не был уверен, поймет ли этот жест
Правитель, ну да черт с ним. - Правильно. Не все люди такие, как я.
Некоторые мечтают любой ценой покинуть оккупированную Солнечную систему.
Когда-то еще земляне снова смогут осуществлять космические полеты? Жить
полной жизнью? По-видимому, запрет на технологию "Антистарость" был вашей
серьезной ошибкой. И возврат к жалкому существованию в течение каких-то
нескольких десятилетий, с перспективой близкого превращения в ничто,
сделал землян совсем уж безрассудными. Трудно управляемыми, не правда ли.
Правитель?
Квакс засмеялся.
- Может быть. Хорошо, Парц, давайте вернемся к нашим делам. Как вы
считаете, какие процессы происходят сейчас в Туннеле?
Парц мысленно вернулся к долгим месяцам ожидания после завершения
строительства и отлета второго портала. Он сооружал виртуальные
изображения стационарного портала везде, где оказывался, выслушивая
длинные, зачастую путаные объяснения о релятивистском сокращении времени,
закрытых времяподобных кривых и горизонтах Коши.
Квакс в Будущем, очевидно, ожидает визита из Прошлого. Возможно, что
в то время еще будут существовать особи Квакса, помнящие момент запуска
"Интерфейса".
Наконец наступил день, когда корабль в соответствии с полетным
заданием прибыл в Солнечную систему Будущего и начал функционировать.
Парц, как и миллионы соотечественников, неусыпно находился перед виртуалом
стационарного портала. И на Земле и повсюду, где действовал Оккупационный
режим, люди наблюдали за мерцающим икосаэдром со смешанным чувством
очарования и страха.
- И вот наконец было зарегистрировано исходящее из портала мощное
космическое излучение...
- Кажется, - медленно начал Парц, - я чувствую то же, что и Майкл
Пул, создатель первого портала.
Целью "Интерфейса", как было известно Парцу, являлось приобретение у
будущих поколений новых технологических знаний, а также исследование
свойств пространства-времени. Пул, открывая действующий Туннель, конечно,
был счастлив. И, уж конечно, не испытывал страха, как Парц.
- Да, - понимающе сказал Квакс. - И теперь...
В этот момент виртуал портала взорвался, рассыпавшись в полумраке
золотым дождем. Парц громко закричал, инстинктивно закрываясь от
несуществующего огня.
Правитель молчал, до слуха Парца доносилось только собственное
тяжелое дыхание.
Через несколько секунд Парц нашел в себе силы поднять голову. Портал,
как и прежде, висел, освещаемый лишь неровным светом Юпитера...
Но теперь перед ним находился неизвестный космический корабль. Тьма
струями извергалась из серо-голубого портала. Разорванная поверхность
пространства-времени трепетала еще несколько секунд после прохождения
корабля, и розоватый свет Юпитера волнами расходился над пузырящейся
моделью океана Квакса.
Расправив многомильные, напоминающие крылья плоскости, корабль из
Будущего медленно увеличивался в размерах, надвигаясь на экран гигантской
ночной птицей.
- Я потрясен, Квакс, - беспомощно пролепетал Парц.
- И я не меньше. Внешний вид корабля, крыльевые двигатели - все
указывает на то, что это Черный Истребитель КсиЛи.
КсиЛи... Парц почувствовал безотчетный ужас.
- Но вместе с тем это корабль Квакса, - продолжил Правитель после
некоторой паузы. - Я получил контрольный код... Моим потомкам пришлось
пройти долгий путь, чтобы овладеть секретами технологии КсиЛи.
- Вам есть чем гордиться, - угрюмо сказал Парц. Самодовольство Квакса
раздражало его.
- Крылья корабля действительно являются пространственно-временными
прерывателями, - пробулькал правитель. - Движитель аппарата создает
нелинейные разрывы в пространстве-времени наподобие ударных волн в
атмосфере. И...
- Достаточно.
Комок опять подступил к горлу Парца. Новый голос, раздавшийся из
транслятора, был столь же женственным, но в отличие от однотонного и
громкого голоса Правителя этот отличался разнообразием модуляций
неестественной жесткости.
- Я слышу твой голос, - пропищал Правитель. - Кто ты?
- Я - Квакс.
- Не узнаю тебя.
- Это неудивительно. Я прошел через терминал из Будущего.
- Сэр, - произнес Парц без тени страха или почтительности, - мне
известно, что Квакс может занимать поверхность в многие квадратные мили.
Ваш корабль слишком мал для такого организма. Как вы смогли разместиться в
столь малом пространстве?
- Многое изменилось за пять столетий, - сообщил голос. - Много
Кваксов ушло, много новых сформировалось, возникли иные формы, только
очень маленькие Кваксы способны теперь бороться за выживание. Кваксы более
не могут успешно существовать в старых жидкостных состояниях. Рассеянным
по Космосу, им необходимо искать новые формы для собственного
существования.
До Парца с трудом дошел смысл сказанного.
- Квакс, повторите! Что случилось с Кваксами?
- Сначала ответьте на мой вопрос, - безапелляционно обрезал
Правитель. - Почему вы не информировали меня о своем приближении? Почему
мы используем язык землян, а не обычные у Кваксов коммуникационные каналы?
- Я хочу, чтобы Язофт Парц услышал и понял все происходящее, - заявил
новый Квакс. - Позднее мне потребуется его сотрудничество.
От удивления Парц сделал непроизвольный шаг назад, почувствовав под
ногами край платформы.
- Вы что, знаете обо мне?
Снова его охватил безотчетный трепет. Он ощущал себя дикарем, стоящим
перед грозным шаманом. Как может Квакс, живущий через пятьсот лет, знать о
его существовании? "Хотя, конечно... - вдруг осенило его. - Этот Квакс из
Будущего; они наверняка знают все об этом историческом событии и наверняка
десятки раз наблюдали эту сцену".
- Язофт Парц, свидетельствуйте! - раздался торжественный голос. Парц
посмотрел вверх.
Яркий вишнево-красный луч вспышкой осветил внутренности Сплайна, они
мгновенно вспухли и разорвались. Через разрывы Парц увидел открытое
космическое пространство. Виртуал, висевший рядом с пузырем Квакса,
превратился в облако разлетающегося растра и исчез.
Парц закрыл глаза, пытаясь покрепче запечатлеть в памяти увиденное.
Оружие - лазерный луч или что-то еще - применил Квакс, прилетевший из
Будущего.
- Язофт Парц, это технология КсиЛи! - произнес голос нового Квакса. -
ЗвездоЛом...
Везде, где проходил ярко-вишневый луч, поверхность шара-океана, миг
назад бывшего Кваксом-Правителем, кипела и испарялась. Гигантские пузыри
поднимались из его центра, разрушая правильную шестиугольную поверхность
сети турбулентных ячеек. Вокруг клубился легкий туман.
- О Господи! - произнес Парц. - Вы убили его!
- ...его луч состоит из когерентного гравитационного излучения, -
невозмутимо продолжил новый Квакс. - Жизнедеятельность океанического
фрагмента поддерживается легкой черной дырой у него в центре; действие
луча приводит к разрушению равновесного состояния шара и его коллапсу.
Квакс-Правитель превратился в облако тумана; Язофт стоял прямо под
этим, необычно плотным облаком почти идеальной сферической формы. Капельки
жидкости, круглые, плотные, как ртуть, выпали прямо на платформу перед
Парцем. Он наклонился и стер их перчаткой.
- Квакс, - сердито сказал он, - мне совершенно не понятно, почему
одно существо вашей расы убивает другое.
- Ошибка одного из нас - того, которого вы называли "Правителем", -
повлекшая за собой побег землян-повстанцев в Прошлое, привела к столь
катастрофическим последствиям, что, по сути, является преступлением. Если
вас, Парц, это определение чем-то не устраивает, считайте, что это не
убийство, а казнь. Мощь нашей расы в том, что мы отбраковываем слабых.
Правитель Земли по натуре был робок. А я - нет.
- Катастрофическая ошибка? - вновь наклонился над автопереводчиком
Парц. - О Господи, Квакс, я всего ожидал от Будущего, но только не
этого... Что случилось? Неужели вас ужасают гуманоиды? Люди?
- Да, - как ни в чем не бывало ответил Квакс, - но факт моего
успешного проникновения сюда, возможно, ужаснет вас. Потому что теперь я
обладаю всей необходимой мощью.
Парц вздрогнул.
- Но вам, Язофт Парц, мы не причиним никакого зла, - поспешно заверил
Квакс.
- Вы мне льстите, - нахмурился Парц.
- Я изучил записи ваших прежних бесед с Правителем. Его новая
политика допуска тщательно отобранных землян к древней технологии
"Антистарость" была действительно мудрой, ибо разделяла их. И вы, Язофт
Парц, действительно получили вознаграждение от Квакса. Вы живы, в то время
как ваши современники сдохли, как тараканы, - расхохотался Квакс смехом,
гораздо более зловещим, чем смех уничтоженного Правителя. - Ваши анализы
значений потенциала бессмертия имеют действительно большое значение. Ведь
человеку достаточно прожить всего несколько десятилетий для того, чтобы он
утратил всякую надежду на бессмертие. Не так ли, Парц?
- Если вам действительно требуется мое сотрудничество, почему вы
оскорбляете меня?
- О, мне действительно требуется ваше сотрудничество!
Парц поднял голову. Капли ужасного дождя вновь забарабанили по шлему
его скафандра.
- Выслушайте меня, Квакс из Будущего! Правитель, которого вы не
пощадили, был _ц_и_в_и_л_и_з_о_в_а_н_. Понимаете? Режим, в условиях
которого мы существовали, не Правителем был изобретен. Но он стремился к
эффективности режима, а не к террору или жестокости. Именно поэтому я всю
жизнь сотрудничал с ним - я понимал, что это дает мне возможность служить
на благо своей расы. Но вы... Я уже имел возможность наблюдать, как вы
убили существо собственной расы всего через несколько мгновений после
проникновения в наше время...
- Вы действительно честны, Язофт Парц! - искренне рассмеялся Квакс. -
Может быть, именно поэтому выбор Правителя оказался столь хорош. Слушайте!
Я не собираюсь устанавливать новый режим Оккупации и вообще задерживаться
в этом временном интервале. Я намерен пройти через подлинный древний
портал, чтобы продолжить движение в Прошлое.
- Вы погонитесь за "Друзьями Вигнера", повстанцами, сбежавшими в
Прошлое?
- Да, я уничтожу их. Но собираюсь достичь гораздо большего.
Парц попытался представить себе Квакса - циничного убийцу, лишенного
страха и морали, - попавшего на полтора тысячелетия назад, в далекое
Прошлое, к ничего не подозревающим и неготовым к защите землянам.
- А я? - бесстрашно переспросил Парц. - Что потребуется от меня,
когда вы отправитесь крушить античность?
- Как что? Вы, разумеется, будете сопровождать меня.
- О Господи!
Капли океанического вещества опять с шумом обрушились на шлем его
скафандра. Он снова машинально стер их перчаткой.
- Правитель будет сохранять сознание еще несколько часов, - сообщил
Квакс, - хотя его органы чувств необратимо повреждены.
- Он ощущает боль?
- Наши дела здесь уже закончены. Возвращайтесь на свой корабль, -
потребовал Квакс.
Едва нащупав дорогу в свинцовом мареве, Парц укрылся во флиттере.



6

"Краб-Отшельник" вернулся назад, в Солнечную систему, и теперь
вращался на орбите вокруг пухлого диска Юпитера. Майкл Пул сидел в
прозрачной кабине капсулы вместе с виртуалом Гарри. Корабль находился с
темной стороны планеты, и ВЕТ-двигатель, полыхая на глубине мили от
прозрачного пола капсулы, освещал обширные области бескрайнего океана
клубящихся облаков, фиолетовый свет выбивался из-под кабины, и Пул
заметил, как пышная ослепительно-белая шевелюра его отца приобрела в этом
освещении слегка демонический оттенок.
- Неплохо вошли, - одобрительно сказал Гарри.
- Мне тоже так кажется. Особенно если ты любишь фейерверки.
Гарри повернулся к сыну, его голубые глаза расширились от удивления.
- Будет тебе, сынок! Ты физик, а я всего лишь государственный
чиновник. Ты понимаешь все лучше, чем я. Но, возможно, это удивляет тебя
гораздо меньше, чем простого любителя. Ведь мы смогли вернуть и приручить
те силы, что прекратили действовать во Вселенной спустя секунды после
Большого Взрыва!
- В первые сотые доли секунды...
ВЕТ-двигатели работали на принципах так называемой Великой Единой
Теории, комплексной научно-философской системы, согласно которой все
фундаментальные взаимодействия в природе были различными формами
проявления единой суперсилы. Сердцем ВЕТ-двигателя "Краба" был водородный
бак размером с кулак. Он находился в сверхпроводящем сосуде,
бомбардируемый тяжелыми элементарными частицами с энергией, равной той,
что была вызвана во Вселенной Большим Взрывом. При таких энергиях
действовала единая суперсила. Затем, под действием суперсилы, водород
истекал из сосуда посредством фазового перехода. А суперсила распадалась
на сильное, слабое, электромагнитное и гравитационное взаимодействия.
Каждый акт фазового перехода давал мощный импульс - горячей
сверхплотной плазмы - двигателю корабля.
- "Краб" использует ВЕТ-фазу энергетического состояния для
превращения кометного льда в плазму, - объяснял Пул отцу, - сверхгорячая
плазма истекает затем через сверхпроводящее сопло, и...
Гарри рассеянно кивнул, уставившись в ледяную глыбу кометы, на
которой они унеслись прочь из Облака Оорта.
- Конечно. Но ведь это та самая форма энергии, которая, действуя
считанные миллисекунды, обеспечила наблюдаемое до сих пор пространственное
расширение Вселенной. Она заслуживает благоговейного и трепетного к себе
отношения, Майкл. Наши корабли находятся сегодня на расстоянии многих
световых лет от Солнца, Юпитер превратился в глубокую провинцию. Мы
используем ту самую энергию, которая создала всю нашу Вселенную! Тебя это
не удивляет?
Пул почесал переносицу, собираясь ответить.
- Да, Гарри. Ну конечно, да. Но я считаю такой стиль мышления
бесплодным, особенно в ближайшие несколько недель, когда у нас и без того
будет много работы. Я не испытываю благоговения при мысли о том, что
двигатель нашей капсулы работает. Вспомни, в нашей истории были не менее
фантастические достижения. Мы отправили людей на пятнадцать столетий в
Будущее... Вспомни о найденных формах древней жизни, об инопланетянах,
например. Нельзя благоговеть от повседневности. Мало, что ли, мы
псевдоживых тварей насоздавали себе на беду!
Гарри придвинулся ближе к Майклу и усмехнулся.
- Не все из нас, виртуалов, такие уж невозможные создания!
Майкл Пул устало закрыл глаза.
- Поговори мне еще, - сказал он. - Живо выдерну проектор из розетки!
- Наверное, суперлюди далекого Будущего найдут способ защитить права
искусственного интеллекта, - проворчал Гарри. - Например, их право на
непрерывность сознания.
- Если ты, старый дубль, немедленно не уберешься, я тебе устрою
"непрерывность сознания"!
На борту "Краба" раздался громкий сигнал тревоги. Аппарат,
находившийся в нескольких тысячах миль от моря пурпурных облаков Юпитера,
подходил к ближайшей от планеты точке своей орбиты; потрепанный, старый
корабль пронесся вокруг диска Юпитера и вошел в освещенную Солнцем
область. Солнце, казавшееся крохотным пятнышком, поднялось над бесконечным
слоем облаков, и их тысячемильные тени контрастно подчеркнули
захватывающую дух ослепительно бездонную глубину. В мгновение ока кабину
затопил яркий пронизывающий свет. Еще какую-то долю секунды пурпурный свет
через прозрачный пол кабины продолжал заливать фигуру виртуала отца. Затем
процессор сориентировался, и, когда Гарри повернулся к Солнцу, его профиль
окрасился золотом.
Из-за горизонта, как второе Солнце, выплыл портал "Интерфейса". Майкл
хорошо различал реактивные струи кораблей, курсирующих вокруг портала в
ожидании незваных гостей из Будущего. Полетная траектория "Краба" должна
была пройти всего в нескольких десятках миль от портала. Майкл пристально
вглядывался в ярко-синие ажурные конструкции громадного куба, скользя
глазами по его геометрически совершенным прямым линиям, столь редким в
дальнем космосе. Грани казались сделанными из полупрозрачного
посеребренного стекла. Майкл мог разглядеть сквозь них диск Юпитера, но
контуры облаков, подернутые серебристо-золотой сетчатой дымкой, создавали
впечатление нереальности. Каждые несколько секунд грани внезапно
становились абсолютно черными, и тогда Майклу удавалось увидеть сквозь них
далекое незнакомое пространство, чужие звезды ив том числе врезанную в
Юпитер дыру.
"Краб" на большой скорости пролетел мимо сооружения и оставил его
позади, как брошенную игрушку.
- О Господи! - задохнулся от восхищения Гарри. - Мне показалось даже,
что я видел сквозь него будущие звезды!
- Ты действительно их видел, Гарри, - задумчиво пробормотал Майкл. -
Это ведь и есть ворота в Будущее.
Гарри взглянул на Майкла.
- Сынок, ты даже не представляешь, как я горжусь тобой.
Пул сделал непроницаемое лицо и отвернулся.
- Послушай, что ты думаешь обо всей этой истории с проникновением? -
через некоторое время спросил Гарри.
- О корабле из Будущего? - пожал плечами Майкл. - Если они не
поддерживали связь с Землей, за исключением короткого, годичной давности,
послания Мириам, трудно даже строить какие-либо предположения.
- А как ты думаешь, людей Будущего можно узнать?
Пул, повернувшись, хитро взглянул на Гарри.
- А нас с тобой можно узнать, как ты думаешь? Посмотри на нас - я
прошел "Антистарость" и стал бессмертным, а ты вообще полусуществующий
"искусственный интеллект".
- Это я-то полусуществующий?
- На первый взгляд мы, конечно, похожи на людей и, вероятно,
продолжаем ими оставаться. Но я не думаю, что мы сразу признали бы
человеком существо, жившее тысячу лет назад. А сейчас придется ломать
голову над тем, что произошло с человеком за следующие столь богатые
событиями пятнадцать столетий.
- Может быть, у них третья рука выросла? Или появились громадные,
лишенные туловищ головы, которые отскакивают от земли, как футбольные
мячи? Что ты об этом думаешь?
- Если подобные изменения имели смысл, тогда, конечно, и не такое
стало возможным, - пожал плечами Майкл. - Но вообще-то мне кажется, что
самые глубокие изменения произошли не с головой, а внутри нее.
- А что ты думаешь о технике Будущего?
- Мне кажется, что многие годы мои описания физики сингулярности
никем не пересматривались и не будут пересматриваться. Мы можем
манипулировать с пространственно-временными искривлениями... Мы
разобрались в физике сверхвысоких энергий и умеем использовать ее,
например, при создании космических двигателей. Мы научились производить
вещество с отрицательной энергией и строить из него тяжелые конструкции.
- А через пятнадцать столетий... - быстро вставил Гарри.
- Как далеко мы можем зайти? Мне кажется, на повестке дня должен
встать вопрос о промышленном производстве сингулярностей с массой порядка
нескольких тонн или, быть может, порядка массы астероида.
- А это еще зачем?
Майкл Пул провел рукой по волосам.
- Это очень компактные источники энергии. Если у вас на кухне есть
черная дыра, у вас нет проблемы с мусором, который вы можете сбрасывать
непосредственно в нее, за доли секунды избавляясь от него навсегда. А
взамен получать удобное для употребления мощное высокоэнергетическое
электромагнитное излучение. Есть еще одна очень интересная область
применения черных дыр - искусственная гравитация. Разместите черную дыру в
центре, например. Луны - и вы сможете получить на ее поверхности такую
силу тяжести, какую захотите.
- Ты, конечно, найдешь способ спасти Луну от исчезновения в черной
дыре, - заявил уверенный в способностях сына Гарри.
- Да, конечно. Затем - гравитационные волны, которые могут
генерироваться при столкновениях черных дыр. Вы сможете сформировать пучок
гравитационных волн, который будет тянуть предметы. - Пул откинулся на
спинку кресла и мечтательно закатил глаза. - Эх, были бы дешевые черные
дыры, а уж приспособить их - не проблема! А если пойти еще дальше, то
можно помечтать о том, какое применение мы найдем для голых
сингулярностей.
- А это еще что такое?
- Да хватит, мы и так заглянули слишком далеко.
Аппарат вошел в область, буквально нашпигованную космическими
кораблями. Сотни управляемых пилотами ярких блестящих искр парили над
привыкшим ко всему океаном Юпитера. Корабли находились слишком далеко,
чтобы можно было невооруженным глазом разглядеть детали, но Пул уже знал,
что здесь есть истребители военно-космических сил, базирующиеся на
обитаемых спутниках Юпитера, научно-исследовательские аппараты из
внутренней Солнечной системы и даже чертовы туристские корабли и просто
частные суда всевозможных зевак-ротозеев из самых неожиданных регионов,
населенных людьми.
Приглушенная болтовня фоновых переговоров позволила ему определить,
сколь пестрая армада собралась здесь с тех пор, как стало известно о
послании, переданном Мириам Берг год назад. Майкл понимал, что с этого
момента окрестности Юпитера приковали к себе внимание всей человеческой
расы. Да и его собственное прибытие тоже стало самым знаменательным
событием.
Он игнорировал все поступавшие приглашения, рассылая вместо себя
своих виртуалов.
Пристально вглядываясь в переполненное космическими аппаратами
пространство, проведший долгие десятилетия в полной изоляции, вдали от
обитаемых областей Солнечной системы, Майкл внезапно почувствовал приступ
несвойственной ему клаустрофобии. Главное, что руководило всеми его
желаниями, было любопытство. Но теперь, после многолетнего путешествия по
Облаку Оорта, Майкл обнаружил, что его совершенно не влекло общество себе
подобных.
Гарри испытующе вглядывался в него, его брови вопросительно
изогнулись.
- Расслабься, сынок, - ласково проговорил он. - Это совсем нетрудно.
- Заткнись, ради Бога, - раздраженно ответил Майкл. Однако испытал
странное облегчение от того, что кто-то ненавязчиво присутствует за его
спиной. - А то помещу тебя в электронную бутылку с наклейкой "Папаша" и
буду вытаскивать только тогда, когда почувствую необходимость в твоих
нотациях и нравоучениях.
Гарри Пул улыбнулся, но не тронулся с места.
- Делай, как я говорю, - ласково посоветовал он.
"Краб" с включенным двигателем приблизился к наиболее плотному
скоплению аппаратов. Облако, состоящее из пилотируемых судов, при его
приближении начало рассыпаться.
Сквозь туман из огненных струй Майкл заметил на фоне
мраморно-розового Юпитера нечто гигантское, светящееся ярко-зеленым
светом.
- Вон они, - произнес Пул внезапно охрипшим голосом. - Корабль из
Будущего! Пора браться за дело... - Он бросил энергичную отрывистую
команду.
Кипящее жизнью пространство вокруг пришельца внезапно рассыпалось,
корабли роем закружились перед капсулой Пула, выстраиваясь в ряды, колонны
и сферические оболочки над парящим в космосе уголком старой Англии. Гарри
скорчился в кресле и открыл рот, глядя, как гигантский виртуал начал
материализоваться вокруг корабля. Виртуал, обладавший глазами,
разнесенными на расстояние как минимум в несколько сотен метров, взмахивал
огромными веками, подобными стенам дождя, скользящим поверх прозрачных
линз. Размеры нора предполагали серьезные инженерные усилия по его
созданию, ноздри, величиной с громадную ракетную дюзу, закрывали собой
"Краб". Гигантские, будто высеченные, глаза, уставились на пришельца. Рот,
похожий на громадного кита, был слегка приоткрыт.
- О Господи, - прошептал Гарри. - Майкл, это ты, что ли? Мы же внутри
твоего лица!
- Мне надо быть легко узнаваемым. Не волнуйся, виртуал все покажет.
Кроме того, он не такой чувствительный, как ты. Он сейчас повторяет раз за
разом пятисекундную приветственную фразу.
- Ну, а как они услышат то, что он говорит?
- Гарри, он же двух миль роста! - раздраженно ответил Майкл. - Пусть
читают по губам!
Гарри вертел головой, обозревая ноздри, из которых торчали похожие на
толстые кабели волосы.
- Что за отвратительное зрелище, - признал он наконец.
- Заткнись и наблюдай за происходящим!
Теперь вокруг замаскированного "Краба" скопилось множество кораблей.
Майкл узнал корабли военно-космических сил, которые сверкали множеством
орудийных люков, открытые и беззащитные научно-исследовательские
платформы, и даже один-два межспутниковых катера, которые, конечно, не
могли бы сами забраться столь далеко. Многие большие аппараты напоминали
по конструкции "Краб", с разделенными длинной мачтой жилым и двигательным
отсеками. Отсюда далекие корабли казались горящими спичками, разбросанными
вокруг Юпитера каким-то рассеянным Гулливером.
- Интересно, как они на нас отреагируют? - пробормотал Гарри, пытаясь
скрыть волнение.
Обернувшись, Майкл увидел, что правительственный чиновник напряженно
ковыряет в носу. Эту дурную привычку он бережно сохранило раннего детства.
- Наверное, пристрелят всех нас, - злобно произнес Майкл. - Тебе-то
какое дело? Ты сейчас валяешься на Земле у себя в кровати, вдали от любой
опасности.
Гарри с упреком посмотрел на него.
- Майкл, давай больше не будем говорить, на эту тему. Хоть я и
виртуал, но я идентичен сам себе и испытываю те же ощущения, что и живой
человек.
- Это ты так думаешь!
- А разве это не одно и то же?
- Ладно, как бы там ни было, я уверен, что тебе ничто не угрожает, -
примирительно произнес Майкл. - Наши потомки имели уже предостаточно
возможностей применить оружие. Если не сделали этого раньше, не сделают и
сейчас.
- Это верно, - неохотно кивнул Гарри.
Со времени появления гостей из Будущего на орбите Юпитера военные
корабли неоднократно предпринимали попытки приблизиться к необычному
аппарату, но его экипаж, не отвечая и не пытаясь применить оружие, просто
изменял орбиту с невероятными, недоступными кораблям-преследователям
ускорениями.
- А может, у них вообще нет никакого оружия? - высказал предположение
Гарри.
- В принципе это возможно, - поджал губы Майкл. - Тем не менее они
умеют делать хорошие двигатели.
- Есть мнение, что они используют гиперпространственный двигатель, -
сообщил Гарри.
- Возможно. Но если это так, мы не имеем никакого представления о
принципах его работы. С нашим уровнем технического развития мы не сможем
даже выдвинуть гипотезы; я думаю, что его создание возможно только с
освоением сингулярных технологий, и тогда гипердвигатель может
использовать принцип квантовых переходов.
- А вдруг это вообще не люди? А какие-нибудь иные пришельцы?
- Все равно, у нас мало шансов очутиться под огнем противника. А если
они ждали нашего появления, то и не сбегут от нас.
- Звучит успокаивающе, - пробормотал виртуал.
- Последние ряды кораблей расступились перед ними, сверкая в пустоте,
как сверхмощные светлячки.
Корабль незнакомцев, прекрасный островок Земли, слегка скрывала дымка
облаков. Двигатель "Краба" наконец-то затих, и виртуал Майкла Пула,
бормоча идиотские слова приветствия, завис над ровно вырезанным диском
земного ландшафта в четверть мили в поперечнике. Майкл смог без труда
различить какие-то древние мегалиты в центре, казавшиеся буровато-серым
шрамом на ярко-зеленой лужайке. Древнее сооружение опоясывал круг странных
жилищ, а за ними, вплоть до самого края аппарата, густая зеленая трава,
придавая происходящему совсем уж сюрреалистический оттенок. Сочная зелень
травы столь резко контрастировала с пурпурно-розовым цветом Юпитера, что
скользящие по ней блики казались воспаленными ранами.
На самом краю этого поразительного космического устройства Пул
заметил бесформенный кусок оплавленного металла, напомнивший ему
спасательную шлюпку с "Качи".
Везде, куда Майкл обращал свой взор, по поверхности сновали мелкие
фигурки, словно насекомые. Люди? Он на секунду представил себе изумление
на лицах астронавтов Будущего, если и вправду увидят зависшую над ними его
приветливую физиономию.
Он быстро проглядел показания аппаратуры на панели управления
капсулы.
- Я уже видел изображения этого корабля, - сказал Гарри, - но до сих
пор не верил, что он настоящий.
- Он выглядит более хрупким, чем я ожидал, - пробормотал Майкл.
- Хрупким?
- Сам посмотри. Почему они создали корабль для столь сложного полета
без какой бы то ни было защиты? Если только... если только они не хотели
скрыть строящийся корабль до самого последнего момента.
- Он, похоже, не имеет никакого вооружения, - сказал Гарри.
- Скорее всего из Будущего к нам прибыли не всесильные боги, а
несчастные беженцы.
- Беженцы от чего?
- Это мы сейчас и выясним. Вряд ли они будут убегать от нас.



7

Майкл Пул мягко посадил спасательную шлюпку прямо на ярко зеленеющий
край аппарата, недалеко от замеченных им обломков.
Вслед за виртуалом отца он выпрыгнул на зеленый луг и в какой-то
момент почувствовал себя неуверенно. Стебли травы были столь жесткими, что
Майкл ощутил их прикосновение сквозь подошву своей мягкой корабельной
обуви. Мелкие светящиеся шары, подвешенные тут и там, освещали пейзаж
теплым желтоватым светом. Ближе к центру корабля концентрация шаров
увеличивалась, создавая удивительное ощущение солнечного теплого дня на
Земле. Даже атмосфера хранила неподдельную земную голубизну.
Но все-таки прямо над ним висел громадный облачный диск Юпитера. Он
сразу возвратил Майклу чувство реальности.
- Знаешь, - сказал он Гарри, - мне было трудно выйти из шлюпки. Здесь
я чувствую себя совсем уж беззащитным.
- Я тебя хорошо понимаю, - театрально глубоко вздохнул Гарри. - Но
пахнет здесь все превосходно, особенно трава! - Он несколько раз
подпрыгнул и сообщил:
- Да и гравитация совсем как на Земле!
- Хватит паясничать, - проворчал Майкл. - Трудно представить, кому
могло понадобиться тащить все это через Туннель.
Он вспомнил о Мириам и почувствовал незнакомое прежде чувство вины за
то, что не следил за развитием событий и не просчитал всю цепь
причинно-следственных связей, приведших именно к такой развязке.
Гарри ходил вокруг их посадочной шлюпки: цилиндр, покрытый
космической изморозью, на этой зеленой лужайке выглядел столь же
неуместно, как снаряд в алтаре.
- О Господи! - вскрикнул виртуал.
Майкл пошел к нему. Гарри стоял, засунув руки в карманы, перед
останками капсулы, которые они видели из "Краба".
Верхушка аппарата была срезана, как у перезрелого арбуза. Линия
лазерного разреза была острой, как бритва, и радовала глаз своей
опрятностью. Пул заметил обожженный и частично расплавившийся интерьер
корабля, размягчившиеся и местами вытекшие на землю перегородки.
- Это не обычная катастрофа... - пробормотал пораженный Гарри. Он
указал сыну на неповрежденный фрагмент обшивки. Видишь регистрационный
номер?
- Да, лодка принадлежит "Качи", Гарри! Это шлюпка Мириам. - Нечто
вроде паники охватило его. - Что за чертовщина?
- Спокойно, Майкл. Все в порядке. Видишь?
Майкл обернулся на слабый, звук хриплого, полного отчаяния, до боли
знакомого голоса. Как будто во сне, он увидел ее живое лицо, глядящее на
него сквозь слезы, знакомые волосы, ощутил ее прикосновение, ее необычно
нежные, почти безвольно слабые руки. Мириам была чуть выше Майкла, ее
стройное тело обтягивал спортивный костюм из грубого розового материала.
Мгновение спустя ее руки обвили Майкла, и она, обмякнув, навалилась на
него. Он уткнулся лицом в Теплую шею.
Наконец он оторвался от Мириам и взглянул ей в глаза:
- О Господи, Мириам, я и не надеялся увидеть тебя живой! Когда мы
нашли твою шлюпку...
Она ласково усмехнулась одними тонкими губами.
- Не очень-то вежливо с их стороны, не правда ли? Но на самом деле
они не причинили мне никакого вреда, Майкл; они всего лишь, - тут ее голос
приобрел обычную жесткость, - они всего лишь запретили мне предпринимать
какие-либо действия. Возможно, теперь я получу такое право, уже год, как я
нахожусь здесь...
- А как вы прошли через Туннель?
Лицо Мириам на мгновение исказилось болью, но тут же к ней вернулось
самообладание.
- Мне удалось перенести это, - сказала она.
Майкл Пул в смущении отошел на шаг. Он знал, что Гарри находится
рядом, но спрятал от него глаза: он не перенес бы очередного взрыва
отцовских чувств.
Рядом с Мириам стояла женщина, которую он заметил только сейчас; она
была такой же высокой, как и Берг, слегка сухощавой, тонкое скуластое лицо
казалось бы молодым и миловидным, если бы его не портил абсолютно голый
череп, на который Майкл старался не глядеть. Эта женщина наверняка
достаточно хорошо его знала: бледные глаза глядели на него с легким
беспокойством. Пул уловил за их необычной безмятежностью живую юношескую
непосредственность.
Гарри подошел к девушке.
- Вы видите, Майкла уже приветствуют. А как же я?
- Гарри! - возмутился Майкл.
Девушка повернулась к Гарри и осторожно отступила на шаг.
- Вы могли бы быть повежливее, сэр, - важно сказала она.
Гарри усмехнулся и театрально пожал плечами.
- Вы что, заметили мою растровость? Черт побери, Майкл, почему ты не
предупредил меня об этом?
Берг придвинулась к Майклу.
- Что это за остряк?
- Ты не поверишь, дорогая, это мой отец.
Мириам скривила лицо.
- Почему же ты его не выключил перед посадкой? Это же виртуал!
- Еще чего не хватало! - возмутился Гарри.
- Майкл Пул. - Девушка, преодолев смущение, посмотрела прямо на
Майкла. Она была худа, под глазами темнели синяки. У Пула сложилось совсем
другое представление о людях далекого Будущего. Какой контраст с их явными
техническими достижениями! Даже сшитый из единого куска ткани костюм, в
который они были одеты, оказался слишком груб и прост для далекого
Будущего.
- Я Пул, - еще раз повторил он. - Перед этим вы разговаривали с моим
отцом.
- Меня зовут Шира. Почту за честь познакомиться с вами. - В ее голосе
присутствовал незнакомый Майклу акцент. - Ваши достижения нам широко
известны. Мы просто не смогли бы попасть сюда, если бы не ваш "Интерфейс".
- Именно поэтому вы позволили им приземлиться, вместо того чтобы
сдуть их, как пылинку? - прервала ее Мириам.
- Мы не можем делать этого, - произнесла девушка глухим голосом.
- Да, зато вы можете включить гипердвигатель и удрать от них, как и
от других кораблей ранее.
Пул вздрогнул, как от удара.
- У вас что, есть гипердвигатель?
- Конечно, - мрачно произнесла Мириам. - Спроси у них, позволят ли
они тебе его осмотреть.
Гарри подошел вплотную к девушке и пристально посмотрел ей прямо в
глаза.
- Почему вы пришли сюда, в наше время? - спросил он. - Почему
позволили послать только одно сообщение из Солнечной системы?
- Вы задаете много вопросов, - сказала Шира, держа руки перед собой,
будто собираясь оттолкнуть обнаглевший виртуал. - У вас будет время
услышать ответы на досуге. Но не забывайте, что вы у нас в гостях.
Позвольте нам явить наше гостеприимство.
Гарри внимательно посмотрел на аккуратно взрезанный корпус шлюпки с
"Качи".
- Кое-кому вы его уже продемонстрировали, - произнес он.
- Не груби, Гарри, - раздраженно бросил Майкл. - Просто стой и
слушай. - Он повернулся к девушке. - Спасибо вам, Шира!
- Я провожу вас к себе домой, - сказала Шира. - Пожалуйста, идите за
мной. - Она повернулась и пошла к центру аппарата.


Пул, Гарри и Берг на несколько шагов отстали от Ширы. Глаза виртуала
начинали мерцать каждый раз, когда они входили в запутанный лабиринт
одноэтажных сероватых сооружений, которые громоздились в центральной части
аппарата.
Пул старался держаться на некотором расстоянии от Мириам, борясь с
желанием снова, как мальчишка, заграбастать ее в свои объятия.
По дороге Пула не покидало ощущение неровности почвы. Он постоянно
чувствовал под ногами какие-то впадины, скрытые травой, хотя внешне
поверхность казалась абсолютно ровной. Впадины, очевидно, имели не больше
метра в поперечнике. Он украдкой наблюдал за Широй всю дорогу, пока она
вела гостей через маленькую деревушку. Она шла грациозной походкой, но
Майкл заметил, что при этом периодически то опускалась на несколько
сантиметров, то опять поднималась, как будто попадая в невидимые ямки.
Гарри парил над травянистой поверхностью на высоте нескольких
сантиметров. Он подплыл к Мириам и прошептал:
- На вид ей около двадцати пяти, а сколько на самом деле?
- Около двадцати пяти.
- Я серьезно!
- И я серьезно. - Берг провела рукой по волосам. - Они утратили
технологию "Антистарость"... Точнее, он отнял ее у них. Квакс.
Гарри непонимающе посмотрел на нее.
- Какой Квакс? Что там произошло? Я воображал, что эти люди далеко
обогнали нас... Изучение их технологий было самой главной целью всего
эксперимента.
- Да, - мрачно пробормотал Майкл, - но, похоже, в истории еще будут
свои взлеты и падения... Так что ты там говорила про какого-то Квакса?
- Она сама вам все расскажет, - неопределенно ответила Мириам. - Мне
она вообще ничего больше не сказала, но, похоже, поделится с вами. Эти
люди называют себя "Друзьями Вигнера".
- Какого Вигнера? - не понял Майкл. - Юджина, физика-ядерщика?
- Насколько я поняла, именно его.
- Но почему?
Берг двусмысленно пожала плечами, и контуры ее острых плеч отчетливо
проступили сквозь грубый материал костюма.
- Я думаю, что если бы знала ответ на этот вопрос, то и с другими бы
разобралась.
- Мириам, тебе удалось что-нибудь разузнать про гравитационный
генератор? - осторожно прошептал Майкл.
- Тебя интересуют подробности или только вкратце?
- Ну хотя бы в двух словах...
- Ни-че-го. Они молчат обо всем. И я совершенно не понимаю почему.
Мне кажется, они предпочли бы, чтобы меня здесь не было. И, конечно, им не
очень понравилось, что я отправила послание.
- Почему оно было адресовано именно мне? - спросил Майкл.
- Частично потому, что если кто-то и в состоянии разобраться в том,
что здесь происходит, то только ты. А еще потому, что я понимала, если
кому-то они и позволят приземлиться здесь, то только тебе. Из нашей эры им
известно только твое имя. И еще...
- Что еще?
Берг в смущении пожала плечами.
- И еще потому, что просто нуждалась в надежном друге.
Майкл на ходу благодарно коснулся ее руки. Затем повернулся к
виртуалу:
- Гарри, эти невидимые углубления...
- Углубления? - не понял Гарри.
- Примерно в метр диаметром. Мне кажется, что их гравитационный
генератор создает неоднородное поле со средним отклонением порядка
нескольких процентов по абсолютной величине.
- Думаю, даже побольше, - утвердительно кивнула Берг. - Нам
приходилось спускаться и подниматься из неглубоких гравитационных
колодцев, вы заметили?
- Гарри, скажи мне, не связаны ли эти углубления с точечными
источниками гравитации, расположенными под поверхностью аппарата?
Гарри согласно кивнул и принял несвойственный ему
сосредоточенно-задумчивый вид.
- Что он может узнать? - удивленно спросила Мириам.
- Я спросил не у него, - терпеливо разъяснил Майкл. - На самом деле я
послал запрос на орбиту. Гарри представляет собой замаскированный под
виртуал мобильный терминал центрального процессора нашего корабля. Одной
из основных причин - нет, самой главной причиной - было то, что такой
способ получения информации много удобнее, чем таскание за собой множества
ящиков с лабораторным оборудованием.
Гарри шел рядом, его лицо выражало страдание, но он продолжал
"думать".
Наконец они достигли того, что Шира назвала своим "домом", -
пятиметрового вигвама правильной конической формы с треугольным проемом
для входа. Шира, улыбаясь, пригласила их внутрь. Пул провел пальцем по
шоколадно-серой стене - жесткой, чуть теплой на ощупь, явно не
металлической, но материал был таким острым, что об него можно было
порезать палец.
Под крышей вигвама парили два светящихся шара, отбрасывая две мягкие
тени; под действием воздушных потоков они легко перемещались, как бумажные
фонарики. На стенах отсутствовало какое-либо декоративное покрытие -
внутри они были точно такими же шоколадно-серыми, матово-блестящими, как и
снаружи. В комнате не было никакой мебели, кроме низкой старомодной
кровати, на которой лежало нечто, напоминавшее толстый плед или скатерть.
Они неловко переминались с ноги на ногу. У Гарри возникли проблемы с
визуальным воплощением - он распался на несколько десятков больших
кубических элементов, которые постоянно меняли окраску.
Шира, предложив им сесть, вышла. Мириам и Майкл стащили с кровати два
покрывала и уселись на них прямо на пол. Гарри сделал вид, что присел на
кровать. Временами он рассыпался в облако ярко светящегося растра, не
имевшее четких очертаний.
- Неважно ты выглядишь, - рассмеялся Пул.
- Спасибо, - пробормотал Гарри. - Это из-за материала стен. Они
блокируют сигналы с корабля. То, что вы видите сейчас, - результат
дифракции надвернем проеме.
- А что удалось выяснить по поводу гравитационных пятен?
Гарри кивнул, и его лицо рассыпалось на множество мелких несвязанных
точек растра.
- Да, действительно, углубления содержат точечные массивные объекты,
с массой в десять миллионов тонн каждая, расположенные в углах
шестиугольной сетки на глубине примерно метра под поверхностью... Сюда
идет Шира.
Шира, улыбаясь, скользнула в проем. Держа в руках на подносе три
столовых прибора.
- Это с нашей кухни. Извините, что нет ничего подходящего для вас, -
повернулась она к Гарри. Ответная реплика виртуала была потеряна из-за
изменения конфигурации рассеивающей области.
"Слава Богу", - подумал Майкл.
Светящиеся шары, явно обладавшие элементами искусственного
интеллекта, опустились пониже к собравшимся, по-домашнему осветив стол с
едой. Шары, казалось, не обращали внимания на Гарри и просто пролетали
сквозь него. Виртуал стоически переносил подобное неуважение. Пул не был
голоден, но с любопытством придвинул к себе еду. Пища была горячей. На
тарелке лежало что-то похожее на белое мясо, а также крупные зеленые
овощи, вроде капусты, по всей видимости, хорошо вываренные. Шира налила в
небольшие голубоватые бокалы прозрачную, заманчиво искрящуюся жидкость;
пригубив ее. Пул нашел, что этот легкий алкогольный напиток немного
напоминает сухое вино.
- Неплохо. - Он поблагодарил Ширу вежливой улыбкой. - Что это такое?
- Дары моря, - произнесла с набитым ртом Мириам. - Для приготовления
мяса использованы съедобные грибковые микроорганизмы, а зелень изготовлена
из переработанных водорослей.
Шира утвердительно кивнула.
- Звучит заманчиво, - расщедрился на похвалы Пул.
- Ага, - угрюмо произнесла Мириам. - Майкл, они показали мне
несколько фотографий Земли. Города разрушены. Континенты окаймлены
ярко-зелеными рядами ферм по производству хлорофилла. Их продукция идет на
экспорт в другие звездные системы. За сложные биомолекулы в Будущем очень
хорошо платят. Кваксу. Майкл, их планета превращена в громадную
рабовладельческую плантацию.
Мрачные мысли переполнили Майкла. Бросающееся в глаза нездоровье
Ширы, конфискация "Антистарости", Оккупация планеты пришельцами... Когда
он представлял себе Будущее, мост в которое строил, то был готов к
неожиданностям, но... _д_р_у_г_и_м_. Которыми его потомки будут гордиться.
И уж никак не ожидал увидеть исхудалую девчонку и отведать безвкусную
пищу.
- Каким образом этот Квакс осуществляет торговлю и с кем он торгует?
- спросил он Мириам.
Та, странно улыбнувшись, повернулась к нему.
- Тут есть еще над чем поразмышлять, Майкл. Товар отправляется в
далекую галактику. Десяткам, сотням рас, исчерпавшим свои ресурсы.
Майкл поставил прибор на коврик рядом с собой и спокойно посмотрел на
Ширу.
- У меня к вам множество вопросов, - сказал он. - И то, что успела
рассказать Мириам, только увеличивает их число. Мне известно, что вы
неохотно делитесь информацией, но...
- Я этого не отрицаю, - спокойно произнесла Шира, с симпатией
взглянув на него. - Но вы ученый, Майкл Пул; талант ученого состоит в том,
чтобы задать правильный вопрос. - Она обвела рукой вигвам. - Из всего
того, что вы увидели сегодня, какой вопрос вы хотите задать? Спрашивайте,
я попытаюсь ответить вам.
Светящееся облако - Гарри - пробормотало:
- Правильный вопрос?..
Пул попросил Гарри заткнуться и попытался сосредоточиться, чтобы
узнать ключ к странному миру Будущего.
- Хорошо, - наконец сказал он. - Шира, скажите, из чего сделаны стены
этого здания?
На губах у девушки появилась легкая улыбка.
- Это конструкционный материал КсиЛи, - произнесла она.
- А теперь скажите, - осторожно продолжил Пул, - кто такие КсиЛи?
Шира пригубила вино и, подумав, начала свой рассказ.


КсиЛи владели всей Вселенной. Когда люди впервые появились за
пределами Солнечной системы, медленно продвигаясь в глубокий космос на
первых кораблях с ВЕТ-двигателями, они оказались в сложном мире, в котором
сосуществовало множество рас. Каждая из них исповедовала собственные
принципы, решая собственные задачи.
С началом торговли на Земле, задолго до первых межзвездных перелетов,
люди всегда придерживались определенных обязательств. Создавались связи,
распределялась прибыль, устанавливались удобные смешанные системы
управления. Среди рас, с которыми столкнулись люди в романтический период
первоначального ознакомления с предместьями Галактики, не существовало
никаких торговых обязательств: там не было никакого общего
законодательства и царили звериные законы чистого экономического интереса.
Через два столетия Земля будет захвачена и начнет работать на
коллективно мыслящие акватические существа по имени Сквим.
- Трудное предстоит дельце! - присвистнул Гарри.
- Да, - серьезно сказала Шира. - Но молодые расы, вроде Сквима - и
даже Квакса, - находятся примерно на равных с нами ступенях развития.
Основным преимуществом Сквима над нами в первые годы завоевания оказалась
доступность для него технологии гипердвигателей.
Однако гипердвигатель, как и многие другие технические устройства,
необходимые для локальной многоплановой цивилизации, на самом деле впервые
был разработан на КсиЛи.
Все, к чему стремились люди - или другие цивилизации, - уже
существовало на КсиЛи. Как боги, они стояли в стороне от всех остальных:
всесильные, обеспеченные энергией, беззаботные, занятые решением
собственных таинственных задач, осуществлением грандиозных проектов.
- Что это за проекты? - спросил Майкл.
- Этого никто не знает, - ответила Шира. - Они просто игнорируют всех
остальных, более молодых, обитателей Вселенной.
- Уверены ли вы в таком случае, что они существуют на самом деле? -
Мириам пристально взглянула на девушку.
- О да, - утвердительно кивнула Шира.
КсиЛи действительно стояли в стороне... но проявляли относительную
заботу об остальных. Они распространяли некоторые свои технические
достижения среди окрестных цивилизаций.
- Мы считаем, что это обычная практика КсиЛи. Но отдельных технологий
может оказаться достаточно, чтобы дать сильный толчок цивилизациям,
получившим их, и позволить намного обогнать своих соседей. - Лицо Ширы,
освещаемое светом парящих ламп, выглядело теперь особенно усталым. -
Майкл, для нас - людей - это непривычно, да и другие цивилизации с трудом
поддаются на расспросы. Но мы считаем, что наши войны на уничтожение,
ведущиеся с помощью технических устройств, КсиЛи вряд ли воспринимают
намного серьезнее, чем простые забавы.
И Шира привела несколько примеров:
- Гипердвигатель. - Майкл облизнул пересохшие губы. - Конструкционный
материал: мономолекулярные листы, фактически неразрушимые, который в
радиальных силовых полях самопроизвольно превращаются в сферические
объекты... Они широко известны как "Цветы КсиЛи". Мгновенно действующие
коммуникационные системы, основанные на тождественности квантовых
микрообъектов...
- Ну нет, - запротестовал было Пул, - это в принципе невозможно: вы
просто не сможете переслать информацию по тождественно-идентичным
каналам...
- Расскажите об этом КсиЛи! - искренне расхохоталась Шира.
Внедрение супертехники в молодые расы было, как правило, бесполезной,
бессмысленной тратой времени. Пул это знал.
- Все попытки изобрести то, что на КсиЛи, очевидно, было создано
миллиарды лет назад, - продолжала Шира, - были для молодых цивилизаций
тратой сил и невозобновляемых ресурсов на исследовательские разработки. И
всегда подстерегала опасность, что ближайшие соседи тем временем уже
позаимствовали соответствующий аналог на КсиЛи и, обретя превосходство,
готовы начать агрессию...
Шира более подробно рассказала об истории человечества.
Легкое, не очень обременительное ярмо Сквима было сброшено без особых
(как казалось потомкам) усилий, и люди тут же вновь направились в
Галактику, в новых кораблях, с гипердвигателями КсиЛи, которые, были
захвачены у Сквима в качестве трофеев.
Затем земляне столкнулись с Кваксом. И старая история повторилась.
- А как вам удалось сбежать из-под самого носа Квакса?
Шира замолчала. "Очевидно, - подумал Пул, - я достиг той границы,
которую на данный момент Шира перешагивать не собиралась".
- Ну ладно, - решил он переменить тему, - вашим намерением,
безусловно, является поиск путей к освобождению человечества от
захватчиков.
Шира поощрительно улыбнулась.
- Вы неглупый человек, Майкл Пул. Очевидно, что я не буду отвечать на
подобные вопросы. Я надеюсь, что вы в своей настойчивости не выйдете за
рамки приличий.
Мириам негодующе фыркнула и скрестила руки на груди.
- Черт побери, я бьюсь будто о каменную стену с тех пор, как на пути
"Качи" встретился этот кусок чернозема. Что для меня абсолютно ясно, Шира,
так это то, что вы надеетесь избавиться от Квакса. Но какого черта вы
мешаете нам помочь вам? Мы можем показаться вам, дорогая, излишне
примитивными, но мы ведь способны и силу применить.
- Мы уже обсуждали это ранее, - терпеливо напомнила Шира.
- Но в конце концов мы можем предоставить вам технологию
"Антистарость", - сказал Майкл. - Не откажетесь же вы от вечной молодости!
Ответ Ширы прозвучал также безоблачно, как и предыдущие.
- Прошу вас поверить мне на слово, но об этом сейчас не может быть и
речи.
- Давно я не был так заинтригован, - пробормотало светящееся пятно
Гарри.
- Я верю вам, - успокаивающе обратился к Шире Майкл. - Я также
считаю, что есть вещи поважнее, чем жизнь. Но мне кажется, что Мириам
правильно поставила вопрос: почему бы вам не использовать в этих целях
ресурсы Солнечной системы?
- Они, наверное, просто не надеются на нашу помощь, - задумался
Гарри. - Возможно, мы ведем себя как шимпанзе на ускорителе; а может быть,
ее просто пугает временной парадокс...
Мириам обхватила голову, мрачно уставившись на девушку.
- Возможно. Но у меня есть другая гипотеза, - объявила она.
- Какая? - спросил Майкл.
- Наверное, они полагают, что если мы узнаем их планы, мы будем
просто вынуждены остановить их.
Легкий смешок Ширы прозвучал не очень-то убедительно.
- Это приятное занятие, - сказала она.
- Ну ладно, - нахмурился Пул, - по крайней мере мне удалось узнать
достаточно, чтобы понять, над чем конкретно стоит поломать голову.
Шира, казалось, впала в легкое замешательство.
- Ваш корабль был создан под носом у оккупационных сил, - сказал
Майкл. - Поэтому вам пришлось использовать камуфляж?
- Да, - улыбнулась Шира. - Мы можем гордиться нашим замыслом. Вплоть
до самого старта, когда мы впервые включили силовое поле гипердвигателя,
наш аппарат невозможно было отличить от любого другого клочка Земли,
нетронутого Кваксом благодаря древним памятникам.
- Потому и отсутствует корпус, - сделал вывод Майкл. - Но подождите,
ведь он обладает громадной массой, сравнимой с массой небольшого
астероида; Квакс легко мог обнаружить его с орбиты по гравитационной
аномалии.
Шира неопределенно пожала плечами.
- Мне трудно отвечать за Квакса. Возможно, он был излишне самоуверен.
Пул, скрестив ноги на коврике, облокотился на стену и пристально
посмотрел в спокойное лицо девушки. Что-то в Шире определенно волновало
его. Ему было трудно все время помнить, что в отсутствие "Антистарости"
физический возраст человека полностью соответствует возрасту
биологическому. И теперь только, с внезапным приступом грусти, Майкл
осознал всю новизну Будущего мира. Для двадцатипятилетней девушки ощущение
смертности должно было быть действительно пугающим. Она описывала кровавую
историю человечества, угнетающую перспективу бесконечной и бесславной
войны в космосе, даже режим Квакса, о котором знала не понаслышке, со
скучным безразличием.
Майкл наконец с трудом понял, что для этой девушки ее жизнь не
представляла никакой ценности.
Он наклонился вперед.
- Хорошо, Шира, давайте не будем играть в прятки, - предложил он. - Я
знаю, что вы здесь делаете, но я еще не знаю, почему вы здесь.
Шира опустила взгляд на поднос с уже остывшей едой.
- И что же, по-вашему, мы намерены делать? - тихо спросила она.
Майкл ткнул кулаком в мономолекулярный пол жилища.
- Ваш корабль - это соты, заполненные черными микродырами. За
исключением гипердвигателя это все, что вы смогли захватить с собой в наше
время. Кроме того, вы находитесь на орбите вокруг Юпитера. При помощи
вашего гипердвигателя вы можете либо отправиться назад, либо перемещаться
по нашей Системе. Мне кажется, что ваш план - взорвать Юпитер, превратив
его при помощи сингулярностей в черную дыру...
Он услышал, как Гарри вскрикнул от удивления. Мириам осторожно
коснулась его плеча.
- О Господи, Майкл, я только теперь поняла... Ты думаешь, они на это
способны?
- Я уверен в этом. - Пул, как следователь, внимательно посмотрел на
Ширу. - Разумеется, целью этого проекта является свержение Квакса или
создание таких условий, при которых он вынужден будет убраться. Я пока не
понимаю, каким образом уничтожение Юпитера может в этом помочь. Я не знаю
также, должны ли мы позволить им это совершить.
Шира наконец подняла голову и посмотрела на него. В ее голубых глазах
вспыхнул внезапный гнев.
- Как вы можете противопоставлять себя нам! Вы ничего не знаете о
наших намерениях, как вы посмели...
- Как вы посмели модифицировать уже произошедшую историю? - быстро
переспросил Майкл.
Шира закрыла глаза и на несколько секунд неподвижно застыла в позе
лотоса, ее слабая грудь содрогалась от прерывистого учащенного дыхания.
Когда она вновь открыла глаза, ее взгляд был вновь спокоен.
- Майкл Пул, вам лучше быть нашим союзником, а не нашим врагом, -
сказала она.
- Как и вам, - улыбнулся он в ответ.
Шира грациозно поднялась с пола.
- Я должна проконсультироваться, - сказала она и, не добавив ни
слова, вышла.
Майкл и Мириам принялись за остывшую еду. Гарри продолжал висеть, как
неподвижное облачко тумана.



8

Парц, сжавшись в комок, плавал в вязком пространстве Сплайна.
- Язофт Парц, Язофт! Просыпайтесь.
Парц дернулся от неожиданности, но плотная жидкость и упругий костюм
смягчили его движение. Вязкая плотная среда, плавно переливаясь,
отбрасывала волнообразные тени на кроваво-красные стенки камеры, в которую
он был заключен. Парц поморгал, чтобы прогнать сон. Возле него плавал
одинокий светящийся шар.
На несколько мгновений он был полностью дезориентирован. Трепыхался,
как попавшая на крючок рыба, неуклюже пытаясь подплыть к ближайшей стенке.
За ним тянулись шланги систем жизнеобеспечения, другим концом уходящие в
тяжелый металлический контейнер, укрепленный на одной из стен.
- Парц, вы проснулись? Уже пора!
Голос очередного Правителя Земли, хладнокровного убийцы Квакса,
произвел на Парца неожиданно успокаивающее воздействие. Самообладание
вернулось к нему.
Он прошептал, обнаружив, что у него пересохло в горле:
- Да, я уже проснулся.
- Я открываю веко.
- Нет, не надо. - Язофт, в приступе непонятной ему самому
застенчивости, не хотел покидать спальную камеру, не совершив утреннего
туалета. Он оттолкнулся от стены и включил блок управления, вмонтированный
в правое запястье его костюма. - Дайте мне, пожалуйста, еще одну минуту!
Квакс не ответил; Парц счел, что он раздражен.
Костюм Парца, прозрачная непроницаемая оболочка, надетая поверх
тонкого хлопчатобумажного белья, был спроектирован для длительной носки.
Парц чувствовал, как он шуршит по коже, очищая поры. Он нажал губами на
патрубок, торчавший из шлема, и в рот полилась ледяная жидкость, сильно
напоминавшая по вкусу апельсиновый сок. Утолив жажду, открыл рот, и
ультразвук очистил его зубы.
Парц помочился, загрязненные фильтры направились по коммуникационным
трубопроводам в настенный контейнер для регенерации.
Позавтракав и закончив туалет, Парц несколько минут сгибался и
растягивался, пытаясь получше разработать мышечные группы. Особенно
серьезно он занимался тренировкой спины и плечевого пояса; после восьми
часов, проведенных в не самой удобной позе, отяжелевшие невзирая на
"Антистарость", суставы слегка поскрипывали.
Затем он сделал несколько глубоких вдохов-выдохов и почувствовал
легкие покалывания от начавшей быстро циркулировать свежей крови. С
печалью подумал о том, что неплохо было бы делать такую же зарядку каждый
день. Этот костюм всем был хорош, но не мог заменить уютной кабины
флиттера, с прогулками под душ и необходимостью самому подносить ко рту
завтрак.
Но выбора не было.
- Парц, - проскрежетал Квакс, - у вас еще пять минут.
Парц кивнул.
- Я сожалею, - сказал он, - мне нужно время, чтобы полностью привести
себя в порядок.

Квакс, казалось, задумался над этим.
- Парц, несколько следующих часов корабельного времени могут стать
наиболее значительными в истории обеих наших цивилизаций. Вы заслужили
привилегию быть единственным человеком вашей эпохи, который станет
непосредственным свидетелем всего, что произойдет. Почему же вы столь
долго не можете привести себя в порядок после сна?
- Я ведь человек, - пробормотал Парц. - Даже если наступит конец
света, мне все равно необходимо время, чтобы надеть штаны.
Квакс ненадолго замолчал.
- Теперь ваши метафорические штаны уже надеты? - наконец осведомился
он.
- Да. Открывайте ваше чертово веко.
Стенки гигантского глаза Сплайна завибрировали, напрягшиеся мускулы
потянули за собой их тяжесть. Веко поднялось, как будто гигантский
занавес. Сквозь непроницаемую серость роговой оболочки Сплайна проник
необыкновенно яркий розоватый свет, совершенно заглушив слабое свечение
плававшего возле Парца шара-светильника. Язофт легко подплыл к внутренней
стороне зрачка; почувствовав необычную для него заботу об ощущениях
Сплайна, он осторожно положил руку на теплую, гибкую поверхность громадной
линзы.
По ту сторону глаза в космосе были в беспорядке разбросаны пятна
розоватого, черного и ярко-голубого цветов; Язофт прикрыл глаза, давая
время системам изображения подготовиться к работе. Через несколько секунд
аппаратура начала действовать, преобразуя яркие пятна в различимые
объекты.
Это был, конечно. Юпитер. Гигантские циклоны пересекали его
розовато-пурпурный диск. Рядом со Сплайном Парца летел другой Сплайн. Все
его амбразуры ощетинились оружейными системами. Глазное яблоко, в котором
находился Парц, внезапно развернулось в направлении этого корабля, и
мощные потоки пришедшей в движение жидкости заставили его покрепче
схватиться за линзовую систему.
Сплайн Парца развернулся под воздействием внутренних маховиков из
костей, крови и мяса. Теперь глаз уставился в ярко-голубое пятно: без
сомнения, портал "Интерфейса"; сверкающие плоскости покрывали его грани,
иногда отражая яркими бликами юпитерианский свет, иногда позволяя бросить
взгляд в чужое пространство и увидеть незнакомые звездные поля.
Портал застыл в поле зрения Парца.
- Время настало, - сказал он.
- Да, Представитель, - прорычал в ответ Квакс, - время настало.
Слова, которые он слышал, были - как и ранее - вежливой,
синтезированной транслятором, версией мыслей Квакса.
- Квакс, пожалуй, я догадываюсь, какие чувства вы сейчас испытываете.
Правитель на несколько секунд замолчал, затем ответил:
- Предчувствие. Предчувствие возмездия. Мои цели никому не известны.

Почему вы спросили меня об этом?
- Почему бы и нет? - пожал плечами Парц. - Мне интересны ваши
реакции. Точно так же, как вас интересуют мои. Да и вообще, зачем бы вы
тогда брали меня с собой?
- Я уже объяснил причину. Мне необходимо понять принципы
человеческого восприятия.
- Чепуха, - со злостью сказал Парц. - Зачем вы все время
оправдываетесь? Вы направились в Прошлое, чтобы навсегда разрушить
человечество и потенциал его развития. С чего это вдруг вас волнуют
принципы человеческого восприятия?
- Язофт Парц, - произнес Квакс приятным, почти бархатным голосом, -
вы всего лишь землянин, который путешествует во времени в составе
экспедиции Квакса. Пятнадцать столетий назад земляне существовали только в
окрестностях одной из заурядных звездных систем, откуда они и произошли.
Если мы уничтожим их родную планету и некоторое количество окрестных
миров, вы станете самым последним человеком во Вселенной. Какие чувства вы
будете испытывать?
Парц осознал, что его жизненный опыт компромиссов со своей совестью -
такова работа _д_и_п_л_о_м_а_т_а_! - тяжелым грузом давит на него, даже
несмотря на обновление организма "Антистаростью". Он пытался, как и
прежде, понять логику действий Квакса, смысл его чудовищного поступка. Это
был его долг, долг последнего человека - _п_о_ч_у_в_с_т_в_о_в_а_т_ь_ всю
тяжесть преступления Квакса. Претерпеть страдание за всю свою расу.
Но это было уже выше его сил. Он подумал, что находится по ту сторону
всякой надежды.
Бесконечно усталый, Парц кивнул в ответ.
- Ну ладно. Вы взяли меня сюда, чтобы посмотреть, как я буду
наблюдать за гибелью своей расы. Я не понимал этого ранее, мне казалось,
что я могу надеяться... хотя на что? на благородство?.. на сохранение
своей цивилизации? Но все оказалось невыносимо примитивней. Моя реакция,
горе человека, поможет вам увеличить эмоциональную значимость
совершенного. Это поможет вам испытать особенное удовольствие, не так ли?
- Удовольствие? - удивился Квакс. - Я не психопат, Язофт Парц. Но
сладость моего возмездия будет действительно велика.
- Возмездия за что?
- За уничтожение моего мира, моей родной планеты. И все это сделал
один человек.
И Парц услышал такую историю.
Через несколько столетий после него жил на Земле ничем не
примечательный человек по имени Джим Болдер. Квакс пытался заставить его
работать на себя, но Болдер смог обмануть Квакса, умудрившись развернуть
ЗвездоЛомы Квакса на его собственную звезду.
Новый Правитель пришел из Будущего, в котором относительно
снисходительная оккупационная политика неизбежно привела к разрушению
звездной системы Квакса, к катастрофе, в которой погибли десятки хрупких
булькающих организмов. В этом временном промежутке Кваксы необратимо
деградировали; человечество же, освободившись от Оккупации, приобрело
невероятную силу.
Этому Кваксу хотелось все изменить.
К своему удивлению, Парц пришел к выводу, что "Друзья Вигнера" ничего
не сделали для уничтожения самой угрозы Оккупации в новой, современной им
эпохе. Какой бы ни была программа действий повстанцев на самом деле, она
казалась безразличной для Квакса - правда, по его собственным словам.
Становилось ясно, что фактически последовательность временных перемещений,
вызванная повстанцами, привела к тому, что Квакс получил возможность
отправиться в далекое Прошлое, во времена, намного предшествовавшие
Болдеру, и исправить свою столь недальновидную мягкотелую политику.
Парц, сбитый с толку и расстроенный всей этой философией, удивлялся
тому, что множественность вариантных миров может быть инициирована серией
путешествий в Прошлое, которые закроют временные петли. В оригинальном
варианте основная последовательность событий не испытывала влияний ни со
стороны отправившихся в Прошлое повстанцев, ни со стороны сделавшего то же
Квакса; она открывала с неумолимой логикой путь к рассеиванию Квакса.
Теперь же Квакс собирался вернуться назад, чтобы уничтожить человечество
до того, как произойдет вся последовательность уже случившихся
вмешательств; этот вариант приведет к тому, что Квакс превратится в
доминирующую расу в условиях полного отсутствия человечества.
Предположительно повстанцы в своем никому не Известном проекте надеялись
инициировать третий возможный вариант развития событий, в котором
Оккупация должна быть прекращена еще до появления Джима Болдера, о коем
повстанцы, естественно, ничего знать не могли. Для них Оккупация должна
представляться вечной и неизменной.
Но даже это не будет концом для предположительно возможных действий
других путешественников во времени. Они могут пожелать осуществить третий,
четвертый, пятый или шестой вариант... Хотя большинство философов на Земле
соглашалось с мыслью о том, что только один из этих вариантов может быть
назван собственно "реальным"; только один может быть превращен в
"действительность" благодаря присутствию познающего разума.
Парц устало прислонился к теплому материалу линзы; он был упругим,
как резина. Ажурные фермы портала, светящиеся ярко-голубым, как огни
электросварки, светом, уже почти поглотили Сплайн; ближайшая грань,
закрывшая звездное небо и спутники Юпитера, была абсолютно темной и
пустой, только иногда ее чернота озарялась искорками осеннего золота.
Парцу удалось заметить второй, виденный им ранее, Сплайн; он летел чуть
поодаль и немного выше, также направляясь к порталу.
- Большое воинство, - вслух произнес он. - Всего два судна?
- Больше не нужно, - ответил голос. - Люди, живущие в этой эпохе, не
имеют вообще никаких способов защититься от вооружения даже одного
Сплайна. Второй корабль нужен лишь для того, чтобы уничтожить аппарат
сбежавших от вас повстанцев - этих "Друзей Вигнера", - пока мой корабль
будет обрабатывать Землю.
У Парца перехватило дыхание.
- Чем? - еле слышно произнес он.
- Лучами ЗвездоЛома.
Парц прикрыл глаза.
- Возможно, вы действительно упиваетесь, - сказал он. - Но как же
обстоит дело с причинностью? Возможно, я прекращу свое существование, как
и мои уничтоженные предки. В принципе возможно, это же произойдет и с
вами. Не задумывались ли вы о таком исходе? Ведь в этом случае ваш мир не
будет в Будущем уничтожен этим человеком и у вас не будет ни
необходимости, ни потребности путешествовать во времени для нападения на
Землю. - "Но, - подумал он, - если Квакс не отправится обратно в Прошлое,
человечество, безусловно, выживет и в конце концов все-таки уничтожит
Квакса..." - Вы попали в мышеловку петли времени, неужели вы не понимаете?
- Язофт Парц, закон причинности действует не столь прямолинейно, как
вы тут описали. В таких обстоятельствах различные следствия могут
сосуществовать параллельно, как вероятностные выражения квантовой функции.
- Вы уверены? - мрачно переспросил Парц. - Ведь вы говорили об
уничтожении всей цивилизации, об изменении истории в масштабах всей
Вселенной.
- Да, именно так. Я намереваюсь раз и навсегда разрушить все
возможные варианты реальности, в каких люди могли бы выжить. После
уничтожения всей вашей Системы вы останетесь единственным землянином на
свете.
- И мы с вами оба мгновенно окажемся несуществующими, - мрачно
пообещал Парц.
- Нет, - сказал Квакс. - Событийная последовательность, в которой мы
оба прекратим свое существование, является лишь одной из возможностей. Мы
останемся по ту сторону времени. Но моя работа будет сделана.
"Да, - подумал Парц, - что сказано, то возможно. Это больше, чем
просто геноцид. Квакс запланировал уничтожение всех возможных вариантов
реальности, в которых у человечества оставался бы хоть один шанс на
выживание".
Рассуждения Квакса подвигли Язофта на то, чтобы еще раз детальнее
продумать все происходящее. Как может живое существо обсуждать столь
страшные события - уничтожение цивилизаций, звездных систем, временных
линий, - на языке бездушной логики, науки?
"Черт побери, - думал Парц, - мы говорили об уничтожении всего
человечества - в том числе и миллиардов душ, которые еще не родились. Но,
как всегда, Квакс не сделает ничего такого, чего не делали люди с себе
подобными в Прошлом".
- Короче говоря, Парц, мы входим в Туннель. Вы должны приготовиться к
причинно-следственному стрессу.
- Какому еще стрессу? - Парц уставился в разверстую пасть входного
отверстия Туннеля; золотистые звездочки теперь полностью исчезли, уступив
место сплошной черноте. - Квакс, ведь вы намерены уничтожить мой родной
мир! Вхождение в Туннель я ощущаю как свою собственную смерть.
- Вы все-таки необыкновенно ограниченные существа.
- Возможно, мы все такие. Наверное, не следовало нам начинать все
это.
Сплайн сильно задрожал; Язофту, защищенному от повреждений вязкой
средой, дрожь этого громадного животного напоминала страшное
землетрясение.
- Я боюсь, Квакс.
- Какое мне до этого дело?
Теперь сотрясение Сплайна стало непрерывным. Парц ощущал
высокочастотные вибрации жидкостной среды - короткие волны били его по
телу, как крылья насекомого, и содержащиеся в колебаниях низкочастотные
составляющие заставляли его скелет излучать звуковые волны. Кораблю все
было нипочем.
- Квакс! Поговори со мной.
- О чем?
- О чем угодно, - пробормотал Парц. - Неважно. Лишь бы мой мозг
отвлекся от всего этого. Расскажи мне о том, как люди разрушили твою
планету... Расскажи мне о Джиме Болдере.

- Я хочу и собираюсь уничтожить все это.
- Несмотря ни на что?
Казалось, что Квакс задумался.
- Это сложный вопрос, - наконец произнес он.
- Я должен подумать, не сможешь ли ты употребить полученную
информацию мне во вред. Возможно, у тебя есть какие-то планы по
использованию этой информации для того, чтобы реабилитировать себя в
глазах людей... превратиться из предателя всей расы в невоспетого героя...
Пораженный Парц крепко задумался. Предатель? Месяц назад он еще мог
отказаться от поручения.
Но теперь сам Квакс изменил правила. Неожиданно для самого себя Парц
обнаружил, что превратился из морально ущербного подозрительного
коллаборанта в свидетеля уничтожения собственной расы...
Сплайн вновь затрясло, гораздо сильнее, и Парцу показалось, что
сквозь толщу жидкости он расслышал слабые стоны.
Может быть, Квакс прав, и что-то в глубине его подсознания продолжает
стыдиться вечной погони за выгодой, даже теперь? Может ли он, с удивлением
спросил Парц самого себя, продолжать надеяться?
Квакс молчал.
Теперь Сплайн затрясло столь сильно, что Язофта начало бить о стенки
глазного яблока. Он чувствовал, как подергивается мускул Сплайна где-то в
доброй сотне метров от него, пытаясь устранить источник сильной боли.
Парц закрыл глаза и при помощи псевдозвуковой команды отдал приказ
вывести наружу изображение Сплайна, переданное с корабля-спутника.
Корабль входил в открытую грань портала, продвигаясь вперед
осторожно, как в причальном доке. Его выпуклые бока уже были окрашены в
ярко-голубые цвета каркаса куба.
Парц находился в какой-то сотне часов от Прошлого.
Вдруг Квакс заговорил:
- Человека звали - будут звать - Джим Болдер. Он будет жить в
Оккупационную эпоху, вскоре после вас, Язофт.
Болдер станет одним из последних пилотов на Земле. Запрещение Кваксом
космических полетов будет полностью претворено в жизнь. Корабли не смогут
оторваться от Земли. Внеземные колонии человечества или перейдут на полное
самообеспечение, или будут закрыты, и их обитатели возвращены на Землю.
Или погибнут.
Люди, подобные Болдеру, потеряют свою профессию. Смысл существования.
Это привело - приведет - к тому, что станет возможным привлечь Болдера к
выполнению особого задания.
Чистая геометрия каркаса "Интерфейса" казалась верхом совершенства
рядом с бугристым мясом Сплайна. Корабль коснулся переходной плоскости и
погрузился на несколько десятков метров во внутреннюю область. Шкура
Сплайна, укрепленная перед полетом в гиперпространстве, закипела. Парц
видел, как на его сверхпрочной поверхности появлялись и лопались волдыри
размером с большой городской квартал, выбрасывая в пространство мощные
струи очень похожей на человеческую крови, которая мгновенно превращалась
в облака ярко-красных кристалликов, резко вспыхивающих на фоне голубого
каркаса. Сплайн конвульсивно подергивался, пытаясь извлечь пораженную

область из тисков каркаса.
- В чем состояло задание Болдера? - спросил Парц.
- Вам известно что-нибудь о галактическом дрейфе?
Галактики, а также скопления и суперскопления галактик поперечником
во многие миллиарды световых лет двигались в пространстве мощными
однородными потоками, как мотыльки, слетающиеся на им одним видимый свет.
Астрономы описали этот дрейф на основе наблюдений, проводившихся не одно
столетие, но удовлетворительного объяснения этому факту получено не было.
- Какое отношение это имеет к Болдеру?
- Мы предполагаем, что дрейф каким-то образом связан с КсиЛи, -
пояснил Квакс.
- Перестаньте, - фыркнул Пари. - КсиЛи, конечно, могущественны, но
они не боги.
- Мы отправили Болдера туда на разведку, - сообщил Квакс.
- Каким образом? - нахмурился Парц. - Это же невозможно. Даже самый
быстрый из кораблей с гипердвигателями затратит на такой полет столетия
субъективного времени.
- Мы получили возможность воспользоваться кораблем КсиЛи.
Парц почувствовал, как у него отвисла челюсть.
- Но это еще более невероятно!
- Детали сейчас неважны. Важно то, что Болдеру удалось совершить
путешествие к центру потока.
- В область, где движутся все галактики?
- Да, - сказал Квакс. - Хотя в окрестности центральной области Болдер
обнаружил, что структура всех, а в особенности компактных эллиптических
галактик сильно нарушается; галактические фрагменты, звезды и
галактический газ падают в огромный гравитационный источник в центре,
откуда идет мощное, смещенное в голубую область спектра, излучение.
- А что в середине источника?
Квакс замолчал.
Парцу, продолжавшему внешнее наблюдение, показалось, что каркас
портала обжег шкуру злополучного Сплайна словно раскаленным железом. Он
знал, что на самом деле это не тепловое излучение, а высокочастотная
радиация и гравитационные потоки, создававшиеся сверхплотным веществом
портала. Они и повреждали поверхность Сплайна. Парц с сочувствием глядел
на мучения живого аппарата.
Изображение исчезло. Внезапно утративший искусственное зрение Парц
понял, что Сплайн полностью вошел в Туннель. Охваченный паникой, он отдал
псевдозвуковую команду.
Глазная камера была погружена в полную темноту Не было видно даже
собственного носа. Выручавший его ранее светящийся шар плавал теперь
далеко позади.
Значит, Сплайн закрыл глаза. Ну что же, его трудно упрекнуть в этом.
Корабль бешено трясло. Волны наполнявшей глаз жидкости бились о
стенки. Парц кое-как подплыл к ближайшей стене и намертво вцепился в
толстый канат нервного окончания.
- Гравитационный удар, - послышался голос Квакса. - Туннель является

пространственно-временным коммуникативным устройством и, следовательно,
областью очень больших перепадов полей. Входная плоскость представляет
собой лист псевдоматерии; мы пересекаем область сверхвысокого вакуума,
которая тянется параллельно плоскости. Минимальная ширина входного канала
- около мили. Наша скорость - примерно три мили в секунду.
- Не очень быстро, - задыхаясь, проговорил Парц.
По его крепко сжатым пальцам прошла вибрация, передавшаяся всему
телу. Ему казалось, что Сплайна избивает чей-то громадный кулак.
- Неужели корабль способен выдержать это?
- Наши расчеты показывают, что может, - похвастался Квакс. - Но этому
чудищу крепко достанется.
- Это точно, - согласился Парц, крепко сжимая нервный отросток и
представляя, как столетия пролетают мимо корчащегося от боли Сплайна. -
Расскажите мне, что Болдер обнаружил в центре потока, - попросил он.
- Кольцо, - сказал Квакс. - Тор. Состоящий из никому не известной
кристаллической материи. Несколько тысяч световых лет в поперечнике.
Вращающийся почти со скоростью света. Его масса не поддавалась
воображению. Образованный этим динамическим объектом гравитационный
колодец был столь глубок, что неизбежно должен был поглотить все
галактики, в том числе и нашу - Млечный Путь, находящуюся от него в тот
момент на расстоянии нескольких сотен миллионов световых лет.
- Мало верится, - сказал Парц, поглощенный все возраставшим
сочувствием к судьбе бедного Сплайна.
- Это искусственное сооружение, - ответил Квакс, - созданное КсиЛи.
Болдеру удалось пронаблюдать, как они достраивали его. Грузовик КсиЛи -
кубический аппарат размером с Луну - и истребители, имевшие крылья
размахом в несколько сотен миль, патрулировали гигантскую стройку
Вселенной. Хорошо заметными рубиновыми лучами ЗвездоЛома они сбивали
ярко-голубые фрагменты падающих галактик и использовали их вещество для
наращивания Кольца.
- Мы предполагаем, - продолжал Квакс, - что КсиЛи вложили уже многие
миллиарды лет в осуществление этого проекта. Но его рост описывается
экспоненциальным законом. Чем массивнее он становится, тем больше
усиливается гравитационное поле вокруг объекта и тем быстрее движется к
нему вещество, давая все больше конструкционного материала для
строительства...
- Но зачем им нужен такой проект? Какова цель строительства?
- Мы предполагаем, что КсиЛи пытается создать область с
Керр-метрикой, - доходчиво пояснил Квакс.
Керр-метрикой у землян называлось особое решение уравнений общей
теории относительности Эйнштейна. Когда пространство-время искривляется
вблизи массивных объектов, например, этого вращающегося Тора, оно может
открыться.
- Получится что-то вроде Туннеля? - переспросил Парц.
- Да. Но Туннель в Керр-метрике соединяет не два
пространственно-временных события одной и той же Вселенной, а служит
средством коммуникации между различными Вселенными.
Парц попытался осмыслить услышанное.
- Вы утверждаете, что "область с Керр-метрикой" соединит наш мир с
каким-нибудь другим?
- Грубо говоря, да. КсиЛи собираются сбежать из этого мира.
- И для этого они готовы превратить в отходы многие миллиарды
галактик в громадной области космоса?..
Парц снова ослеп. В панике он принялся отдавать команды своим органам
чувств, но бесполезно. Темнота, в которой он очутился, была глубже, чем
при плотно зажмуренных глазах. "Темнота абсолютного небытия, - подумал
охваченный смертным испугом Парц, - полного и всеобщего несуществования".
- Квакс! - позвал он, не слыша собственного голоса. - Квакс! Что со
мной случилось?
Голос Квакса донесся издалека, он был спокойным и хорошо различимым.
- Это стресс причинности. Разрыв причинно-следственных связей, разрыв
квантовых вероятностных полей систем, составным элементом которых вы
являлись. Стресс причинности приводит к полному расстройству органов
чувств...
Язофт чувствовал, как все его ощущения медленно и неуклонно удаляются
от него. Он становился бестелесным, ничем не прикрепленным к материальному
миру островком сознания.
Квакс продолжал объяснения. Парц слышал его голос как доносящийся из
глубин пространства трубный глас.
- Язофт Парц. Это состояние невыносимо трудно для меня, как и для
всякого живого существа, даже для Сплайна. Но оно пройдет. Не подрывайте
здоровья, сосредотачиваясь на своих переживаниях. Сконцентрируйте внимание
на том, что буду говорить вам я. Джим Болдер на своем ворованном корабле
сумел ускользнуть от инженеров КсиЛи. Он вернулся в систему Квакса, откуда
и Началось его путешествие. Как вы знаете, Язофт, Квакс - это раса
торговцев. Болдер вернулся из своего путешествия с данными, значение
которых невозможно переоценить. Он знал о строящемся КсиЛи Туннеле. Вы
понимаете, что нами было принято решение, э-э-э-э, придержать эту
информацию у себя. Но Болдер сумел надуть нас.
В это время вокруг Парца вновь появились мерцающие тусклые тени,
словно морская рябь в свете заходящей Луны.
- Выяснить, что именно произошло во всех подробностях не сможет уже,
вероятно, никто. Болдер вышел из гиперпространства в области, окруженной
военными кораблями: Весь флот Квакса был вооружен гравитационно-волновыми
ЗвездоЛомами. Но Болдер сумел уйти от них.
В панике корабли применили ЗвездоЛомы, но из-за ошибки в системе
управления поразили собственное Солнце, нарушили его термодинамическое
равновесие.
Солнце Кваксов взорвалось по механизму Сверхновой.
Кваксу пришлось уйти. Десятки особей погибли во время этого
трагического исхода. Наша мощь оказалась необратимо подорванной, и Земля
избавилась от Оккупации.
Смущенный и дезориентированный Язофт Парц был беспомощен, но ликовал
в душе.
Серый свет, пока еще лишенный форм и очертаний, постепенно замерцал
вокруг него... Нет, не вокруг него, внезапно осознал он; это был не
связанный с материальным миром свет. По сравнению с ним все казалось
призрачными тенями. Паника утихла, уступив место чувству спокойной силы.
Он ощутил себя гигантом высотой во многие световые годы, но при этом не
больше атома, умудренным миллионолетним опытом, но более свежим, чем
первый писк младенца.
- Что произошло, Квакс?
- Стресс причинности, Парц. Нарушение восприятия. Причинность - это
не столь простой феномен. Если объекты составляли однажды единое целое,
они были объединены в одну квантовую систему и продолжают оставаться ее
составляющими всегда, будучи даже разнесенными на сколь угодно большие
расстояния. При этом информация о состоянии системы передается каждому
объекту с помощью сверхсветовых квантовых эффектов. Представьте, что вы
идете по песчаному пляжу, оставляя за собой следы подошв. Следы постепенно
будут смыты, но каждый из них окажется соединенным с вами невидимыми
нитями единой волновой функции.
- Что происходит, когда я покидаю свою пространственно-временную
область?
- Все эти связи обрываются. Неизбежность следствий разрушается и
должна быть воссоздана заново...
- О Господи. Стоит ли таких невыносимых испытаний путешествие сквозь
время?
- Да. Ради достижения наших целей, - спокойно ответил Квакс.
- Это конец, - сказал Парц.
- Конец чего?
- Подумайте, почему КсиЛи строят мост из этой Вселенной? Что они в
других Вселенных забыли?
- Я считаю, что, если мы узнаем ответ на этот вопрос, - торжественно
заявил Квакс, - мы узнаем большинство таинственных истин нашей Вселенной.
Но мы не знаем и не узнаем этого ответа. История, Парц, останется
незавершенной.
- А что если КсиЛи вовсе не ищут чего-то там, по ту сторону своего
Кольца? А бегут в другую Вселенную?
- Чего же, по вашему мнению, боятся КсиЛи?
Дезориентированный, оглушенный, Парц не смог ответить.
Сплайн по-прежнему несся вспять времени.



9

Джаар, "Друг Вигнера", ждал Майкла Пула у люка посадочной шлюпки с
"Краба".
Пул стоял на трапе шлюпки, залитой мрачным светом Юпитера, и глядел
на ожидающего его юношу, на рассыпанные вдалеке жилища Друзей, древние
камни и возвышающийся надо всем совершенный овал Юпитера.
Он чувствовал себя слишком старым для предстоящего.
События предыдущего дня - посадка, встреча с Мириам, лавина новых
знаний - явились для него мощным психическим возбудителем. Но сегодня
возбуждение прошло, и он с явной неохотой очутился лицом к лицу с еще
неведомой, но уже безусловной опасностью.
Мириам ночевала на борту шлюпки. У Гарри хватило такта прекратить
демагогию о правах виртуалов и на несколько часов убраться с глаз долой.
Но Майкл и Мириам спали порознь. Они ведь не дети. Держа друг друга за
руки, они переговорили обо всем и в конце концов задремали в своих
спальных контейнерах. Вожделение было бы неправильной реакцией на
столетнюю разлуку. А уж тем более в нынешних столь неподходящих условиях
некогда было думать о восстановлении их отношений.
Теперь Майклу страстно хотелось, чтобы не было никакого визита Гарри
на "Краб" и последовавшего затем путешествия; он мечтал оказаться в
полюбившемся ему Облаке Сорта и продолжать потихоньку копаться в далеких
от жизни проблемах физики сверхплотной материи. Если бы ему удалось
проветрить свои мозги, как это делает Гарри, тогда, конечно, он смог бы
прямо, как в юности, взглянуть в лицо нависшей опасности.
Ну да ладно, черт с ним.
Майкл Пул спустился по трапу на густую траву южной Англии. Прямо
перед ним стоял высокий и неестественно худой юноша в стандартной униформе
Друзей. Из-под тонкого слоя ткани выпирали кости, придавая телу особенно
болезненный вид. Гладко обритая голова венчала слабое, как у Ширы,
тщедушное и незакаленное тело. У него были большие карие, но несколько
водянистые глаза. Походка и поза, в которой он застыл, выдавали природную
неуклюжесть. Пул подумал, что даже через пятнадцать столетий людям
придется бороться со своими физическими недостатками. Однако здесь было
что-то другое... И эти характерные для всех Друзей искривленные ноги...
Рахит! Разве можно, увидев это, умыть руки и вернуться на Землю?
Сердце гулко забилось в его груди.
- Вы Майкл Пул? Очень приятно познакомиться.
- Вы, если не ошибаюсь, Джаар - гид, которого Шира обещала нам
предоставить для ознакомления с аппаратом?
- Я инженер-физик. Надеюсь, вы хорошо выспались?
- Не очень, - сокрушенно вздохнул Пул. - У меня к вам столько
вопросов!
Джаар торжественно кивнул.
- У вас проницательный ум, мистер Пул! Естественно, вам еще многое
предстоит узнать...
- Шира пообещала, что пришлет кого-нибудь, кто ответит на мои
вопросы.
Джаар двусмысленно усмехнулся, и в его лице Майкл заметил ту же
отчужденность, которая столь неприятно поразила его в Шире.
Джаар казался абсолютно безразличным, его не интересовала ни легкая
словесная пикировка, ни общение как таковое. Казалось, его ум занят
другими, бесконечно более важными, проблемами.
- Шира сообщила, что не очень пыталась скрывать от вас то, о чем вы
уже успели догадаться.
- Так вас сюда послали, чтобы посмеяться над стариком?
- Никто меня не _п_о_с_ы_л_а_л_, мистер Пул, - безразлично произнес
Джаар. - Я искренне горжусь, что выбор пал на меня.
- Мне кажется, что это я должен гордиться знакомством с вами, Джаар.
Неловким жестом юноша пригласил Майкла следовать за ним. Бок о бок
они пошли по освещенной пепельным светом траве.
- Вы второй Друг, с которым мы познакомились здесь... но вы кажетесь
очень похожими... например, на Ширу. Забудьте о моей грубости, Джаар.
Скажите, почему все "Друзья Вигнера" столь похожи друг на друга?
- Я так не считаю, мистер Пул.
- Зовите меня просто Майклом. Но вы все столь спокойны, столь
необычно уверенны... необычно для людей, только что сумевших удрать от
флота Квакса, а затем волей-неволей проскочивших невредимыми в седую
древность...
- Я полностью уверен в том, что мы правильно поступили, отправившись
в это время.
Майкл утвердительно кивнул.
- Я понимаю, этот ваш проект... Но вы так и не объяснили мне, в чем
же он заключается.
- Как и вы, я был рожден с ужасным недостатком - пытливым умом.
По-видимому, это и для вас нестерпимая пытка - угадывать новые,
неизвестные вам знания, но быть лишенным доступа к ним. - Джаар мягко
усмехнулся. Его громадная лысая голова почему-то напомнила Майклу большое
куриное яйцо. - Но вы не должны считать нас одинаковыми; у Друзей самые
неожиданные способности и наклонности. Для выполнения миссии отбирались
самые молодые из Друзей, хорошо знающие физику, так что этими качествами
обладаем все мы. Возможно, мы кажемся вам похожими из-за того, что
происходим из одной и той же эпохи, столь отдаленной от вас; на самом же
деле мы отличаемся друг от друга не меньше, чем вы.
- Возможно, - согласился Пул, и его спутник улыбнулся в ответ. - Хотя
я и не наивный юноша.
- В этом я уверен, - мягко сказал Джаар. - Есть еще одна причина -
утрата доступа к "Антистарости"; никто из нас не может надеяться прожить
две сотни лет, как вы, Майкл... - Его голос звучал по-мальчишески озорно.
- А может быть, вы просто давно не бывали в молодежной компании?
Пул открыл было рот, но, смутившись, промолчал.
- Наверное, вы правы, - сказал он наконец.
"Внутреннее спокойствие, абсолютное безразличие..." Майкл подумал,
что таинственная цель этой миссии могла иметь мистическое, религиозное
содержание. Возможно, их проект не был чисто научным или инженерным, как
он предположил с самого начала. Он вспомнил, как зловеще выглядели древние
камни на восходе, под мертвенным светом дымчатого Юпитера...
В поведении этой таинственной группы молодых людей можно было
заметить некоторые элементы странной, явно религиозной посвященности. Их
безразличие к другим, их надежда на самих себя... "Да, - подумал он, -
здесь, наверное, и заключена отгадка". Они явно не мечтали о каких-либо
индивидуальных достижениях, о своем личном счастье. По-видимому, вся эта
миссия требовалась им, чтобы придать священное значение собственным
жизням. Пул вообразил себе, как хрупкий аппаратик после выполнения миссии
войдет в плотные слои атмосферы Юпитера, и древнее сооружение рассыплется,
как карточный домик.
Но какая религиозная секта могла назвать себя "Друзьями Вигнера"?
Они с Джааром подошли к деревушке, разместившейся вокруг древних
камней Стоунхенджа. Джаар подвел Пула к рассеянным на траве кубам, конусам
и цилиндрам, сделанным из шоколадно-серой субстанции КсиЛи, каждый из
которых был чуть выше человеческого роста. "Эти строения имеют, конечно,
некоторые признаки жилищ", - подумал Пул. Но они похожи на выстроенные
детьми игрушечные домики из кубиков.
Группа молодежи спокойно и безмятежно занималась своими делами; у
некоторых в руках были плоские компактные вычислительные устройства.
Мириам почему-то назвала их "трансляторами".
Они подошли к стоящему чуть поодаль сооружению в виде полусферы.
- Что это? - спросил Пул, перепуганный перспективой очередного
угощения. - Тоже жилой домик? Вы, конечно, не обижайтесь, но я вчера
сполна накушался водорослей у Ширы.
- Нет, Майкл, - беззлобно засмеялся Джаар, - хотя я буду искренне рад
пригласить вас к себе в гости позднее. Это здание предназначено для
доступа...
- Доступа? Куда?
- Доступа во внутренние помещения аппарата. На сингулярный уровень. -
Джаар изучающе посмотрел на слегка опешившего Майкла. - Ведь это как раз
то, что вы хотели увидеть, не так ли?
Пул расхохотался.
- Ну так чего же мы здесь стоим?


Они вошли в здание, по-гусиному пригнув головы, чтобы не задеть
острый, как бритва, верхний край входа. Войдя, Пул сразу почувствовал,
насколько легче стало двигаться, очевидно, гравитационное поле здесь было
несколько слабее, чем снаружи. Посредине возвышался узкий цилиндр с
небольшим проемом, вырезанным в стенке.
Джаар, пригнув длинную шею, протиснулся внутрь. Пул последовал за
ним. Дверь беззвучно закрылась. Камера, в которую они попали, была тесной,
бесшовной, наполненной рассеянным жемчужным светом, источник которого Пул
не смог обнаружить. Ему подумалось, что он по ошибке попал внутрь
работающей люминесцентной лампы.
Майкл заметил, что Джаар терпеливо наблюдает за ним. Поймав ответный
взгляд, юноша улыбнулся:
- Это лифт. Терминология осталась неизменной. Он доставит нас в центр
аппарата.
Пул кивнул не в силах скрыть некоторое раздражение; он не намерен
подвергать свою жизнь опасности.
- Итак, - сказал он, - мы находимся в шахте лифта, проходящей через
слой сингулярностей. Именно поэтому здесь слабее сила притяжения.
Джаар обратил внимание на его нервозность.
- Если вы не совсем готовы...
- Пожалуйста, не обращайте внимания на мое поведение, - попросил
Майкл.
- Хорошо. - Юноша прикоснулся рукой к стене. Он не пытался скрыть
что-либо от гостя, хотя и должен был понимать, что тот запомнит каждый
самый ничтожный миг своего путешествия на этот островок Будущего.
Без всякого шума пол уплыл из-под ног. Желудок Пула отреагировал
мгновенно, и он, борясь с подступившей дурнотой, инстинктивно прижался к
стене.
- Не волнуйтесь, это скоро пройдет - пробормотал Джаар.
На Майкла навалилась какая-то тяжесть, но не обычная сила
атмосферного давления, а инверсионная, напомнившая ему вещество портала,
сила, скорее разрывавшая желудок и грудную клетку, чем сдавливавшая их.
Джаар продолжал глядеть на него отрешенными карими глазами. Пул
постарался придать своему лицу как можно более непринужденное выражение:
черт с ним, он готов к таким неожиданностям.
- Слой сингулярностей, - твердым голосом произнес он. - Мы проходим
сквозь него. Правильно?
- Да, - кивнул Джаар, - и то странное давление, которое вы ощущали,
было вызвано неоднородными гравитационными полями. Когда выстоите на
поверхности аппарата, усредненное поле сил притяжения направлено
перпендикулярно поверхности и очень напоминает земное. Здесь же оно
совершенно на него не похоже.
Плоскость сингулярностей наконец достигла шеи Майкла, и ему
показалось, будто он изо всех сил пытается вытащить голову из воды.
- А теперь, Майкл, приготовьтесь, - сказал Джаар. - Сейчас вам
захочется вновь прислониться к стене.
- Я все время наготове. Мы, очевидно, приближаемся к самой
сингулярности?
- Будьте готовы.
Теперь гравитационная плоскость прошла через голову Майкла и ушла
вверх; в течение нескольких секунд он испытал странное ощущение
перевернутости, которое тут же сменилось ощущением вращения - действие сил
Кориолиса на область живота. Кабина лифта развернулась вокруг оси,
проходящей примерно через его талию; уже давно Майклу Пулу не приходилось
испытывать такое удовольствие - он снова почувствовал себя ребенком,
гребущим по воздуху ручками и ножками в сильных, крепких руках Гарри.
Только настоящего Гарри.
Поворот был завершен. Действие сил Кориолиса прекратилось. Со вздохом
облегчения Майкл почувствовал под собой надежный пол кабины. Правда, у
него заложило уши. Джаар одобряюще улыбнулся.
- Не беспокойтесь, - сказал он. - Я к этому тоже привык не сразу.
Пул нахмурился, почувствовав настоятельную необходимость
продемонстрировать свое мужество этому зарвавшемуся юнцу.
- Я уже говорил вам, чтобы вы не обращали на меня внимания, - сказал
он. - Теперь мы пересекли гравитационную плоскость и оказались по ту
сторону сингулярностей. Так?
Джаар утвердительно кивнул. Он нажал на другой участок стенки кабины,
и дверца плавно отъехала в сторону.
Джаар ступил на гладкую, почти стеклянную поверхность. После
некоторой заминки Пул последовал за ним. В слабом гравитационном поле
поверхность казалась до невозможности скользкой. Пул поднял голову.
Аппарат был пуст.
Они находились в центре искусственной полости, казавшейся по объему
много больше самого аппарата. Над головой нависал серовато-шоколадный
купол из КсиЛи-вещества, примерно в двенадцать метров высотой в своей
верхней точке, к нему крепился ровный стеклянный слой - плавно, без
видимого подобия горизонта. Под стеклом виднелись шестиугольные соты с
голубыми и розовыми искорками внутри. Каждая ячейка сетки была примерно
метр в поперечнике. Стеклянные трубки - пустотелые шахты - спускались с
потолка, обрываясь примерно в двух метрах от пола. Из-за них потолок
казался огромной люстрой. Блочные консоли управления находились под каждой
из трубок. Через отверстия в крыше Пул увидел куски облачного диска
Юпитера.
Люди, юноши и девушки в розовых спортивных костюмах, быстро двигались
по прозрачной поверхности со своими неизменными трансляторами. Громадные
стеклянные столбы сталактитами свисали прямо над ними, едва не касаясь
бритых макушек. Друзья двигались с исполненной достоинства грацией,
напомнив Пулу привыкших к слабой гравитации жителей Луны. Их голоса, тихие
и серьезные, были хорошо слышны даже на большом расстоянии.
Рассеянный свет проникал из сводчатого потолка и усиливался
множеством розовых и синих устройств, расположенных внизу. Интерьер живо
напомнил Майклу его любимого античного автора - неподражаемого Жюля Верна.
Джаар улыбнулся и слегка поклонился.
- Итак, - сказал он, - начнем ознакомительную экскурсию. Над нами -
сводчатый купол из конструкционного материала КсиЛи Фактически этот
материал, находящийся и под полом, на котором мы стоим, и над плоскостью
сингулярностей, создает полость, разрушить которую можно только изнутри,
спустившись через шахты лифтов.
- Почему? - удивился Пул.
Джаар неопределенно пожал плечами.
- Этот материал абсолютно непроницаем для всех известных нам видов
излучения. Он также вполне надежно изолирует пассажиров от близко
расположенного слоя черных дыр. Кроме того, в процессе строительства
корабля этот щит помог нам провести монтаж без риска быть обнаруженными
техническими разведсредствами Квакса. И еще: в него вмонтирован наш
гипердвигатель.
Пул уставился себе под ноги.
- Да, он под нами. Находится в сингулярном слое.
Джаар опустился на колено. Пул последовал его примеру, и они
принялись разглядывать таинственные розовато-фиолетовые и голубые
предметы.
- Поверхность пола на самом деле не просто прозрачна, - сказал Джаар,
- его оптические свойства саморегулируются. Сейчас мы видим псевдоцветное
изображение. Вы могли, обнаружив присутствие мини-сингулярностей на
корабле, сделать вывод, что именно ими наш корабль удерживается как единое
целое. - Он указал на одну из ячеек сотовой поверхности. - Вот это одна из
них. Мы смогли произвести и провезти с собой больше тысячи черных дыр.
Дыры, объяснил Майклу гид, были электрически заряжены и удерживались
в узлах решетки электромагнитными полями. При помощи псевдоцветов можно
было наблюдать за током плазмы в ячейках и за высокочастотной радиацией,
возникавшей при падении вещества в сингулярность.
Процесс хокинговского испарения черных дыр контролировался изменением
эквивалентной температуры сингулярностей. Энергия, выделявшаяся при этих
процессах, использовалась гипердвигателем, а также утилизировалась для
различных нужд корабля, в том числе для систем жизнеобеспечения.
Испарение сингулярности приводило к потере ее массы и в конечном
итоге к ее уничтожению. Но этот процесс в нормальном состоянии занимал
многие миллиарды лет и не угрожал разрушению корабля.
Майкл мрачно уставился в яркие до безвкусицы дисплеи. Трудно было
поверить, что прямо под ним, всего в каком-то метре, находится объект
размером намного меньше электрона, но с массой крупной даже по земным
меркам, - крохотные области разрушенного пространства-времени. А еще чуть
дальше зеленеет густая трава, к которой притянуты, как мухи к потолку
шлюпка с "Краба", Мириам, Шира с Друзьями, игрушечные домики "Друзей
Вигнера" и, в довершение всего, древние камни, таинственно поблескивающие
в лучах Юпитера, как зубы из вросшей в землю челюсти легендарного героя.
Затем идет слой воздуха вокруг корабля. С такими гравитационными
полями его утечка будет мизерной.
- Я благодарен за все то, что вы показали мне, - сказал Майкл,
поднимаясь.
Высокий бритый гид изучающе смотрел на него своими прозрачными
глазами.
- Скажите, что вы почувствовали, увидев это?
Пул рукой обвел пространство зала.
- Ничего нового. - Он неопределенно пожал плечами. - Потрясает,
конечно, но это уже детали, множество сингулярностей. Изюминка всего
полета, разумеется, в них. Именно они позволили вам преодолеть Туннель на
таком невзрачном аппарате. - Он указал рукой на шахты в потолке. - Они
похожи на стволы пушек, направленные на Юпитер, не правда ли? Я думаю, что
в действительности они ими и являются. Сингулярными пушками. Я думаю, что
одна за другой вы отправите ваши черные дыры к Юпитеру.
Джаар слабо кивнул:
- А что мы будем делать потом?
- Просто ждать, - развел руками Майкл.
Он развернул перед юношей такую картину:
- Сингулярность - крошечная, при этом абсолютно невидимая, являющаяся
сильнейшим источником гамма-излучения, - по сильно вытянутой орбите
спускается к Юпитеру, входит в него и поглощает его атмосферу сначала в
небольшом канале вдоль своей орбиты. Вскоре она поглотит всю газовую
оболочку планеты. Постепенно опускаясь все ближе и ближе к центру, черная
дыра войдет в более плотные слои метана и водорода, а затем проникнет в
ядро Юпитера, состоящее из металлического водорода. Там, достигнув центра
массы, дыра остановится и примется за работу. Она начнет расти.
- Вы будете посылать их одну за другой, - говорил Пул. - Вскоре целый
рой сингулярностей будет, как насекомые, крутиться вокруг его центра,
перемалывая и поглощая за каждый оборот громадные порции вещества. На
определенной стадии они начнут сталкиваться и сливаться, образуя
гравитационные волны такой мощности, которой будет достаточно, чтобы
разрушить внешние слои атмосферы планеты. Может быть, - рассуждал Пул, -
вы сможете даже контролировать процесс их слияния, чтобы генерировать
направленные пучки гравитационных волн.
В конце концов сингулярности сожрут Юпитер.
Внешние слои планеты начнут постепенно опускаться к центру,
температура поднимется, на поверхности будут происходить мощные взрывы,
которые приведут к выбросу в космос значительных масс вещества. Приливные
волны либо вообще рассеют его спутники, либо переведут их на вытянутые
эллиптические орбиты. Население окрестных колоний придется, без сомнения,
эвакуировать. Возможно даже, что некоторые спутники разрушатся из-за
приливных сил и гравитационных ударов.
- В итоге, - продолжал Пул, - получится одна массивная сингулярность.
Она будет окружена широким аккреционным диском, состоящим из остатков
атмосферы Юпитера и обломков спутников, вокруг нее по причудливым орбитам
будут вращаться остатки спутникового вещества.
Джаар был холоден и молчалив, как столбик из субстанции КсиЛи.
- Конечно, - мрачнел Пул, - чтобы уничтожить Юпитер, хватило бы и
одной сингулярности, раз уж этого вам так захотелось. Зачем было брать их
с собой столь много?
- Вы нарисовали очень впечатляющую картину, - бесцветно произнес юный
гид.
- Конечно. Я думаю даже, что вы могли бы контролировать размер
сингулярностей. Не правда ли? Множественные "семена" сингулярностей будут
дробить и выдувать фрагменты массы планеты до того, как произойдет
окончательный коллапс. Я думаю, что вы можете управлять процессом
разрушения Юпитера таким образом, чтобы получить в итоге черную дыру
заранее заданных размеров и массы.
- А зачем нам все это могло бы понадобиться?
- Я продолжаю размышлять над этим, - жестко сказал Пул. - Но такие
различия в эпохах... Этот процесс займет столетия. Мне понятна суть
задуманного вами дельца, Джаар, но я совершенно не представляю себе, как
вы можете рассчитывать на такие сроки. Ведь у вас нет "Антистарости"!
- Человек может планировать даже те события, которые произойдут после
его смерти, - бодро сказал юный циник.
- Возможно. Но что случится, когда вы выстрелите по Юпитеру последней
сингулярностью? Ваш корабль разрушится. Даже если внутренние стенки
сохранят прочность, весь внешний антураж - трава, почва, воздух -
мгновенно улетучится в космическое пространство.
Он представил себе, как древние священные камни, будто конечности
великана, отрываются от поверхности аппарата и медленно уплывают в космос.
Сколь странный конец для сооружения, пережившего тысячелетия!
- А что тогда будет с вами? Вы, кажется, старательно избегаете любой
помощи. Вам всем придется погибнуть... возможно, всего через несколько
месяцев после этого. И, конечно, задолго до того, как сможете увидеть
плоды вашей деятельности - разрушенный Юпитер.
Лицо Джаара оставалось по-прежнему спокойным и безразличным.
- Мы будем не первыми, кто принесет свои жизни в жертву высшей цели.
- Отпор Кваксу - высшая цель? Возможно. Но... - Пул замолк и
уставился в большие карие глаза собеседника. - Но я не думаю, что
благородное самопожертвование - единственное, что вам осталось. Вы не
проявляете никакого интереса к "Антистарости". И вы можете эвакуироваться
до того, как наступит конец. Здесь не потребуется ваша жизнь, неужели вы
не поняли? Ваша смерть никому не нужна. Она здесь просто... неуместна.
Джаар промолчал в ответ.
Пул отступил на шаг.
- Ваши люди пугают меня, - искренне произнес он. - И вы тоже. Поднять
в космос Стоунхендж! Вы взяли на себя неслыханную дерзость отправиться в
Прошлое и разрушить там планету... Еще неизвестно, к чему это приведет.
Джаар, я не боюсь столкнуться лицом к лицу с последствиями собственных
действий. Помимо всего прочего, я автор той самой машины времени,
благодаря которой вы оказались здесь. Но я и представить себе не могу,
какую надо иметь неслыханную наглость, чтобы уничтожить это бесценное
достояние всего человечества.
- Майкл, вам не нужно объяснять мне такие вещи. Я уверен, что Шира
скажет вам то же самое. В конце концов, - продолжал Джаар, - ничто здесь,
- он указал рукой на зал, - никто из нас не имеет значения. Все будет в
порядке. Вы знаете, что мы не собирались показывать вам что-нибудь, кроме
того, о чем вы догадались сами. Но это не должно волновать вас. Все, что
мы делаем, принесет пользу человечеству - и сейчас и в Будущем.
Пул посмотрел прямо в лицо юноше.
- Да как вы смеете требовать этого, ставить такие условия? - прошипел
он. - Черт побери, да вам от силы двадцать пять лет! Оккупация Квакса -
это тяжелейшее бремя, свалившееся на все человечество. Я уже достаточно
видел и слышал, чтобы понять, какая над нами нависла опасность. Но я
подозреваю, что ваш проект - вещь куда более страшная, чем простое
взимание дани очередным межзвездным чудовищем. Мне кажется, Джаар, что вы
вознамерились переписать историю. Но вы же не боги! Я уверен - вы гораздо
опаснее Квакса.
Джаар вздрогнул, но к нему быстро вернулось обычное самообладание...
или безразличие.
И еще долго Пул умолял, угрожал, требовал объяснений и резонов... Но
все его попытки узнать еще хоть что-нибудь были безуспешны.
В конце концов он позволил Джаару увести себя наверх. Во время
подъема Пул пытался понять принципы управления лифтом и повторить действия
сопровождающего. Джаар даже не попытался его остановить. Разумеется, все
усилия Майкла остались безуспешными.
Они поднялись на поверхность, и Майкл Пул сразу же поплелся к себе на
корабль, полный гнева и отчаяния.



10

- Майкл, проснись! - Голос Гарри был тихим, но настойчивым. -
Проснись! Началось!
Майкл Пул подчинился с явной неохотой. Он отбросил тонкое шерстяное
одеяло и протер глаза. Мириам уже сидела рядом. Он встал на колени, слегка
вздрогнув от укола в пояснице; в принципе, легкая хижина Ширы могла сойти
для разового ночлега, но, несмотря на заверения Мириам в том, что твердое
ложе доставит ему море наслаждения, он сомневался, сможет ли еще раз
уснуть на грубом тонком коврике, брошенном прямо на пол из
КсиЛи-материала.
Мириам была одета в простенький спортивный костюмчик.
- Что случилось, Гарри?
Виртуальное изображение родственника, до неузнаваемости искаженное
дифракцией, зависло прямо над Майклом.
- Поток высокоэнергетичных частиц из портала резко возрос. Что-то
приближается к нам из Будущего. Пора отсюда сматываться.
Пул, продолжая одеваться, споткнулся о порог, прищурился от необычно
яркого сегодня света Юпитера и поднял глаза к небу. Портал "Интерфейса"
висел на своем обычном месте, изящный и красивый, ничем не выдавая
грозящей опасности.
- Сплайн, - вздохнула Мириам. - Они отправили к нам Сплайн. Живые
корабли, о которых столько рассказывали Друзья, военные суда Квакса,
символ Оккупации, - теперь они придут сюда, чтобы уничтожить нас. Все
произошло так, как мы и ожидали.
Беззащитность Мириам, странно изменившийся тембр ее голоса породили в
Майкле неодолимое желание крепко обнять ее, защитить от приближающейся с
неба смертельной опасности.
- Майкл, - сказала Мириам, - эти чудовища, которые сейчас бросятся на
нас, уже уничтожили достигшую небывалых успехов цивилизацию землян,
цивилизацию, опередившую нас на ПОЛТОРЫ ТЫСЯЧИ ЛЕТ! Что можем сделать с
ними мы? Мы не нанесем им даже царапины!
- Да, предстоит крепкая переделка, - пробормотал Майкл. - Пошли.
Нужно собраться с силами. Гарри, что происходит вокруг Юпитера?
Вне вигвама ставший вновь похожим на человека Гарри нервно пожал
плечами.
- Я не могу получать информацию. Друзья продолжают блокировать мои
коммуникации. Но корабли, охраняющие портал, зарегистрировали мощный поток
высокоэнергетичных частиц. - Он с горечью посмотрел на Майкла. - Никто не
может знать, что за чертовщина теперь начнется. Они продолжают держаться
на порядочном расстоянии, ожидая нас с докладом. Они не видят в этом
никакой радости - аппарат Друзей уже целый год торчит на орбите Юпитера,
таинственный, но безвредный. А представь, что теперь может случиться? - Он
неопределенно посмотрел на небо. - Люди - странные создания, Майкл. Все
ожидают этого с нетерпением. Они гигантский коллективный виртуал,
мечтающий о том, чтобы над каждым земным городом висело по собственному
порталу. Для землян все происходящее - долгожданный карнавал.
- Как только Квакс примется за них...
- Будет слишком поздно, - перебила Мириам.
Ее лицо все еще носило следы пережитого, но привычное самообладание
уже вернулось к ней. - Слушайте меня. Сейчас наступает лучший момент
ударить по их кораблю... в первые же несколько секунд после того, как
Сплайн появится из портала.
- Правильно, - подтвердил Майкл. - Используем причинно-следственный
стресс.
- Сплайны - живые создания, - продолжала Мириам. - Возможно, у нас
есть единственный шанс - использовать эту их слабость. Квакс и его суда не
смогут сразу восстановить нормальную, жизнедеятельность. Если мы нападем
первые, у нас появится неплохой шанс.
Мириам, как всегда, была права. Нужно действовать немедленно. КВАКС
ПРИШЕЛ СЮДА, ЧТОБЫ НАПАСТЬ НА НИХ - сомнений не оставалось. Он закрыл
глаза, мечтая об окружавшей его в Облаке Оорта абсолютной тишине.
Гарри недоверчиво ухмыльнулся.
- Ударить по Сплайну? Конечно. Но только из чего, позвольте вас
спросить?
- Из сингулярных пушек, - быстро ответил Пул.


Мириам внимательно посмотрела на Майкла: множество вариантов
пронеслось в ее мозгу.
- Но даже если мы получим согласие Друзей, мы не сможем использовать
их пушки в качестве оружия. Корабль для этого не приспособлен.
- Ну так мы его модернизируем, - возразил Майкл.
- Это займет столько времени, что проклятые Сплайны успеют очухаться
и открыть огонь. Расскажи мне, что они собираются делать. Очевидно,
направить черную дыру в Юпитер?..
- Да, - ответил Майкл. - Эти устройства на самом деле являются
пушками; после выстрела сингулярности будут двигаться по баллистическим
траекториям и одна за другой войдут в Планету. Задача - запустить их по
таким траекториям, чтобы они столкнулись в определенной точке внутри
Юпитера.
- Но они полностью поглотят все его вещество, - нахмурилась Берг.
- Да. В этом и заключается проект Друзей - превратить Юпитер в черную
дыру с заданной массой...
- Но ведь это займет многие столетия! Насколько мне известно,
увеличение массы дыры описывается экспоненциальным законом, но на корабле
используются слишком миниатюрные сингулярности; пока они не вырастут в
размерах, скорость их роста будет крайне мала.
- Это верно, - задумчиво произнес Майкл. - Но временные рамки их
проекта намного больше, чем этот интервал.
Мириам Берг погрузилась в глубокие раздумья:
"Как можно использовать корабельные сингулярные пушки, явно
предназначенные для уничтожения планет, против Сплайна? Если они выпустят
черные дыры по Сплайну, крошечные сингулярности просто пройдут сквозь
него. Конечно, гравитационные силы и другие эффекты наверняка могут
разрушить какие-то его ключевые узлы, но об этом нельзя говорить с
уверенностью; прохождение черной дыры по такому гигантскому кораблю явно
причинит ему вреда не больше, чем залп боевых лазеров... Может быть,
использовать залповый удар?"
- Что получится, если мы выпустим две сингулярности, которые
столкнутся в центре масс Сплайна? К чему это приведет?
- Интересная мысль, - оживился Майкл. Мириам почти видела, как кривые
траекторий обращаются у него в мозгу. - Нам просто необходимо выпустить их
с очень небольшой скоростью.
- Да. - Мириам ясно представила себе эту картину. Как брошенные в
воздух камни, сингулярности летят по свободным траекториям, не встречая
сопротивления, внутри тела Сплайна... Но это будет длиться недолгие
мгновения, затем они вылетят наружу. Необходимо как минимум несколько
суток, чтобы они поглотили заметную долю массы Сплайна, и уж никак не
меньше нескольких часов, чтобы успеть причинить ему значительные
повреждения, - но не те несколько секунд, за которые они пересекут весь
Сплайн.
В любом случае запаса времени у них нет.
- А зачем им отправлять сингулярности по таким сложным траекториям? -
спросил Гарри. - Зачем нужно, чтобы они слились _д_о _т_о_г_о_, как
достигнут центра?
- Тебе трудно понять все детали их замысла, - серьезно ответил Майкл.
- Уж конечно, - сухо согласился Гарри.
- Представляешь ли ты себе, что происходит, когда сталкиваются и
объединяются две черных дыры? - Он при помощи двух Кулаков
продемонстрировал, как две сингулярности приближаются друг к другу,
начинают вращаться относительно общего центра масс, затем объединяются. -
Горизонты событий обеих дыр сливаются в один с большей поверхностью... При
этом пропорционально площади возрастает и энтропия системы. Сами
сингулярности сначала продолжают двигаться по своим орбитам уже внутри
горизонта событий, затем падают друг на друга. Окончательное слияние
происходит на планковском масштабе длины. Огромные гравитационные поля
приводят к замедлению времени. После окончательного слияния поверхность
горизонта событий начинает колебаться наподобие колыхающегося мыльного
пузыря. При этом благодаря квадрупольному эффекту генерируется мощнейшее
излучение.
- Какое именно? - спросила Мириам.
- Гравитационное, конечно, - удивился Майкл. - Начинают излучаться
гравитационные волны.
Мириам Берг глубоко вздохнула, почувствовав, что сердце ее стало
биться чаще. Итак, гравитационные волны.
Майкл продолжил свои объяснения:
- В этом случае образуется не та мелкая, распространяющаяся со
скоростью света рябь на пространственно-временном континууме, которую
столетиями изучали земные астрономы. При слиянии двух массивных черных дыр
образуются чудовищные волны с нелинейными нарушениями
пространства-времени.
- Это направленное излучение, - продолжал Майкл. - Его импульсы
движутся вдоль оси системы. Правильно задав координаты точки слияния дыр
внутри планеты и их ориентацию в этот момент, вы можете повернуть
генерируемые ею импульсы в нужном вам направлении. Можно осуществить
направленный взрыв - Юпитера, например, что, по-видимому, и являлось целью
"Друзей Вигнера". В принципе можно даже избавиться от части планетного
вещества перед окончательным коллапсом. Точный размер, вращательный момент
и заряд черной дыры являются самыми важными для успеха операции
параметрами.
Но Мириам Берг уже не слушала его. Корабль, на котором они
находились, перестал быть в ее глазах самой обыкновенной сингулярной
пушкой. Он превратился в мощнейшее гравитационно-волновое оружие.
Созданный людьми ЗвездоЛом!
Теперь они могут сражаться.
Майкл посмотрел вверх и глубоко вздохнул. Краски неба потускнели, и
на его лицо легли глубокие серые тени.
Вслед за ним и Берг подняла голову. Громадная, из плоти и крови Луна
медленно скользила почти точно в зените, поблескивая наблюдательными
системами и оружейными комплексами.
Кровавый обезображивающий шрам длиной в несколько сотен метров
тянулся по ее поверхности. Берг поискала глазами портал и заметила еще
один такой же шар, только что появившийся из Будущего. Одним из краев он
коснулся небесно-голубой нитки каркаса портала, и громадный слой мяса,
выкипая, начал отделяться от тела по мере того, как конструкция портала
"втекала" в живые ткани корабля.
Сплайн...
Развязка близилась.


Висящий в вязкой жидкости Парц вцепился в край роговой оболочки
сплайнова глаза, тягучий, как резина, и стал всматриваться в Прошлое.
Сплайн уже выбрался из сферы притяжения Юпитера и готовился к
гиперпространственному прыжку во внутреннюю область Солнечной системы.
Портал Туннеля остался позади, теперь он выглядел голубоватым шрамом на
пухлом диске Юпитера. Вглядевшись пристальнее, Парц смог обнаружить и
второй Сплайн, зависший теперь над по-земному зеленым пятнышком, кораблем
беглецов.
- А у них симпатичный корабль, - произнес вслух Парц.
- Кусок грязи, который умудрились зашвырнуть в космос неуемные
обезьяны, - фыркнул Квакс.
- Да нет. Посмотрите внимательнее. Камуфляжный слой почвы маскирует
объект из конструкционного материала КсиЛи; они смогли выкрасть цветок
КсиЛи, скомпоновав его затем в глубокой линзообразной полости. Да еще под
самым носом бдительного надсмотрщика!
- Под присмотром моего предшественника, не забывайте о его судьбе, -
спокойно напомнил Квакс. - Корабельные датчики показывают, что в основе
аппарата повстанцев находится слой сингулярностей, многих тысяч
сингулярностей, так что общая масса аппарата сравнима с массой крупного
астероида.
- Это кажется невероятным, - присвистнул Парц.
- Безусловно, они не брали ничего из космоса, - как ни в чем не
бывало продолжил Квакс. - Они наверняка сами освоили технологии,
позволяющие производить сингулярности из планетного вещества.
Некогда на Земле умели создавать устройства с использованием материи
в столь необычных состояниях. Некоторые из технологий были со временем
утрачены, некоторые - запрещены Кваксом. Возможно, некоторые удалось
скрыть от Правителя. Парц представил себе струи раскаленной и сжатой
магмы, устремляющейся на сингулярности, он с восхищением посмотрел на
аппарат повстанцев.
- Это же гениально!
- В вашем голосе чувствуется гордость.
- А почему бы и нет? - пожал плечами Парц. - В невероятных
обстоятельствах люди совершили неслыханный интеллектуальный подвиг. Да еще
и забрались так далеко.
- Оцените их шансы беспристрастно, - отчетливо произнес Квакс. - Они
продемонстрировали всю возможную угрозу для Оккупационного режима Квакса.
Несмотря на проявленную конструкторами изобретательность при создании
аппарата, в конечном итоге мы имеем перед собой один-единственный кое-как
собранный космический корабль. Кроме того, он был собран тайно,
исподтишка. Где же повод для гордости?
- Не забывайте, они оказались в положении загнанного зверя. У них не
было выбора.
Квакс ненадолго задумался.
- Ваше восхищение этими преступниками подозрительно, - коротко
произнес он.
- У вас нет повода для беспокойства. Правитель. - Парц почувствовал
смутное отвращение к самому себе. - Я хорошо отзываюсь о повстанцах. Я
всегда так делал. Плохи последствия непродуманных действий.
- Мне известно это ваше свойство. Таким же был мой предшественник.
- Я сумел что-то правильно предвидеть?
- Это увеличило ваш вес в наших глазах, - уклончиво ответил Квакс.
Из-за крутого бока Сплайна выплыл другой корабль. Это, как смог
разглядеть Парц, был корабль землян этого исторического периода.
Приземистый, нескладный, кричаще раскрашенный, он порхал, как бабочка,
перед глазом Сплайна. Датчики показывали, что множество подобных
корабликов собирается вокруг портала. Но никто из них не становился на
пути Сплайна - или хотя бы пытался это сделать.
- Вас совсем не волнуют эти корабли землян? - спросил Парц.
- Они не могут повредить нам, - безразлично произнес Квакс. - Мы
можем позволить себе, однако, провести здесь какое-то время для проверки
систем Сплайна перед гиперпространственным перелетом на орбиту Земли.
Парц засмеялся.
- Слушая вас, Квакс, я представляю голос командира атомного авианосца
двадцатого столетия, искренне презирающего разукрашенные долбленые каноэ
островитян, скапливавшихся кучами, чтобы остановить его. Однако убить
можно даже каменным молотком...
- Меня, честно говоря, удивляет, почему они не предпринимают никаких
попыток атаковать.
Парц теснее прижался к роговице, пытаясь получше рассмотреть
происходящее вокруг Сплайна; теперь он мог разглядеть, сколь много
странных туземных кораблей находилось вокруг них, как разнообразны их
конструкции. Политические образования этого исторического периода были
хаотичными, вспомнил Язофт. Фрагментированными. По-видимому, эти суда
представляют здесь самые различные режимы. Правительства спутников,
внутренних планет, в том числе и самой Земли; представители центральных
служб... Возможно, военный совет коалиционных сил еще не успел собраться,
и некому отдать приказ атаковать Сплайн.
Как бы то ни было, самодовольство Квакса все больше и больше
раздражало Парца.
- Неужели вас не волнует хотя бы то, что сигнал тревоги может быть
передан по всей Солнечной системе? Возможно, внутренние планеты смогут
собрать против вас куда более значительные силы, - мрачно предположил
Парц. - Если вы дадите им время подготовиться...
- Язофт Парц, - недовольно сказал Квакс, - ваши леденящие душу
фантазии начинают раздражать меня. Я не вижу абсолютно ничего, что могло
бы подтвердить ваши столь мрачные опасения.
Нахмурившись, Парц почесал щеки через толстый упругий пластик шлема.
- Ситуация в самом деле непонятная, даже если предположить
осложняющую организованное сопротивление политическую грызню. "Друзья
Вигнера" находятся в этом временном интервале уже около года и вполне
могли предупредить местных землян о характере опасности, которая им
угрожает, чтобы те собрали необходимые силы и сконцентрировали их...
возможно, даже для того, чтобы закрыть портал "Интерфейса".
- Не вижу никаких признаков такой координации, - отрезал Квакс.
- Да, действительно. Может быть. Друзья по каким-либо причинам не
предупредили землян? Допустим, у них нет никаких коммуникационных средств?
- Сейчас Парц мог наблюдать проходящий по диску Юпитера ярко-зеленый
островок корабля повстанцев. Что они задумали? У них должна быть программа
действий. Но, очевидно, они не чувствовали потребности привлечь для своих
целей ресурсы Земли.
Парц попытался представить себе, как горстка повстанцев на
одном-единственном импровизированном корабле может надеяться дать отпор
непобедимым, вооруженным до зубов захватчикам.
- Это слегка меняет наши планы, - невнятно пробормотал Квакс. -
Второй наш корабль сейчас в нескольких минутах полета от корабля
повстанцев; этот абсурдный эпизод приближается к своей развязке.


- Майкл Пул. Мириам.
Пул оторвал взгляд от неба. Перед ним стояла Шира; он обратил
внимание, что ее обычно ничего не выражающее лицо искажено, губы крепко
сжаты, маленькие ноздри слегка расширены в предвкушении каких-то событий.
На корабле царило невиданное ранее оживление; Друзья тащили свои
трансляторы и всевозможное оборудование по густой траве, собираясь на
древних камнях Стоунхенджа.
- Шира, - сказала Берг, - Сплайны уже над нами.
- Мы знаем, Мириам.
- Тогда какого черта вы ничего не делаете?
Шира проигнорировала вопрос и повернулась к Пулу.
- Вы должны зайти в вигвам, - решительно сказала она. - На
поверхности сейчас небезопасно. А под защитой материала КсиЛи вам ничего
не грозит.
- Я никуда не пойду, - не менее решительно произнес Пул, - пока вы не
объясните мне, что собираетесь делать.
Опять став похожим на человека - в отсутствие крыши над головой, -
Гарри скрестил руки и гордо посмотрел на девушку.
- И я тоже не пойду! - с вызовом произнес он.
Голос Ширы был, как обычно, тонким, но в нем чувствовалась
уверенность.
- Мы не будем непосредственно отвечать на вторжение Квакса, - сказала
она. - Это не является целью...
- Вы хотите сказать, что позволите им безнаказанно делать то, что
вздумается? - кипя от гнева, произнесла Мириам.
Ее ярость не произвела никакого впечатления на Ширу.
- Вы просто не понимаете, - сказала она. - Проект превыше всего.
Вдруг Гарри схватил Майкла за руку - его пальцы, не задерживаясь,
прошли сквозь одежду и плоть.
- Майкл, - прошептал он. - Взгляни на Сплайн.

Первый корабль уже пересек зенит и теперь, казалось, начал удаляться
от аппарата. В глубине его кратероподобных углублений Майкл разглядел
хищный блеск металла и застывшей крови. Второй Сплайн, партнер первого,
заслонил собой портал "Интерфейса". Он уже был размером с большую монету и
рос прямо на глазах. Казалось, что он направлялся прямо на них.
- Всего два, - пробормотала Мириам.
Пораженный, Майкл взглянул на нее. Ее лицо исказилось гримасой
ненависти.
- Что? - спросил он.
- Кажется, больше их уже не будет. Если бы был третий Сплайн, он бы
уже давно прошел через портал.
Пул встряхнул головой.
- Думаешь, их может хоть что-то остановить?
Мириам слегка передернуло.
- Нет. Просто двух кораблей им вполне достаточно.
Шира обеспокоенно схватила их за руки.
- Пожалуйста, - еще раз попросила она. - Вигвам.
Пул полностью проигнорировал ее настойчивую просьбу.
- Как ты думаешь, что они будут делать?
Страх, терзавший Мириам, ушел или был подавлен усилием воли. Она
следила за беззвучным движением Сплайна.
- Первый, похоже, покидает окрестности Юпитера.
- Куда же он собрался? - нахмурился Пул. - В глубины Солнечной
системы?
- Логично, - сухо согласилась Берг. - Там Земля.
- А второй?
- ...А второй, похоже, направляется прямо к нам.
- Вы не должны ни о чем беспокоиться. Когда проект начнет приносить
плоды, все эти события... покажутся просто безвредной детской игрой.
Пул и Берг, отвлекшись от грозного вида пришельца, уставились на
Ширу.
- Она определенно сошла с ума, - сказала Берг.
Шира наклонилась к ним, в ее глазах блеснул незнакомый огонек.
- Поймите, - сказала она. - Проект исправит абсолютно все.
Обеспечение проекта является - должно являться - наивысшим приоритетом для
всех нас и для вас, наших гостей.
- Даже больше, чем защита самих себя, больше, чем защита Земли? -
спросил Майкл. - Шира, это, может быть, лучший шанс для отпора агрессору.
И...
Казалось, она даже не пыталась слушать его.
- Проект _д_о_л_ж_е_н_ быть проведен, - еще раз отрезала она. -
Конечно, ускоренно. - Девушка внимательно посмотрела на их лица, в ее
глазах светилась непреклонность. - Теперь вы должны пойти за мной.
- Как ты считаешь, - поинтересовался Пул у Мириам, - может она
заставить нас идти силой? Есть ли у них оружие?
- Ты же знаешь, что они могут сделать, - спокойно сказала Мириам. -

Ты видел, что они сделали с моей шлюпкой?
- Итак, мы не можем хоть как-то повлиять на них. - Майкл почувствовал
отчаяние. - Не можем бороться со Сплайном; всех нас принесут в жертву
никому не известному проекту. Таинственный проект сам все разрешит.
Мириам мягко улыбнулась и крепко сжала пальцы в кулак.
Удар пришелся прямо по бритому виску Ширы, девушка согнулась, упала
на землю и осталась неподвижно лежать, уткнув голову в траву
кроваво-ржавого цвета.
- Ммм-да, - уставившись на нее, произнес Гарри.
- Она теперь долго не поднимется, - уверенно сообщила Мириам. - Нам
нужно действовать быстро.
Пул взглянул на непрерывно растущие округлые формы Сплайна.
- Что будем делать? - спросил он.
- Надо уничтожить оба Сплайна, - отрезала Мириам Берг.
- Ну конечно, - пробормотал Гарри. - Гораздо лучше оба, чем только
один. А с другой стороны, не многовато ли? У МЕНЯ ЕСТЬ
ПРОГРАММА-МИНИМУМ...
- Заткнись, Гарри, - перебил его Майкл. - Мириам, мы готовы.
Приказывай.
- Во-первых, нам необходимо разделиться. Гарри, шлюпка с "Краба"
готова к старту?
Гарри закрыл глаза.
- Да, - подумав, ответил он.
Шира, слабо застонав, пошевелилась в траве.
- Майкл, тебе нужно лететь, - сказала Мириам. - Пока Друзья решают
свои дела, постарайся незаметно подготовиться к вылету. Затем - сразу на
"Краб" и вдогонку за первым Сплайном, он должен двигаться прямо к Земле.
Возможно, ты успеешь, пока он будет запускать свой гипердвигатель.
- А что затем?
Мириам Берг натянуто улыбнулась.
- Разве я могу тебе что-то посоветовать? Я буду стараться сделать
здесь свое дело, насколько смогу. Лети за ним и действуй по
обстоятельствам.
- Хорошо. А что будет с тобой?
Берг взглянула вверх. Надвигающийся на кораблик повстанцев Сплайн
стал еще больше, теперь он казался громадной, обрюзгшей Луной.
- Я попытаюсь что-нибудь предпринять, - сказала она. - Возможно, мне
удастся выпустить сингулярности.
Шира застонала сильнее и попыталась оторвать лицо от травы.
- Понятно, - сказал Пул, посмотрев на лежащую девушку. - А что с ней?
- Возьми ее с собой, - пожала плечами Мириам. - Может быть, она
сможет чем-нибудь тебе помочь.
Майкл Пул наклонился и поднял Ширу.
- Мне нужно бы сказать тебе "до свидания", Майкл, - ласково
проговорила Берг, внимательно посмотрев в его глаза.
Гарри переводил взгляд с Мириам на Майкла и вежливо моргал.
Майкл взглянул поверх домов в сторону центра аппарата. К нему бежали
три... нет, четыре "Друга Вигнера". В руках у них сверкали какие-то
предметы. Оружие?
Он повернулся к Берг.
- Внутрь корабля тебе все равно не попасть, - сказал он. - Давай с
нами?
Голова Гарри взглянула вверх.
- Сожалею, ребята, - сказал он, - но у вас в запасе очень мало
времени.
Мириам слегка улыбнулась, провела ладонью по своим спутавшимся
волосам и глубоко вздохнула.
- Я и не собираюсь идти туда. Прощай, Майкл! - Она повернулась и
быстро побежала к кромке аппарата.
Майкл какую-то секунду с открытым ртом следил за ней, затем
поудобнее, как большую выловленную рыбу, подхватил Ширу и бросился к
шлюпке. Голова отца плыла рядом с ним. Времени уже не оставалось.


Ободок корабля у нее над головой терялся в совсем уже нелепой здесь
бахроме густой травы, сквозь которую виднелся огромный цвета фиолетового
синяка диск Юпитера.
Мысли с бешеной скоростью проносились в голове. От деревни "Друзей
Вигнера" до кромки аппарата Берг пришлось пробежать около сотни метров.
Она смогла покрыть это расстояние за каких-то десять секунд. Слабость
гравитации на периферии корабля позволила бежать быстрее, но, с другой
стороны, она могла просто покинуть поле притяжения аппарата, так что
последние метры дались ей особенно тяжело...
Казалось, что поверхность начала опрокидываться на нее. Рискуя
потерять скорость, Мириам оглянулась.
Друзья, бросившиеся за ними в погоню, разделились. Двое побежали за
Майклом и Широй, а еще двое продолжали преследовать ее. Они были в лучшей
физической форме и двигались гораздо быстрее.
В руках у них недвусмысленно поблескивали те самые боевые лазеры, при
помощи которых Друзья в свое время превратили ее корабль в гору ржавой
окалины. Она быстро представила себе пучок когерентных фотонов, пронзающий
ее спину с самой большой на свете скоростью. "Не пытайся увернуться от
легкого оружия". Мириам чувствовала, как напряжена ее спина. Она начала
спотыкаться.
Теперь она бежала, как ей казалось, под углом не менее тридцати
градусов, не отваживаясь обернуться. Поверхность аппарата качнулась у нее
под ногами. Она потеряла равновесие, резкая боль расколола грудь. В
разреженном воздухе не хватало кислорода, плотность атмосферы здесь была
такая же, как на самых высоких горах Марса.
Ее слегка удивило, почему преследователи не открывают огонь.
Наверное, это не входило в их планы, ведь они бы могли без лишних слов
разрезать ее на ломтики, как в свое время ее капсулу. Но они колебались.
Ну что же, большое им спасибо.
Теперь, когда она приблизилась к самому краю здешнего мира, вновь
появилось чувство перспективы; она различала даже проносящиеся мимо
отдельные стебельки пожухлой травы. Грудь болела невыносимо. Она
почувствовала, что язык бессильно вывалился наружу из ее широко раскрытого
рта. Теперь уже болела не только грудь, но и мышцы спины и рук.
Одеревеневшие от быстрого подъема ноги начинали мелко дрожать при одной
мысли о приближающихся преследователях.
Она бежала, ни на что не обращая внимания. Размахивая руками, она со
все большим остервенением продолжала отталкивать ногами землю. Крутизна
поверхности увеличивалась все быстрее. Теперь она висела на напоминающем
Альпы склоне над глубокой чашеобразной впадиной. И в этот момент трава под
ногами исчезла.
Мириам опрокинулась вперед, споткнувшись о внешний обод аппарата,
инерция ее движения бросила легкое тело дальше, прямо в розовые лучи
Юпитера, руки и ноги бессильно распростерлись в воздухе, превратив ее в
запущенного бумажного змея. Медленно вываливаясь в пространство, она
успела заметить маленькую группку Друзей, растянувшуюся в траве, с
отброшенным в сторону оружием. На их лицах застыло неподдельное изумление.
Мириам висела в безбрежном пространстве между аппаратом, светящимся
теплым зеленым светом, и раздувшимся овалом ко всему безразличного
Юпитера. Ее легкие были пусты.
Вокруг сгущалась абсолютная тьма.
"О Господи! Майкл! Наверное, это не самый лучший выход..."


Майкл Пул, обогнув окраину деревушки, направлялся прямо к посадочной
капсуле. Его руки оттягивала постепенно приходящая в сознание Шира.
Он увидел, как Мириам Берг оттолкнулась от аппарата и начала
свободный полет. И еще успел с удивлением подумать, понимает ли она, что
делает.
На бегу Майкл обернулся. Резкий поворот головы только усилил боль в
груди, затрудняющую дыхание. Его по-прежнему преследовали двое Друзей. Они
были уже достаточно близко, так что можно было разглядеть их забрызганные
грязью нежно-розовые спортивные костюмы, непроницаемые лица, мерцающий
блеск лазерных винтовок...
Гарри парил в воздухе рядом с ним, его ноги изображали бег, и сам он
был очень похож на убежавший с экрана персонаж мультфильма.
- Ты знаешь, я не люблю быть гонцом, приносящим дурные вести, -
тяжело дыша произнес виртуал, - но они нас догоняют.
- Говори мне что-нибудь... что видишь.
Гарри легко обернулся через плечо.
- Я не совсем понимаю, почему бы им просто не подстрелить тебя прямо
на месте.
- Поднял дух... черт побери... - задыхаясь, проговорил Майкл.
Плечи и руки свело невыносимой болью.
- Давай... Делай же... что-нибудь!
- Что, например?
- Прояви же... свою инициативу! - из последних сил прорычал Майкл.
Гарри нахмурился и, насупив брови, исчез из виду.
Внезапно за спиной Пула раздались крики преследователей, над головой
промелькнули прямые трассы лазерных импульсов. Сильно запахло озоном.
Продолжая бег, Майкл рискнул обернуться еще раз.
Пятиметровый вариант Гарри, сложная совокупность полупрозрачной
разноцветной движущейся мозаики, материализовалась прямо перед
преследователями. Пораженные, они остановились и машинально применили
лазеры. Нежно-розовые импульсы, не причинив никакого вреда, прошили
зернистое изображение и, слегка изогнувшись вследствие рефракции, ушли
вдаль.
Но через доли секунды природа джинна была распознана, и Друзья,
закинув лазеры за плечо, бросились за Майклом. Гарри материализовывался
вновь и вновь, во все новых и новых отвратительных и причудливых обличьях
- Друзья, не задерживаясь, пробегали сквозь светящееся облако.
Пул опустил голову и продолжил бег.
- Смотри!
Майкл резко поднял голову. Шлюпка с "Краба" спешно приближалась к
нему, ее металлический, напоминающий пулю корпус парил на высоте около
метра над поверхностью. Трава под ней клонилась к земле под мощными
потоками воздуха. Гостеприимный желтый сигнал горел над широко распахнутым
входным люком.
Мощный голос Гарри эхом отразился от приземистых построек:
- Майкл, сейчас ты бежишь прямо на нее. Надеюсь, ловкости в тебе
больше, чем выносливости!
Майкл с удвоенной силой бросился вперед. Шира болталась у него в
руках, как вязанка хвороста. Шлюпка с широко распахнутым люком
приближалась со скоростью пяти миль в час.
Пучок розовых линий промелькнул у него над головой и уперся в
поверхность шлюпки. Опять пахнуло озоном, а на корпусе корабля появилось
небольшое отверстие. Потом слегка запахло дымом, на долю секунды судно как
будто замерло, но вновь продолжило движение. Друзей словно бы терзали
сомнения о допустимости применения оружия в такой ситуации.
Наконец корабль огромной глыбой завис прямо перед ним.
Майкл прыгнул.
Внешний край люка сильно ударил его по левой голени; он почувствовал
невыносимую боль, а вслед за тем - теплый ручеек крови, стекающий по ноге.
Он тяжело упал на металлический пол шлюзовой камеры, всей своей тяжестью
навалившись на Ширу. Девушка задохнулась под его весом, ее глаза широко
раскрылись. За поврежденной ногой Пула тянулся кровавый след. Они
ввалились в кабину шлюпки через второй люк шлюзовой камеры. Вздох
облегчения вырвался из надорвавшихся легких Майкла.
Молния лазерного луча пронеслась в нескольких дюймах над его головой.
Корабль плавно, на ходу закрывая люки, поднялся над поверхностью.
Пул, сделав попытку встать на ноги, вновь рухнул на пол кабины невдалеке
от девушки. Его грудь судорожно вздымалась. Майкл задыхался, словно
вышвырнутый в открытый космос без скафандра.
Он сумел поднять голову и затуманенным взором посмотреть на
закрывающийся люк. Увидел сквозь него небольшой ломтик диска Юпитера,
несколько звезд; шлюпка уже вышла далеко за пределы тонкого слоя атмосферы
аппарата и продолжала двигаться к Юпитеру.
Темнота сгустилась вокруг него. Боль в ноге внезапно прекратилась.
Где-то вдалеке слабо стонала девушка. Еще ему показалось, что он слышит
голос Гарри. Но его легкие были уже абсолютно пусты. Его тело остывало.


Мириам Берг пролетела вперед, кувыркаясь в разреженной атмосфере, а
потом начала падать вниз головой на аппарат. Слабое притяжение
подтаскивало ее к поверхности столь медленно, что она казалась подвешенной
в воздухе.
Изо всех сил всасывая в себя холодный и разреженный воздух, с широко
распростертыми руками, она висела над оборотной стороной корабля. Мириам
понимала, что если достигнет первой космической скорости, совсем небольшой
для этого аппарата, то навсегда уйдет от него. Ее легкие растягивались в
поисках хотя бы нескольких лишних молекул кислорода.
Корабль повстанцев, словно гигантский чертеж, висел перед нею. Она
смотрела на слегка выпуклый, в четверть мили шириной, шоколадно-серый
корпус из материала КсиЛи. В нем было множество круглых отверстий,
которые, очевидно, и являлись внешними концами туннелей - сингулярных
пушек, описанных Пулом. Все выглядело именно так, как рассказывал Майкл.
Купол снаружи напоминал огромный греческий стадион, зачем-то отправленный
на орбиту; но на нем, как на фундаменте, находились скопление
домиков-хижин и еще более древний каменный музейный экспонат. На краю этой
надстройки Мириам заметила преследователей, уставившихся на нее; они
лежали, крепко вцепившись в травянистый дерн, как розоватые мухи.
За аппаратом медленно перемещался в пространстве военный Сплайн,
уплывая вдаль от Юпитера. Вся его слонообразная шкура была покрыта
крапчатыми пятнышками.
Мириам почувствовала едва заметное дуновение ветерка. Слабое,
неоднородное гравитационное поле медленно, но неуклонно возвращало ее в
искусственную атмосферу корабля "Друзей Вигнера". По телу прошла волна -
нет, судорога облегчения. Смерть от удушья в открытом космосе в
окрестностях Юпитера теперь ей, по-видимому, не грозила.
Аппарат медленно переворачивался, так что островок зелени постепенно
удалялся, а на нее опрокидывалась огромная шоколадная стена обратной
стороны корпуса аппарата. Она полностью закрыла собой даже Сплайн.
На миг Мириам ощутила одиночество в громадном пузыре хрустального
голубого неба; кучки рваных облаков тянулись по периметру, скрывая от нее
контуры аппарата. Было невыносимо тихо и спокойно. Она не испытывала ни
страха, ни сожаления. Находясь среди бурного моря событий, она абсолютно
спокойно рассматривала разворачивающуюся у нее на глазах историю, реагируя
на происходящее только в момент совершения события. Она попыталась
полностью освободить свой мозг, чтобы сконцентрироваться на каждом
болезненном глотке слишком разреженного воздуха.
Теперь ветер подул сильнее, Мириам почувствовала, как он начал
ворошить ее волосы, трепать ее спортивный костюм. Она продолжала
рассматривать приближающуюся поверхность, сконцентрировав внимание на
части пространства, покрытого выходными люками сингулярных пушек, где-то в
двух сотнях метров от внешнего обода. Было видно, что поверхность
приближается со всевозрастающей скоростью.
Серо-шоколадный купол теперь находился прямо под ней. Скорость
падения увеличивалась. Теперь ее заботило только одно: как бы не угодить
на край сингулярной шахты. Она знала, что КсиЛи-материал является
мономолекуляром, и очень хорошо помнила острые, как бритва, края дверного
проема в хижине Ширы.
Сила притяжения возле купола была примерно в четыре раза меньше, чем
на обитаемой поверхности аппарата.
Но ее вполне достаточно, чтобы при падении крепко ушибиться. Она
попыталась сориентироваться в пространстве, слегка согнув руки и ноги и
выставив вперед ладони.


Майкл открыл глаза.
Дыхание было нормальным. Слава Богу. Он с наслаждением вдохнул
вкусный, плотный и теплый воздух.
Он находился внутри металлического контейнера - шлюзовой камеры
корабля. Пол... он не чувствовал под собой пола. Майкл провел рукой за
спиной и обнаружил, что висит в пустоте.
Невесомость. Значит, они уже в космосе.
Когда он попробовал повернуть голову, грудь и плечи пронзила прежняя
боль. Невдалеке от него висела в воздухе согнувшаяся, как вопросительный
знак, Шира. Рассеянное освещение шлюза особенно подчеркивало благородную
форму ее черепа. Лицо казалось особенно молодым. Струйки крови сочились из
ее ушей.
Пул осторожно ощупал свое лицо. На носу и ушах запеклась кровь.
Слишком резкое движение усилило боль. Он слабо застонал.
Прямо перед ним появилось лицо Гарри.
- Жив, - произнес Гарри. - Точно, жив.

Голос Пула зазвучал ужасно скрипуче.
- Здорово, Гарри, - произнес он. - Что, ближе трудно придвинуться?
Брови Гарри страдальчески приподнялись.
- Кусок мяса, - констатировал он.
- Дай мне немного поспать, - попросил Майкл, опять закрыв глаза.
- К сожалению, не дам. Через минуту мы пристыкуемся к "Крабу". Затем
помчимся что есть сил. Нам надо уничтожить тот громадный живой корабль из
Будущего. Или ты забыл наш план?
Майкл охнул и плотнее закрыл глаза.


Руки, колени и ступни Мириам соприкоснулись с жесткой поверхностью
корпуса, ровной и гладкой, как лед, и разъехались. Отвернув лицо, она
исхитрилась упасть грудью и животом.
Некоторое время Мириам лежала неподвижно. Но через несколько минут
воздух вновь засвистел сквозь ее плотно сжатые зубы, а тело ощутило
леденящий холод материала КсиЛи. Приземление трудно было назвать приятным.
Освещение поверхности перед нею внезапно изменилось. Мириам подняла
голову и увидела, что громадная мясистая Луна появилась из-за
искривленного горизонта купола.



11

- Майкл! - Голос Гарри звучал необычно напряженно. - Сплайн атакует
аппарат "Друзей Вигнера"!
Майкл Пул лежал в спальном кресле "Краба", вдавленный в него
двукратной перегрузкой. Слабые огоньки кабины управления приветливо
подмигивали ему, создавая ощущение привычного комфорта.
Над ним, прямо по курсу движения "Краба", маячила постепенно
увеличивающаяся бесформенная физиономия Сплайна. Другие корабли крутились
вокруг Сплайна по сложным, запутанным траекториям. На эту картинку было
любо-дорого посмотреть: такой мирной и безмятежной она выглядела.
Майкл чувствовал себя усталым, изнуренным плотным потоком событий.
Теперь он тихо лежал в кресле, почти так же погруженный в свои мысли, как
в таком далеком теперь Облаке Сорта.
Хрупкое тело Ширы, лежащее неподалеку от Пула, казалось совсем
раздавленным непривычной перегрузкой. Девушка тихо застонала. Майкл
неохотно повернулся к ней. Лицо Ширы казалось еще более измученным, чем
всегда. Под глазами, вокруг носа темнели фиолетовые пятна, красные глаза
выпучены.
Отделенная от туловища голова Гарри задумчиво висела над ними с
непроницаемым выражением лица.
- Черт побери, - пробормотал Майкл. - Гарри, дай-ка изображение их
корабля.
Часть купола утратила прозрачность, закрыв собой Сплайн и
сопровождающие его крохотные и безвредные кораблики землян; по экрану
расплескался нежно-розовый цвет, появились изображения перевернутой
травянисто-зеленой пластины и мясистого шара Сплайна. Маленький
чашеобразный аппаратик висел прямо под брюхом атакующего гиганта как
неуместный и жалкий брелок; он медленно отвернул от нападающего свою
ярко-зеленую верхушку, покорно подставив шоколадно-серый купол. Из Сплайна
вырвался вишнево-красный огненный шар, затмивший свет Юпитера. Маленькая
скорлупка затряслась.
- ЗвездоЛом, - прошептала Шира. - Сплайн применил ЗвездоЛом.
- Каковы ваши прогнозы? - мрачно спросил Пул. - Может материал КсиЛи
выдержать удар ЗвездоЛома?
- Я не знаю. Вполне возможно, что и сможет. Майкл, вы же знаете, что
наш корабль не военный.
Майкл нахмурился. На отчетливой картинке происходящего было хорошо
видно, что купол с отверстиями сингулярных пушек заметно ослаблял
надежность бронекорпуса аппарата. По-видимому, причинно-следственный удар
во время прохождения Туннеля резко уменьшил боевую эффективность Сплайна.
Но если агрессор очухается и сможет попасть пучком ЗвездоЛома сквозь
открытые концы сингулярных Туннелей вовнутрь сводчатого корпуса, тогда уже
никакие таинственные свойства материала КсиЛи, безусловно, не помогут.
Внезапно из открытого люка одной из пушек вырвалось пламя и облако
дыма. Свет был неестественно голубым, переходящим в ультрафиолет; Пул,
молча наблюдавший за происходящим, ощутил благоговейный трепет. Две яркие
точки, вращаясь вокруг друг друга с неестественно большой скоростью, в
столбе дыма вылетели из аппарата и на большой скорости помчались к
Юпитеру.
- Что за чертовщина? - спросил изумленный Гарри.
- Черные дыры, - ответил Майкл. - Я едва могу поверить в это. Они
сумели запустить свои пушки; мы видели полет двух сингулярностей. "Друзья
Вигнера" начали сопротивляться. А может быть, это Мириам...
- Нет. - Лицо Ширы, казавшееся мокрым от слез, оставалось спокойным.
- Это проект. Они приступили к выполнению проекта. - Но ожившие глаза
озорно блеснули.
Все озарилось ярким светом вспышки ЗвездоЛома. Под действием огромной
перегрузки купол "Краба" стал непроницаемо черным, изображение взорвалось
и исчезло, и снова показался Сплайн, за которым они пустились в погоню, и
его недвусмысленно направленное на них оружие.
- Я думаю, что они раздавят нас, - сказал Гарри.


Брюхо Сплайна надвигалось на шоколадную скорлупку аппарата. Ближайшее
отверстие, через которое можно было попасть внутрь, находилось в
нескольких метрах от Мириам.
Мириам Берг изо всех сил оттолкнулась от купола. Корабль Квакса молча
висел прямо над ней, как ладонь гигантской руки. Металлические устройства,
которые могли быть только орудийными комплексами, смотрели прямо на нее.
Шкура Сплайна представляла собой сплошную кровавую рану. В глубоких озерах
маслянистой крови Мириам смогла заметить снующие туда-сюда организмы - или
механизмы, - залечивающие обширные раны.
Сможет ли конструкционный материал КсиЛи выдержать орудийный залп
Сплайна? По-видимому, нет. Но это хоть что-то...
Ей нужно обязательно попасть внутрь скорлупки...
Пытаясь не обращать внимания на нависшую над ней плоть Сплайна,
Мириам на животе поползла к отверстию, ведущему внутрь корпуса.
Слишком медленно, невероятно медленно. Через несколько секунд она
остановилась, бессильно прижавшись щекой к шоколадному материалу КсиЛи.
Как все смешно и нелепо! Но теперь у нее нет выбора.
Подбадривая себя, стараясь не думать о зависшем над головой кошмаре,
Мириам подтянула ноги и неуверенно поднялась.
Как будто в ответ на ее заклинания все вокруг осветилось невыносимо
яркой рубиново-красной вспышкой. Корпус судна задрожал как живой.
Мириам метнулась вперед.
Когда раздался выстрел из сингулярной пушки, тело Мириам ударилось о
дребезжащий корпус аппарата. Она смогла оттолкнуться от шоколадной стены,
чувствуя текущую по лицу теплую кровь.
Мириам бежала. Вокруг нестерпимо запахло озоном, плотная стена
воздуха ударила в грудь. Две яркие светящиеся точки - сингулярности быстро
уходили в пространство. Но не в противника... Пройдя по пологой траектории
над корпусом аппарата, они миновали изуродованное брюхо Сплайна и
удалились в направлении Юпитера.
"Друзья Вигнера", очевидно, и не собирались защищать себя; даже в
такой момент их заботил только лишь их собственный проект.
- Ослы! - простонала Мириам.
Превозмогая боль в легких, не обращая внимания ни на зловоние, ни на
содрогающийся под ногами купол, она двигалась вперед, обдумывая свои
дальнейшие действия, пока не достигла жерла пушки. Ей предстояло пролететь
по трубе не меньше двух десятков метров. Она решила сначала скользить по
ней свободно, а затем начать тормозить руками и ногами.
Но все вокруг вновь превратилось в ад из ярко-рубиновых вспышек
ЗвездоЛома. Забыв о своих планах, она зажмурилась и, выставив вперед руки,
ласточкой нырнула в спасительное отверстие.


Несмотря на то, что оружейные порты Сплайна должны были быть открыты,
несмотря на то, что военное судно Будущего должно было казаться туземным
землянам столь давнего Прошлого устрашающей, заполнившей собой все небо
стеной бугристого мяса, - одиночный, похожий на спичку корабль длиной
примерно с милю покинул беспомощно болтающуюся флотилию с двойной
перегрузкой и устремился прямо на Сплайн.
Язофт Парц с трудом мог поверить в такое.
Реактивный двигатель корабля был встроен непосредственно в глыбу
кометного льда, которая длинной ажурной металлической мачтой соединялась с
обитаемым отсеком. Открытая кабина была необычно ярко освещена; Парцу
казалось, что он почти видит сидящих за пультом управления людей.
Настоящих людей.
Язофт когда-то готовил данные для бывшего Правителя и сейчас узнал
эту конструкцию. Это был ВЕТ-корабль, приводимый в движение энергией,
высвобождающейся при фрагментации единой суперсилы. Корабль казался
неестественно ажурным.
Что-то перевернулось в Язофте, одиноком, всеми забытом в своем
постыдным живом убежище.
Он должен хоть чем-нибудь помочь им.
Парц с силой оттолкнулся от хрусталика. Короткими быстрыми гребками
он поплыл по глазному яблоку, пытаясь найти способ любым путем повредить
окружающую его живую тюрьму.


Мириам Берг со страшным грохотом опускалась по полупрозрачной трубе
сингулярной пушки.
Труба защитила ее от штурмующих корабль импульсов ЗвездоЛома, но не
было никакой возможности зацепиться за скользкую поверхность ни руками, ни
ногами. И ее бросало от стенки к стенке, не давая ни секунды передышки.
Мириам знала, что нижний конец трубы находится примерно на расстоянии двух
метров от твердого днища внутренней камеры. Она попыталась перевернуться,
чтобы при падении защитить руки и нога.
И тут Мириам выпала из жерла.
Плоскость с сингулярностями, алмазными точками внутри ячеек решетки,
заполненной бело-голубым светом, стремительно надвинулась на нее, больно
ударив в спину.
Несколько бесконечных секунд она лежала, распростершись, бессмысленно
уставившись в защищавший ее теперь купол из КсиЛи-материала. В жерлах
пушек неподалеку мерцали отблески вишнево-красных вспышек.
Она осторожно пошевелила ногами, попыталась согнуть пальцы. Болело
все тело, однако, похоже, переломов не было. Казалось, ее грудь, спина,
легкие - один громадный синяк. Было невероятно трудно вдохнуть хоть
мизерную порцию воздуха.
Мириам подумала о том, как здорово просто лежать здесь и наблюдать за
мерцающими огнями...
Яркая огненная вспышка ЗвездоЛома вновь заставила корабль
завибрировать, словно он был сделан из тонкого упругого пластика.
"Нет, наступление последнего мрака придется отложить", - подумала
Мириам. Она перевернулась и, превозмогая резкую боль, сумела подняться на
ноги.
Сердце корабля жило напряженной, как пчелиный улей, жизнью. Друзья
сновали тут и там, таская за собой оборудование, блоки управления, и
отдавали друг другу короткие, будто выстрелы, команды. Не было и следа
хаоса или паники, как подумалось Берг сначала. "Друзья Вигнера" совершенно
точно знали, что делают. Происходило то, что обычно происходит на крупной
установке, например, на электростанции, во время очередной серьезной
аварии.
Казалось, что занятые своими делами. Друзья не заметили несколько
странного появления Мириам. Повсюду были видны следы разрушений, уже
причиненных кораблю Сплайном. Рядом с Берг дымились остатки сожженной
консоли управления, на которой лежали два молодых бездыханных тела.
Пушечное жерло вспыхнуло, заставив Мириам зажмурить глаза; пара
сингулярностей вылетела из зала и поднялась вертикально вверх, как две
отлетающие души. Она почувствовала, что по залу прошла волна сильной
вибрации из-за потери аппаратом столь значительной части своей массы.
Что-то наподобие облачка пара, выдыхаемого неведомым гигантом,
пронеслось мимо нее. Она взглянула вверх. Поврежденная область раскалилась
добела; приблизительно четверть поверхности купола начала оседать,
разрушаясь под действием непрекращающихся атак Сплайна.
Повсюду распространился резкий запах горящей органики. В одном из
мужчин Мириам узнала Джаара, который совсем недавно организовывал Майклу
ознакомительный тур по внутреннему помещению аппарата. Джаар работал с

небольшой группой Друзей. На его трансляторе была видна схема траектории
полета сингулярностей. Гладко выбритая голова покрылась сажей и кое-где -
пятнами крови. Разорванный во многих местах костюм - в пыли и копоти.
Несмотря на заметную усталость, юноша не прекращал работу.
В несколько прыжков Мириам пересекла разделявшее их пространство,
схватила Джаара за руку и вырвала зажатый в ней транслятор.
Недоумевая, юноша посмотрел на нее. Его лицо было искажено от
перенапряжения.
- Мириам Берг? Как вы здесь оказались? Ведь вы должны были быть...
- Позже объясню. Джаар, вас же атакуют! Почему вы ничего не
предпринимаете?
Он быстро, но деликатно забрал у нее транслятор.
- Мы заканчиваем выполнение проекта, - сказал он ей. - Пожалуйста,
Мириам...
Она схватила его за плечи и, развернув, посмотрела прямо в глаза.
- Посмотри наверх, черт возьми! Сплайн применяет ЗвездоЛом! Эта
проклятая крыша скоро не выдержит, хоть она и из материала КсиЛи. Некогда
сейчас заниматься вашим "проектом"! Вас скоро уничтожат, Джаар, если вы не
предпримете что-нибудь!
- Мы запрограммировали наше уничтожение во исполнение программы
проекта, но это произойдет лишь после того, как мы выполним программу. Мы
все, конечно, погибнем. - Он посмотрел вверх, инстинктивно стараясь
уклониться от оседающего купола.
- Почему вы не включаете гипердвигатель?
- Мы уже не можем это сделать - он был разрушен в самом начале атаки.

Конструктивно он был размещен внутри материала купола.
- О Господи! - Мириам негнущимися пальцами расправила волосы;
возможности уйти они уже лишились. Оставалось только бороться. Но теперь
придется бороться не во имя всего человечества, а только лишь ради
спасения собственной жизни.
- Хорошо, Джаар, расскажите мне, как работают эти чертовы сингулярные
пушки.


Язофт Парц почувствовал легкую гордость.
Он, конечно, не был ни ученым, ни инженером. Ни в малейшей степени.
Но, как он обнаружил, в нем все-таки имелись определенные задатки и
способности.
В своем спальном боксе он нашел запасной скафандр, разорвал его на
части об острый край ящика, соорудив некое подобие тента. Материал
скафандра, начав восстанавливать разрушенную порезами ткань, плотно
соединил разрозненные куски в единое целое, но теперь уже совершенно
другой формы.
Парц закрепил тент на нервном окончании Сплайна и при помощи шлема
скафандра наполнил его пригодным для дыхания воздухом, в жидких тканях
Сплайна создав довольно крупный пузырь.
Потом принялся осматривать содержимое модуля жизнеобеспечения.
Возможно, ему удастся найти блоки, при помощи которых можно будет добыть
огонь...


Сплайн висел над "Крабом-Отшельником", совершая резкие, отрывистые,
механические эволюции в пространстве.
Майкл Пул зачарованно смотрел на него. Корабль представлял собой
дикую, невозможную смесь гигантского, раблезианского буйства плоти и чисто
механической смертоносности. Майклу вспомнились мифы глубокой древности о
бессмертных гигантах, борющихся с богами.
Неудивительно, что Земля не выдержала - не выдержит - борьбы с этими
неукротимыми существами - роботами.
Майкл мельком взглянул на Ширу. Изнуренная и измученная, раздавленная
двукратной перегрузкой, она лежала пластом неподалеку от него. Глаза
девушки были открыты, но она ничего не видела. По периметру кабины
полыхало ярко-голубое зарево.
Лишенная туловища голова Гарри, заинтересованная природой этих
огоньков, как воздушный шарик, плавно поднялась вверх.
- Что происходит?
- Работают верньеры. Двигатели системы коррекции.
- Знаю, что верньеры, - слегка обиделся Гарри. Он глянул, как
гигантский Сплайн постепенно уходит из зенита. - Ты что, разворачиваешь
корабль?
Майкл откинулся в кресле и устало скрестил руки.
- Я пересмотрел программу действий. Теперь мы разворачиваемся. На сто
восемьдесят градусов.
- Но ВЕТ-двигатель продолжает работать! - Голова виртуала опять
уставилась на Сплайн, сощурив один глаз, как будто прикидывая дистанцию. -
Мы должны начать торможение. Ты собираешься встретиться с этой тварью?
- Нет, - улыбнулся Майкл, - встречи не будет!
- Тогда объясни, ради Бога, что ты задумал?
- Смотри, Гарри, ты ведь не хуже меня знаешь, что эта проклятая
спичка не военный корабль. За исключением самого корабля у меня есть
только пара плазменных археологических сканеров, которые я бы мог
использовать в качестве оружия.
- Что ты имеешь в виду, - зловеще переспросил Гарри, - "за
исключением самого корабля"?
- Двукратная перегрузка слишком велика для "Краба". Через пару минут
после того, как мы выполним разворот, наш корабль окажется вблизи Сплайна.
Даже с работающим ВЕТ-двигателем уйти мы не успеем.
- Так что же? Мы что, идем на таран?
Легким усталым движением Шира подняла руки и закрыла лицо длинными
пальцами.
- О Господи! - дошло до Гарри, и виртуал его головы раздулся в
двухметровую карикатуру. - Я понял! Мы идем таранить Сплайн! Славный план,
ничего не скажешь!
- Ты можешь предложить что-нибудь лучше?
На потемневшем куполе кабины возникло изображение Сплайна,
передаваемое теперь камерами, установленными на обратной стороне "Краба".
Вороненая поверхность шкуры Сплайна отразилась в гигантских глазах Гарри.
- Майкл, если Сплайн применит ЗвездоЛом, от нас останется только
облако шлака!
- Это будет борьба не на жизнь, а на смерть. Я же спросил: у тебя
есть другие предложения?
- Да, - сказал Гарри. - Вернуться в кометное гало и найти несколько
тяжелых кометных ядер для поражения Сплайна кинетическим ударом.
Изображение Сплайна, просвечивающее сквозь Гарри, начало совершать
новые малопонятные движения. Его затрясло, затем он начал медленно
вращаться. Майкл безуспешно пытался подыскать разумные объяснения
непонятному тактическому приему, используемому противником.


Четверть купола уже полностью осела. Пушечные жерла грациозно
сжались. Конструкционный материал КсиЛи оплавлялся, как горящий пластик, и
через проломы Мириам видела ослепительное сверкание звезд и блеск вспышек
ЗвездоЛома.
Расплавленный конструкционный материал огненным дождем падал на
плоскость с сингулярностями. Друзья, как муравьи, деловито сновали по
залу. Проносящиеся взрывные волны сбивали их с ног. Мириам чувствовала уже
не только запах дыма, но и запах горелой человеческой плоти.
- О Господи! - еле слышно прошептала она. Ей определенно везло:
консоль сингулярной пушки, которую они с Джааром готовили к выстрелу,
находилась достаточно далеко от пораженного участка купола. Джаар вдруг
что-то неразборчиво прокричал и бросился прочь от консоли.
- Нет! - Мириам крепко схватила его за руку и потянула обратно. - Не
будь болваном, Джаар. Помоги сейчас мне, это лучшее, что ты можешь
сделать.
Джаар вырвался из ее рук, стремясь к разрушенной части купольного
перекрытия.
Ярко-вишневая вспышка ослепила ее. Теперь Сплайн принялся разрушать
аппарат через проломы в корпусе, посылая импульсы ЗвездоЛома прямо внутрь
корабля. Тщетно пытаясь руками закрыться от зноя раскаленной добела крыши,
Мириам увидела, что кристаллический слой сингулярностей в одном месте
раскрошился и начал распадаться, по поверхности зазмеились трещины. Теперь
этот зал становился смертельно опасным для оставшихся в живых. Сами
сингулярности зашевелились ярко-белыми фейерверками и взлетели в брызгах
голубого сияния.
Друзья, находившиеся в зале, казалось, совсем забыли о дисциплине.
Они разбегались от своих консолей, в панике метались по залу. Некоторые
бежали прямо внутрь разрушаемой ЗвездоЛомами зоны. Жерла сингулярных пушек
замолчали.
"Друзья Вигнера" закончили свою работу, поняла Мириам. Она выпустила
из рук обмякшего Джаара и повернулась к консоли. Теперь Мириам полностью
отключилась от происходящего - зловония горелого человеческого мяса,
бьющих наотмашь ударных волн, невыносимого скрежета разрушаемого материала
КсиЛи - и сосредоточилась на пушке, управляемой посредством сенсорного
чувствительного экрана. Принцип работы был ей понятен. Слегка нажимая на
загорающиеся цветные квадраты, Мириам прошла основное меню системы
управления и перешла в режим графического управления. На краю экрана
появилось схематическое изображение аппарата, побежали колонки цифр.
- Что происходит? - спросила Мириам у пришедшего в себя Джаара. - Мы
что, действительно теряем воздух?
Джаар рассеянно смотрел на нее, его лицо было перекошено болью.
- Нет, - сказал он, и его хрип перекрыл окружающий грохот. - Проломы
в корпусе находятся выше уровня атмосферы. Слой сингулярностей сможет
удерживать достаточное количество воздуха вблизи своей поверхности... по
крайней мере ближайшие несколько минут, но воздух действительно уходит,
нагреваясь от горящего перекрытия... кроме того, сам купол скоро рухнет.
- Хорошо. Что происходит с плоскостью сингулярностей?
Джаар слегка приподнялся, внимательно посмотрев на экран консоли.
- Мы утратили контроль примерно за тридцатью процентами поверхности
плоскости. Разрушена единая система электромагнитного удержания.
Берг, нахмурившись, пыталась переварить сказанное.
- Что это означает?
- Мы не в состоянии промоделировать такой сценарий развития событий.
- Он повернулся к Мириам. - Это катастрофические повреждения; теперь у нас
уже нет выбора. Высвободившиеся сингулярности будут взаимно притягиваться
и объединяться, тут необходимо решение задачи многих тел. Облака
сингулярностей станут, разумеется, взрываться. Вот и все. - Его руки
бессильно упали.
Мириам смотрела на юношу Она чувствовала, что сейчас, на пороге
смерти, Джаар готов рассказать ей все то, чего так недоставало им с
Майклом для понимания проклятого проекта. Теперь она наконец-то услышит
ответы на вопросы, которые мучили ее уже столько месяцев, с тех пор как
она так глупо попалась в лапы Друзей...
- О Господи, надеюсь у меня осталось время! - Она посмотрела на
консоль, подняла глаза к экрану - картина изменилась: там хаотически
перемещались яркие пятнышки.
- Джаар, что это означает?
Он искоса взглянул на дисплей.
- Происходит компенсация оставшихся сингулярностей. Распределение
масс будет меняться до тех пор, пока вырвавшиеся сингулярности не образуют
новую устойчивую конфигурацию.
- Рее ясно. - Она внимательно посмотрела на двигающиеся по экрану
цветные прямоугольники, пытаясь охватить мысленным взором картину
происходящего. Она заметила, как эти беспорядочно перемещающиеся объекты
стали повторять свои движения, и, поколебавшись, положила руки на
сенсорный экран...
Казавшаяся уже почти периодической картина стала изменяться вновь.
- Проклятие, - она убрала руки. - Черт побери! - Мириам вновь
схватила за руку Джаара. Поднявшись, он глядел на нее ничего не
выражающими глазами.
- Послушай, Джаар, а ну-ка сбрось с себя эту чертову маску и помоги
мне! Я не могу управлять этой штукой!
- В чем помочь?
- Выстрелить сингулярности.
Он отрицательно покачал головой. В это трудно было поверить, но
Мириам показалось, что он слегка улыбнулся.
- Сейчас это уже не нужно. Я ведь объяснил, что мы потеряли тридцать
процентов поверхности и теперь не можем завершить проект...
- Черт тебя побери, - крикнула она, перекрывая вой ветра. - Мы не
будем запускать их в Юпитер! Я хочу, чтобы ты помог мне атаковать Сплайн!
Он опять отрицательно покачал головой, потрясенный и испуганный,
пытаясь освободиться от железной хватки ее руки.
- Что с вашими людьми? Я знаю, что проект значит для вас больше, чем
собственная жизнь, но теперь уже поздно говорить об этом! Почему вы не
хотите помочь мне сохранить жизни всем?
Джаар уставился на нее, как будто она говорила на совершенно
непонятном языке.
Сверху донесся дикий стон, похожий на крик гигантского животного.
Мириам в ужасе подняла голову. Куски перекрытия раскалились добела, сквозь
проломы на громадных площадях виднелось звездное небо. Материал КсиЛи
свисал клочьями, как разорванная горящая кожа.
Мириам поняла, что у нее осталось всего несколько секунд до того, как
системы управления окончательно выйдут из строя и прекратит работу система
энергообеспечения.
Выход был один. Она должна сыграть в бильярд с тысячами
неуправляемых, весом с хорошую скалу каждая черных дыр - или проклятая
крыша накроет ее.
- Джаар, - крикнула она, - ваш проект уже завершился! Но только в
одном из вариантов Будущего он завершится удачно. Если вы полетите вновь!
Сконструируете новый аппарат, новые сингулярности. Но число вариантов
ограничено. Мы не можем бежать - значит, мы должны драться! Ты должен
помочь мне. Нам нужно во что бы то ни стало уничтожить Сплайн, до того как
он уничтожит нас.
Его рот беззвучно открылся, но он продолжал непонимающе глядеть
сквозь Мириам.
В отчаянии она ударила кулаком по его руке.
- Это для проекта, Джаар, пойми ты наконец! Вам нужно жить, чтобы
найти способ стартовать снова. Это ты понимаешь, Джаар?


Язофта Парца трясло в глазной камере Сплайна, как горошину в
погремушке. Кусочки его распотрошенного модуля жизнеобеспечения
подпрыгивали на конце прицепного троса. Однако стены камеры были мягкими и
податливыми; к тому же он плавал в вязкой биологической жидкости,
смягчавшей все удары.
Он был почти счастлив.
Его модуль жизнеобеспечения имел удручающий вид. Язофт вытащил из
него в поисках материала для небольшого фейерверка так много компонентов,
не говоря уж о том, что большая часть устройства регенерации воздуха была
вышвырнута в огонь, что теперь мог оставаться спокойным лишь за несколько
ближайших минут своей жизни. Он сильно сомневался, важно ли это теперь,
когда по ту сторону толстой кожи шла настоящая битва; он не видел
возможности сохранить свою жизнь в таких испытаниях.
Все это сейчас было не слишком важно. Он уже многие годы не знал
такого покоя.
Импровизированный тент, сохраняющий в себе кислородный пузырь,
продолжал оставаться целым, несмотря на турбулентные потоки в волнующейся
жидкости. По ободранному нервному окончанию проскакивали мощные
электрические искры; он должен полностью уничтожить нервную систему этой
твари. Через подернутые пеленой линзы Сплайна он видел широкие полосы
ярко-красных трасс, линии которых уходили в бесконечность. Лучи
ЗвездоЛома, безусловно, предназначались этому похожему на спичку отважному
кораблю. Но Язофт легко мог видеть, как случайно, наугад посылает
агонизирующий Сплайн свои импульсы.
Впервые за долгие годы он мог честно признаться себе, что выполнил
реальную работу.
- Язофт Парц. - Синтетический голос Квакса, с удовольствием отметил
Парц, был столь же бесстрастен, как и сенсированные вычислительным
комплексом информационные сообщения во время перелета. - Язофт Парц, вы
предали меня.
- Ну что же, извините, - засмеялся Парц. - А чего же вы еще ожидали?
Кто бы мог подумать, что Сплайн так легко уничтожить... оказавшись в
нужном месте с нужным оборудованием? Ну что же, вы ошиблись. Но на самом
деле вы сами предали себя.
- ?
- Своим невыносимым самодовольством, - сказал Парц. - Вы были уж
слишком уверены в победе. Черт побери, Квакс, какой был замысел! Вы
появляетесь неожиданно в портале, и до того как люди поймут, что
происходит, все уже заканчивается! Но вы просчитались! Несмотря на то, что
вы действительно знали все о "Друзьях Вигнера", они все-таки смогли
организовать сопротивление... А самая большая ваша ошибка - это решение
взять с собой меня, человека, своего врага, - да еще поместить в самом
уязвимом месте Сплайна! Не было других причин, помешавших вашему столь
тонко рассчитанному триумфу. Самодовольство, Квакс!
- Со Сплайном еще не покончено, - сказал Квакс. - Его программа
обезболивания не предусматривает поражений, подобных нанесенным вами. Но
экспертные программы за считанные секунды найдут место повреждения и
восстановят боеспособность Сплайна. И тогда, Язофт Парц, вам придется на
себе испытать эффективность действия иммунной системы, антитела которой
быстро ликвидируют объект, причинявший повреждения.
- Я не специалист в искусстве террора, - сухо ответил Парц. За
дымчатыми иллюминаторами этой, напоминающей батисферу камеры прямо на них
двигалась, поблескивая, глыба кометного льда. Струя ВЕТ-двигателя сверкала
намного ярче солнечного света. - Я думаю, что у вас, Квакс, в запасе нет
даже секунды.
Сплайн, поглощенный собственной болью, опустил веко.


Входное отверстие пушечного жерла в неповрежденной зоне аппарата
касалось кристаллической поверхности под ногами Мириам и, казалось,
сливалось с ней. Две похожие на фейерверк сингулярности безостановочно
крутились непосредственно у входного отверстия ствола, готовые к запуску.
Мириам почувствовала, что гравитационное поле значительно ослабло; аппарат
мелко дрожал, и картина очень напоминала землетрясение. Неприятное
ощущение вибрации под ногами особенно чутко воспринимал желудок Мириам
Берг.
Она повернулась к Джаару.
- Слушай меня, - тоном приказа произнесла она. - Теперь начинается
твое участие в проекте. Наша задача - переконфигурировать это проклятое
поле, выстрелив двумя сингулярностями так, чтобы вершина их траекторий
попала внутрь Сплайна. Но это еще не все. Необходимо, чтобы там они
соединились.
Джаар посмотрел на нее. Сначала все так же, безо всякого понимания,
но затем в его глазах появился долгожданный блеск.
- Как быстро ты сможешь сделать это? - спросила Мириам.
- Следите за мной.


Столкновение было изящным, как в балете.
ВЕТ-двигатель "Краба" выжег громадную впадину в корчащейся плоти
Сплайна; Майкл внезапно обнаружил, что непроизвольно пригнулся от вида
кровавого, пульсирующего мяса, столь натурально изображенного на куполе
кабины. Однако, казалось. Сплайн не нашел в себе силы ответить на удар;
ужасающие вишнево-красные лучи, на скорости света уходящие в далекий
космос, по-прежнему продолжали вылетать из его орудий, однако выстрелы
делались наугад, не попадая в "Краба".
- Что-то он сегодня не меток, - отметил Гарри. - Он мог бы
нашинковать нас в капусту уже не один раз. Что же с ним случилось?
"Краб" вошел внутрь Сплайна, прожигая своим двигателем гигантское
отверстие в его слоноподобной плоти. В ярком пламени, в мощном беззвучном
взрыве вскипали кровь и плоть. И вдруг огромное тело Сплайна подалось
назад. Потом кометная глыба с работающим двигателем вошла в сердцевину
каркаса Сплайна и исчезла из виду.
Вокруг соединительной мачты роилось облако из движущихся частиц;
Майкл с интересом посмотрел на них.
- Смотри, маленькие ремонтные роботы! - пораженно сказал Гарри.
- Это иммунные антитела, - безжизненно произнесла Шира. Она наблюдала
за происходящим, вяло демонстрируя свой интерес.
- Роботы разрушают наш корпус, - сказал Гарри. - Вот и мы подверглись
атаке. Впервые за все время
- Может быть, - сказал Пул. - Но я думаю, что теперь это уже не
важно.
Звездообразное ядро двигателя "Краба" наконец погасло, уничтоженное
роботами-антителами. Но массивное тело продолжало по инерции свое
движение, все сильнее и сильнее разрушая плоть гиганта. "Почти эротическая
сцена", - подумалось Майклу.


Сингулярности, выстрел которых был произведен с уменьшенной начальной
скоростью, ползли по прозрачному жерлу пушки. Мириам Берг затаив дыхание
наблюдала, как медленно ползущие вверх бешено вращающиеся черные дыры,
казалось, вот-вот упадут из жерла обратно на кристаллический пол...
Но черные дыры, постепенно достигнув выходного отверстия ствола,
медленно удалились в пространство и исчезли из поля зрения.
Теперь, когда дело было сделано, силы оставили ее. Она обхватила
консоль руками, чувствуя, что ноги отказываются служить.
Пурпурно-красные огни продолжали проникать внутрь купола через
пробитые бреши, сея на своем пути смерть и разрушения.
Все "Друзья Вигнера", кто еще уцелел на полуразрушенном аппарате,
устремили взгляд на Сплайн.
Уже больше половины поверхности аппарата было непоправимо разрушено.
Над уцелевшими остатками купола, полностью закрывая звезды, висел Сплайн.
Вдруг громадный корабль начал вращаться в безмолвном небе. На его
боку появилась впадина площадью не меньше восьмушки всей его поверхности,
сминая и разрывая защитные покровы, вырывая с мясом блестящие
металлические, секунду назад смертельно опасные устройства. Мириам
вздрогнула. Она заметила на Сплайне еще один такой же кратер, с другого
боку. Впадины были залиты кровью. Сплайн вращался как-то неуверенно,
словно его системы стабилизации были безнадежно разрушены.
- Это результат действия направленных гравитационных волн, - спокойно
и рассудительно произнес Джаар. И задумчиво добавил: - Сработало.
Берг закрыла глаза. Каждой клеточкой она ощущала триумф. И
облегчение. Она продолжала следить за постепенно проваливающейся, теперь
уже без помощи противника, яичной скорлупой крыши. В это время из-за
Сплайна, закончив разрушительную работу, появилось уже единое пятно
слившейся черной дыры. Она медленно удалялась...
- Ты молодец, Джаар, - произнесла Мириам. - Теперь, раз уж мы выжили
в этом аду, надо тем более продолжать работать.


Сплайн разрывался.
"Краб" вошел в него как стилет. Конвульсивно сжимавшиеся мышцы
Сплайна создавали сейсмические волны, распространявшиеся по его телу и
передававшиеся "Крабу". Вся поверхность гиганта была сплошь покрыта
сгустками крови.
Квакс молчал.
Язофт Парц вцепился в нервное окончание; глазное яблоко бессмысленно
вращалось, как будто Сплайн пытался найти хоть какой-то способ избежать
этой муки. Парц закрыл глаза и попытался почувствовать то, что происходит
со Сплайном: каждый его спазм, каждое содрогание.
Парца взяли, чтобы показать ему разрушение Земли. Сейчас он
определенно был свидетелем смерти еще одного Квакса, неразрывно
соединенного со своим Сплайном. Парц пытался почувствовать его страх
навсегда сгущающейся темноты, разочарование в собственных ошибках,
убийственное ощущение того, что Будущее - Джим Болдер, и рассеяние Квакса
уже неизбежно.
Его разрушение и смерть.
Язофт Парц радостно смеялся.


"Краб" наконец затих, его хвостовая секция была погребена в
уничтоженной им сердцевине Сплайна. Из жилого отсека, укрепленного на
смятой штанге, можно было обозреть грандиозную картину многих мегатонн
развороченного мяса.
Майкл лег в кресло, напряжение оставило его. Лежавшая рядом Шира
казалась спящей.
- Мне нужно в душ, - сказал наконец Майкл.
- Майкл! - Голова виртуала парила у самого края кабины, выглядывая
наружу. - Что-то оттуда вылетело!
Майкл засмеялся.
- Что же может вылететь из разрушенного судна, кроме обломков?
Просвети-ка меня, Гарри.
- Мне кажется, что это глазное яблоко! Гигантское изуродованное
глазное яблоко! Многих метров в диаметре... К его длинному кабелю,
наверное, к глазному нерву, что-то прикреплено... И - дрейфует...
- И что это?
- В общем, мне кажется, что там внутри кто-то есть, - усмехнулся
Гарри. - Я думаю, что он видит меня. Он подает мне знаки.



12

Вслед за Язофтом Парцем, странным бюрократом Будущего, Майкл Пул
проследовал по внутренностям мертвого Сплайна.
Дорогу в невесомой тьме внутри развороченного чрева им освещало
мерцающее глазное яблоко, которое Язофт вытащил из своего несколько
эксцентричного убежища - глаза-капсулы; это полуживое устройство тянуло за
собой Парца, как сильная собака сани. Коридор, по которому они двигались,
был круглым в сечении, меньше метра диаметром. Руки Пула утонули в стенах
из маслянистой сероватой субстанции, в которой плавали непонятные
яйцеобразные тела. Они были безвредны, но при попытке прикоснуться к ним
на скафандре оказывался слой зернистой, напоминающей кровь слизи.
- О Господи, - пробормотал Майкл. - До чего отвратительно!
Парц двигался чуть впереди него. На необычно легком, изменившемся за
долгие века языке он произнес:
- Нет. Эта форма жизни является лучшим межзвездным кораблем для
землян даже для моего времени.
Язофт был худощав и энергичен, его редкие волосы казались
снежно-белыми, лицо мрачным. "Вылитый древний бюрократ в карикатуре", - с
усмешкой подумал Майкл. Этому впечатлению не соответствовали только
пронзительные зеленые глаза. Парц в своем изящном, плотно облегающем тело
костюме двигался гораздо свободнее в этих протоках, чем Пул в неуклюжем
орбитальном скафандре. Однако наблюдая за Парцем, скользящим, словно рыба,
в зловонных протоках, Майкл с удовольствием отметил, что в его собственном
костюме тепло, сухо и нет никакого запаха.
Внизу Туннеля они увидели небольшое, закрытое мясистой пластиной
отверстие. Пул с криком отпрянул, однако Парц осторожно остановился и стал
изучать происходящее. Небольшой шар размером с кулак выскочил из
отверстия, проплыл неподалеку от ноги Пула, а затем проник внутрь
висевшего рядом антитела - один из этих чертовых роботов, облепивших
снаружи весь поврежденный корабль. Этот был размером с голову.
Перестраиваясь, робот носился от одной стенки к другой. Затем тело зависло
перед Пулом; крошечные лазерные зайчики заплясали по его ногам, он
напрягся, ожидая приступа боли. Но ярко-красный зайчик тут же переместился
с его ноги на стенки Туннеля.
Тело с реактивной вспышкой промелькнуло мимо них и исчезло из поля
зрения.
Пул обнаружил, что его бьет мелкая дрожь.
Парц засмеялся.
- Не надо бояться этих шариков, - пояснил он. - Это простейший
монтажный модуль.
- Ну да, с лазерами.
- Он использует их только для получения информации, мистер Пул.
- Можно подумать, что их нельзя использовать для других целей.
- Против нас? Тела Сплайна совершенно индифферентны к людям. Они,
вероятно, считают, что мы сотрудники монтажной команды. Они и не думают
атаковать людей. Конечно, если не поступит другого приказа.
- Это радует, - неуверенно признался Гарри. - Но как бы там ни было,
что они делают здесь? Я думал, этот чертов Сплайн давно сдох.
- Конечно, сдох, - сказал Язофт с нотками сожаления в голосе. - Но
что это значит? Внедрения двигателей вашего корабля в тело Сплайна
оказалось достаточным для разрушения большинства командных каналов, для
подавления большинства их функций. Вроде разрушения позвоночника у
человека. Но - умер? Вообразите, мистер Пул: большого динозавра ранили
пулей, попавшей в мозг. Вроде бы он умрет, его мозг разрушен. Но сколь
долго жизнедеятельность отдельных его органов будет поддерживаться без
контроля центральной нервной системы? Сколь долго цепи обратной связи
будут обеспечивать поддержание гомеостаза? Антитела действуют фактически
автономно, они саморегулируемы. С угасанием сознания Сплайна они
продолжают действовать без централизованного управления. Большинство из
них со временем перестанет функционировать. Но некоторые, наиболее
совершенные, - вроде того, которого мы видели сейчас, - не будут ждать
поступления инструкций. Они начнут бродить по телу Сплайна, выделяя
уничтоженные и подавленные функциональные системы, начнут ремонтировать и
восстанавливать их. Это выглядит крайне беспорядочно, я понимаю, но в
конечном итоге оказывается чрезвычайно эффективным. Такая система
восстановления подвижна, способна к быстрой модернизации, гибка, обладает
высокоразвитым распределенным интеллектом... Она похожа на идеальное
человеческое общество; свободные личности ищут собственные возможности
ради коллективной пользы индивидов. - Парц вежливо улыбнулся. "Почти
истощенно", - подумалось Пулу. - Возможно, мы вправе надеяться, что одно
разумное существо поймет другое и что антитела найдут эффективные средства
для решения стоящей перед ними задачи.
Пул нахмурился, изучая круглое серьезное лицо Парца. Ему внезапно
показалось, что в Язофте Парце есть что-то необъяснимо отталкивающее, как
в насекомом. Невзыскательному вкусу Пула его юмор казался излишне
выхолощенным, его взгляды - чрезмерно заумными, излишне ироничными,
отделенными от обычных интересов рядового человеческого восприятия.
Рядом с ним, казалось Пулу, находится человек, который сумел
дистанцироваться от своих эмоций. Он являлся таким же чужаком, как Квакс.
Мир был для него игрой, абстрактной головоломкой, которую необходимо
решить, чем-то вроде древней игры, которая называлась "шахматы".
Без сомнения, это была единственно приемлемая стратегия выживания в
тех кругах, к которым принадлежал Парц; Пул обнаружил, что в глубине души
жалеет этого человека из Будущего. Парц, продвигаясь впереди Пула вдоль
Туннеля, продолжал разговор.
- Я еще никогда не был на борту мертвого Сплайна, мистер Пул; я
предполагаю, что пройдет много дней, прежде чем основные функциональные
органы остановятся окончательно; так что вы можете все это время
обнаруживать как минимум признаки продолжающейся жизни. - Он тихо фыркнул.
- Со временем, конечно, это прекратится. Вакуум проникает во все полости
организма, и мы станем свидетелями соревнования между биологическим
процессом гниения и физическим процессом замерзания. - Он вздохнул. - А
где другие корабли вашей эры, которые и должны были нас перехватить? Я
имею в виду человеческие корабли?
Пул засмеялся.
- Их целая флотилия, там собрались корабли со всех концов Системы.
Они обладают огромной мощью.
Главная битва протекала считанные минуты и закончилась еще до того,
как большинство правительств внутренних планет Солнечной системы были
предупреждены о начавшемся вторжении из Будущего. Но Пул знал, что
космическое сражение во всей его жуткой красе проецировалось гигантскими
виртуалами в небе над планетами...
- Мы ожидали их действий очень долго, многие часы, до тех пор, пока
сами не закончили всю работу. Нам хотелось быть совершенно уверенными, что
эта штука безвредна, мертва, уничтожена еще до того, как появится еще
кто-нибудь из Будущего.
- О, я думаю, что Сплайн уже совершенно безвреден, - сухо сказал
Пари. - Если бы Сплайн мог продолжать бороться, будьте уверены, вы были бы
уже мертвы. Ну вот, наконец-то мы пришли.
Внезапно перед Язофтом открылся выход из кровеносного сосуда, в
котором они двигались с Майклом. Он осторожно вошел в пустое пространство,
освещая себе дорогу светящимся мячиком. Белый свет шара тускло освещал
стенки полости, которую Пул по внимательном рассмотрении оценил примерно в
четверть мили шириной. Розоватые стенки камеры были покрыты багровыми
вздувшимися венами. Напоминающая кровь жидкость продолжала пульсировать по
широким трубам, трепещущие шары кроветворного вещества в метр шириной,
будто величавые галеоны, проплывали в темноте.
Но и здесь были повреждения. В тусклом свете лампы Пул едва смог
разглядеть металлическую штангу около метра в диаметре, пронзившую камеру
насквозь от стенки до стенки; это был элемент конструкции "Краба".
Вещество, покрывающее стенки полости, плотно опломбировало входные и
выходные отверстия, проделанные ею, так что вблизи поврежденной области
штанга была плотно облеплена толстым слоем мясистой ткани. Повсюду до сих
пор плавали десятки антител, освещая пространство реактивными струями и
вспышками зондов-лазеров в попытке удалить эту гигантскую занозу. Пул
внимательно разглядывал поврежденные ткани, гигантские ранения, тяжелейшие
и болезненно ненатуральные в этих необычно нежных стенках космического
монстра.
Он развернул намотанный вокруг талии кусок каната и закрепил его
конец на пульсирующей стенке камеры. Стенка слегка дернулась от боли,
Майкл вздрогнул, рывком натянул канат и, оттолкнувшись от стены, поплыл
вслед за Парцем.
Язофт, продвигавшийся вперед при помощи небольшого ранцевого
двигателя, легко и плавно перемещался по камере. Его костюм был заляпан
комками свернувшейся крови, придававшей ему странный и неестественный вид
новорожденного.
- Это желудочная камера, - сказал Парц. - Главная в Сплайне. Здесь в
качестве пассажира находился Квакс. Квакса времен Оккупационного режима я
уже вам описывал: это было жидкостное турбулентное образование.
Майкл оглядел скрытые в тусклом свете потаенные ниши камеры; все это
странно напоминало ужасный и пустой, сделанный из мяса собор.
- Я полагаю, что ему необходимо пространство в кубический метр, не
более.
Парц взглянул на Пула, его зеленые глаза по-кошачьи блеснули в
темноте.
- Мистер Пул, вы не должны удивляться тому, что чувствуете себя не
совсем в своей тарелке, передвигаясь по Сплайну; это не самая подходящая
среда для человека. Но он без особых хлопот может быть переоборудован в
соответствии с человеческими потребностями и специфическими особенностями.
- Его лицо в этот момент показалось Майклу подобревшим и даже ласковым.
- Вы знаете, я достаточно насмотрелся на Сплайны в своей жизни; после
свержения Квакса земляне переоборудуют Сплайны для полетов человека,
облицуют туннели-коридоры, сделают металлический модуль внутри желудочной
камеры...
- После свержения Квакса? - резко переспросил Пул. - Что вы знаете об
этом?
- Только то, что рассказал мне Правитель, - мечтательно улыбнулся
Парц. - Я имею в виду второго Правителя... Он рассказал мне про Будущее,
окончательно убедившись, что я умру, не увидев больше ни одного человека.
Майкл почувствовал, как напряглись его мышцы.
- Знаете, Язофт, - искренне признался он, - сейчас я впервые радуюсь,
что рисковал жизнью, доставая вас из вашего нелепого глаза.
Парц плавно повернулся, поплыл к стене, расположенной невдалеке от
пораженной "Крабом" области, и остановился рядом с металлической канистрой
высотой с человека, прикрепленной к мясистой стенке толстыми
металлическими обручами.
- Что там? - поинтересовался Пул. - Нашли что-нибудь?
Они опрокинули бочку; шар-фонарь привычно осветил знакомую Парцу
поверхность. Он умело ощупал бочку длинными пальцами. Его лицо все время
оставалось непроницаемым и бесстрастным.
- Поглядите-ка сюда, - сказал Парц.
- Что это такое?
- Это Квакс! - Он провел по бочке своей обтянутой перчаткой рукой. -
Правитель Земли. Мертвый и безвредный...
- Как?
- Квакс управлял Сплайном, непосредственно воздействуя на сознание.
Его собственный интеллект являлся одновременно продолжением сознания
Сплайна.
- Не очень-то приятно было Сплайну, - нахмурился Пул.
- У Сплайна не было выбора, - сказал Парц. - Это эффективный метод
управления. Но чреватый особой опасностью. Когда столкновение с вашим
кораблем уничтожило высшие формы нервной деятельности Сплайна, Квакс,
по-видимому, мог бы освободиться. Но он этого не сделал. Движимый
ненавистью, он закрылся внутри и, лишившись со смертью Сплайна нормального
жизнеобеспечения, умер сразу же вслед за ним.
Пул задумчиво поглаживал рукой металлический ободок бочки.
- Я бы сильно удивился, если бы Сплайн мог выжить после того, что с
ним произошло. Не говоря обо всем прочем, один его гипердвигатель
потребует столетий напряженного ремонта. Возможно, мы могли бы подключить
Сплайн к системе искусственного интеллекта "Краба", чтобы поддержать
жизнедеятельность уцелевших органов.
- Для того чтобы использовать метод управления Квакса, - вздохнул
Парц, - вам потребуется смоделировать форму организации интеллекта,
соответствующую принципам работы мозга Сплайна. Они должны будут
воспринимать вещи идентично. Вы понимаете, что я хочу сказать?
- Ну что же, - усмехнулся Пул, - это верно.
- И, кажется, я знаю мыслящее существо, которое попытается это
сделать.
Парц на мгновение замолчал. Его обтянутые перчаткой пальцы нежно
поглаживали поверхность металлической канистры. Казалось, он слегка
раскачивается взад и вперед. Майкл придвинулся ближе, вглядываясь в Парца,
но его лицо было непроницаемым, как и раньше.
- Язофт, - поинтересовался Пул, - о чем вы все время думаете?
Парц посмотрел на него.
- Мне кажется, что я в трауре, - признался он.
- В трауре по Кваксу? - изумился Пул. Тварь, сородичи которой
обратили в прах земные города, которая собиралась, если бы ей чуть-чуть
повезло, уничтожить всю цивилизацию до последнего человека еще до того,
как люди узнали бы про его появление, существо, превратившее самого Парца
в вечного предателя - и по нему траур? - Язофт, вы не больны?
Парц медленно покачал головой, мягкая оболочка костюма складками
сморщилась вокруг шеи.
- Пул, однажды земляне сами уничтожат планету Кваксов. Мы почти
сотрем их в порошок. Но на самом деле они уникальны. Их всего лишь -
страшно подумать - несколько сотен особей. Каждая несет в себе зерна
бессмертия, потенциально они могут жить столь долго, что способны стать
свидетелями гибели своей звезды от протонного распада. Пул, это второй
Квакс, которого я вижу мертвым. - Парц уронил голову на канистру, глядя
вперед невидящими глазами. - Да, я в трауре.
Пул стоял рядом с ним и молча глядел на мертвого Квакса.


Мириам Берг и Джаар вошли в разрушенное сердце Стоунхенджа.
Перелопаченная земля тянулась по поверхности огромными бороздами. Кое-где
сохранились островки выгоревшей травы. Древние камни были разбросаны,
многие превратились в щебень под небрежными ударами гравитационного оружия
Сплайна.
Джаар легко прикоснулся к ее плечу и указал на небо - на овал
Юпитера.
- Взгляни, - сказал он.
Мириам, прищурившись, посмотрела туда же: на кричаще ярком фоне
Юпитера вырисовывался грубый прямоугольный силуэт, медленно уплывавший
вдаль.
- Последний камень, - пробормотала она.
- Да как минимум один из них сохранился. Теперь он будет вращаться
вокруг Юпитера, наверное, многие сотни тысяч лет.
Берг тряхнула головой.
- Черт с ним! Я чувствую себя необыкновенно счастливой! Мы - подумать
только - спасли нашу расу! Правда, дорогой ценой.
Джаар осторожно наклонился к ней.
- Мириам, я думаю, что древний строитель Стоунхенджа - попробуйте
себе его представить - был бы счастлив, узнав о такой судьбе обтесанного
им камня.
- Возможно, - согласилась Мириам. Она огляделась вокруг. Хижинки
Друзей трепыхались, как палатки на сильном ветру, повсюду бессмысленно
суетились кучки растерянных Друзей. Хотя основные системы жизнеобеспечения
аппарата, расположенные в плоскости сингулярностей, уцелели, Мириам уже
знала, что большинство личных вещей Друзей пропало во время штурма.
Семейные альбомы и дорогие сердцу сувениры - все то, что скрашивало
однообразный быт, - все утратило свой смысл в сравнении с судьбой
цивилизации.
Только теперь Берг заметила, что дрожит - ее легкие, об излечении
которых после сногсшибательных прыжков в заатмосферное пространство нечего
было и думать, тупо и непрерывно болели. Атмосферное давление на корабле,
вызванное уменьшением гравитационного поля при разрушении сингулярного
слоя, понизилось, и очень заметно. Некоторые области аппарата стали
фактически непригодными для обитания. По последним оценкам Друзей, не
менее сорока процентов от общего числа сингулярностей были запущены в
Юпитер либо потеряны во время атак Сплайна. Юпитер теперь, казалось, был
буквально засеян ими - и непременно в один прекрасный день, столетия
спустя, должен был взорваться. Однако сингулярности могли быть не того
размера или неправильного спина - множество их параметров было неизвестно
Так что об успехе проекта Друзей можно было судить лишь по их собственным
таинственным критериям. А теперь сингулярностей было уже недостаточно,
чтобы завершить их грандиозную, но непонятную работу.
- Итак, - спросила Мириам, повернувшись к Джаару, - что у нас на
очереди, уважаемый "Друг Вигнера"?
Он задумчиво улыбнулся, и большая неестественно хрупкая голова
повернулась как на механическом шарнире.
- Кораблю причинено столько повреждений, что он не сможет долго
поддерживать себя в пригодном для обитания состоянии.
- Утечка атмосферы?
- Да, но более опасна потеря гипердвигателя при разрушении внешнего
корпуса аппарата. - Он сжал свои длинные пальцы в кулак. - А без
гипердвигателя мы неспособны обеспечить эффективную радиационную защиту.
Этот жалкий остаток атмосферы способен хоть немного защищать нас, лишь
пока мы находимся в околоюпитерианском пространстве. Но если мы окажемся
вблизи токовой трубки Ио, наша судьба очевидна.
- Верно. - Берг с легким раздражением посмотрела на небо. Внезапно
ситуация, в которой она оказалась - заброшенная на зеленую глыбу невдалеке
от Юпитера, потерянная, безо всякой защиты над головой, не считая
небольшой газовой прослойки, - представилась ей в реальном свете. Небо
казалось очень близким и очень недружелюбным.
- Мы, конечно, будем эвакуироваться, - сказал Джаар. - Мы получим
помощь от ваших современников, Мириам. Если сможем.
- Вам нечего бояться, - заверила она его настолько дружелюбно,
насколько могла. - Я поговорю с Майклом, если вы позволите мне это
сделать; он договорится с правительством. В этой зоне сейчас множество
кораблей.
- Спасибо.
- А что потом, Джаар?
- Потом мы уйдем. - Его карие глаза были бледными и перенапряженными,
но в них светилась непоколебимая вера; Мириам не выдержала и отвела
взгляд. - Мы найдем возможность завершить проект.
- Но, Джаар, - она нетерпеливо мотнула головой, - ваш проект недавно
чуть не обрушил на наши головы чудовищную катастрофу, не так ли? Вы не
должны закрывать глаза на этот очевидный факт, мой друг, - нам повезло,
что мы смогли отразить агрессию Квакса из Будущего. Если бы не плохая
реакция Сплайнов, не самодовольство захватчика - мы, безусловно, не смогли
бы с ними ничего сделать, до тех пор пока они не уничтожили бы все на
своем пути. Стоит ли ваш проект повторения такого риска?
- Берг, - энергично ответил Джаар, - ваши слова там, у сингулярных
пушек, о том, что я должен выжить ради последующей борьбы, изменили и
убедили меня. Да, проект стоит всего этого. Поверьте мне, он стоит любого
риска.
- Вспомни, эти слова я произнесла, когда на нас падала горящая крыша.
Так нужно было тогда. Я попыталась управлять тобой, чтобы победить.
- Да понимаю я все это, - улыбнулся Джаар. - Конечно, понимаю. Но
мотивы, по которым были произнесены слова, не уменьшают их ценности. Разве
не так?
Она пристально посмотрела в его длинное уверенное лицо и внезапно, в
порыве чувств, обхватила его руками.


Гарри Пул, загруженный в нервную систему Сплайна, бился в агонии...
"О Господи..."
Тело Сплайна и его мозг казались ему реальными составляющими его
собственного (настоящего) тела. Он ощущал свой обширный, пугающий объем;
поврежденная внешняя поверхность причиняла боль, как ожог третьей степени,
оружейные и контрольные люки казались ему открытыми ранами.
Он понимал, что Сплайн должен ощущать непрерывную, непрекращающуюся
боль; конечно, эти существа были приспособлены выживать в условиях
открытого космоса и гиперкосмоса, но приспособлены крайне неудачно, как он
теперь начал понимать. Он чувствовал себя примерно как четвертованный.
В чем польза от такой боли, кроме особой надежности реакций? А ведь и
Кваксу пришлось вынести весь Этот ужас. Затем он подумал, что боль может
иметь и дополнительный смысл для внеземного разума вроде Квакса.
Шок от атаки Майкла Пула был сам по себе достаточен, чтобы убить
Сплайна.
...Теперь, когда он стал привыкать к своему новому объему и размеру,
к постоянному крику боли, Гарри начал сознавать значение компенсирующих
факторов.
Некоторые детекторы, в том числе и несколько древних своеобразных
глаз, вроде того, который разорил Язофт Парц, продолжали работать. Он смог
увидеть звездное небо глазами живого космического корабля. Звезды были
далеки, но заманчиво доступны, как юношеские мечты. Он мог поворачиваться;
громадные, спрятанные где-то в глубине тела костяные гироскопы могли
вращаться, и он чувствовал давление центробежных сил, как если бы
вращающиеся вокруг звезды тянули его за собой.
И еще, он чувствовал работающий гипердвигатель, как огонь, горящий в

кишечнике. Он осторожно попробовал разогнуть этот странный, неопределенный
мускул. Гарри потрясла высвобожденная мощь; ее было достаточно, чтобы
изгибать и выпрямлять пространственно-временные измерения. Да, были
все-таки в Сплайне и грандиозность и величие.
Гарри появился в кабине разрушенного "Краба", придав своему
изображению торжественный вид. Сын уставился на него.
- Теперь я могу летать, - произнес Гарри.


Язофт Парц сбросил с себя костюм, как змея кожу, и парил в воздухе.
Домашний халат Майкла волнами вздымался вокруг него.
- В соответствии с сообщениями вашего компаньона Мириам Берг, "Друзья
Вигнера", похоже, собираются возродить проект.
Майкл Пул лежал в своем кресле в кабине "Краба", закинув руки за
голову.
- Но Друзьям потребуется открыть доступ к технологии производства
сингулярностей в промышленных масштабах, если они соберутся
восстанавливать свой аппарат. Это также означает, что мы должны держать
"Интерфейс" открытым. У нас просто нет инфраструктуры для этого.
Гарри, чья гигантская голова парила в воздухе над Пулом,
глубокомысленно кивал.
- Но если мы оставим эту дверь открытой, любой очередной Квакс сможет
спуститься к нам по Туннелю. И без всякого предупреждения. - Майкл кивнул
Шире. Девушка сидела за консолью управления и от нечего делать рылась в
экспериментальных данных, накопленных Майклом в Облаке Сорта, не обращая
внимания на разговор.
- Квакс был непостижимо самоуверен во время этой акции в столь
далеком для него Прошлом, - продолжил Майкл. - Возможно также, что он не
отправил в Будущее сквозь Туннель никаких посланий и сообщений. Но
руководство Оккупационным режимом будет, очевидно, зондировать Прошлое в
целях выяснения ситуации. Мы одержали победу, но она никогда не будет
окончательной, пока "Интерфейс" открыт.
Шира подняла глаза.
- Почему вы уверены, что сможете закрыть портал? - спокойно спросила
она. - Ведь вы же сами сконструировали его, Майкл; вы должны знать, что
пространственно-временные туннели невозможно оборвать, замкнуть или
закрыть.
- Мы найдем возможность, если захотим, - серьезно сказал Майкл.
- Даже несмотря на то, что такую возможность не обнаружили ни Квакс,
ни человечество далекого Будущего?
- Поверьте мне. Мы найдем подходящий способ.
Парц кивнул, его зеленые глаза заблестели.
- Да. Но, по-видимому, нам нужно сейчас обсудить эту идею. Мы можем
определить план действий, с тем чтобы в дальнейшем слаженно действовать в
его рамках.
- А в случае необходимости, отменим действие законов физики, -
засмеялся Гарри.
- Иди займись своими делами, - утомленно сказал Пул. - Я хотел
сказать вам, Шира, что такое на самом деле возможно. Туннели обладают
внутренней нестабильностью. В нашу конструкцию специально была заложена
активная обратная связь, чтобы дать возможность Туннелю...
Но Шира снова отвернулась и принялась просматривать собранные
результаты.
- Если только Друзья откроют нам свои секреты, - как бы сам с собой
разговаривал Майкл, - мы сможем определить степень риска, оценить
возможные выгоды от реализации этого проекта и затраты ресурсов, которые
потребуются для его осуществления.
- Но они же ничего не скажут, - высказал мнение Гарри. - Они, чуть
что, сообщают, что в конце концов проект не может не принести к успеху. И
все.
- Это верно, - сказал Парц, - в их словах возможен только один смысл
- этот проект не просто оправдывает те средства и те жертвы, которых
требует, но и каким-то немыслимым образом АННУЛИРУЕТ ЭТИ ЭКРАНЫ В ХОДЕ
СВОЕГО РАЗВИТИЯ. - Он посмотрел на Майкла. - Такое возможно?
Майкл вздохнул, чувствуя себя старым и усталым. Весь груз прожитых
столетий давил на него, очевидно, не замечаемый виртуалом отца, этим
чудаком-бюрократом, и этой сбивающей всех с толку таинственной девчонкой,
которая будет жить через полтора тысячелетия после него.
- Если они не хотят говорить нам, что они задумали, возможно, мы
сможем сами последовательно восстановить цепь их рассуждений. Мы знаем,
что целью проекта является взрыв, индуцирование гравитационного коллапса
Юпитера при помощи внедренных в него сингулярностей.
- Да, - сказал Парц. - Но это умозрительная конструкция. Нам
известно, что точная форма коллапса - параметры результирующей
сингулярности - жизненно важна для успеха проекта. Это именно то, что
требовалось от конструкторов и операторов гравитационных пушек.
Гарри нахмурился.
- А какое это все имеет значение? Одна черная дыра больше другой -
вот и вся разница. Я думал, что черная дыра действительно черная.
Майкл отрицательно покачал головой.
- Гарри, в черной дыре действительно теряется все, что в нее
попадает, в том числе и макроособенности коллапсирующего объекта.
Сохраняются только три фундаментальные характеристики: масса,
электрический заряд и спин. Невращающаяся, электрически нейтральная дыра
будет иметь сферический горизонт событий - шварцшильдовское решение
древних, проверенных временем эйнштейновских уравнений общей теории
относительности. Но вращающийся заряженный объект создает дыру
Керра-Ньюмена, обладающую уже более сложным, несферическим горизонтом
событий.
Парц осторожно кувыркнулся в невесомости, словно резвящийся холеный
зверек.
- Керр-Ньюмен установил, что, если объект обладает массой, зарядом и
спином, он должен иметь сложный горизонт событий.
- Значит, мы можем делать дыры по заказу, - засмеялся Гарри. - Но я
по-прежнему задаю свой вопрос: ну и что?
- Мы можем пойти дальше, - сказал Парц, продолжая медленно
кувыркаться. - Можем сделать, например, голую сингулярность.
- Голую?
- Да, Гарри, - вздохнул Майкл. - Представь себе еще раз формирование
дыры: взрыв массивного объекта, образование горизонта событий. Но внутри
самого горизонта история еще не закончилась. Материя погибшей звезды
продолжает сжиматься, и ничто - ни внутреннее давление, ни даже принцип
Паули - неспособно остановить процесс ее сжатия.
- Сжатия во что?
- В сингулярность. В область поврежденного пространства-времени. В
область, где пространственно-временные величины, плотность массы-энергии,
искривленность пространства вырастают до бесконечности. Внутри обычной
черной дыры сингулярность скрыта от наблюдателя извне горизонтом событий.
Этот горизонт отделяет нас от области со столь специфическими свойствами.
Но не исключена возможность существования сингулярности, лишенной
горизонта событий, отделяющего ее от внешнего мира. Это так называемая
"голая" сингулярность. Если звезда, например, очень быстро вращалась...
Или если распределение массы в ней было неоднородным. Сингулярность,
образовавшаяся при коллапсе такого объекта, уже не может быть точкой, в
которую превращается сферически симметричная, невращающаяся звезда.
Вещество вращающейся звезды коллапсирует в тонкий диск, похожий на блин, и
сингулярности формируются внутри этого блина и вдоль его оси симметрии -
своеобразного веретена из нарушенного пространства-времени. Голые
сингулярности, конечно, должны быть нестабильными, по крайней мере до того
как у них образуются горизонты событий, но могут существовать достаточно
долго, чтобы стать причиной множества повреждений.
- Что еще за повреждения? - нахмурился Гарри.
Пул свел руки в замок за головой.
- Как бы это тебе объяснить? Здесь все дело в _г_р_а_н_и_ч_н_ы_х
у_с_л_о_в_и_я_х_...


Пространство-время может вести себя предсказуемым образом только в
том случае, когда пространство четко отделено от времени, и наоборот.
Такое граничное условие должно удовлетворять тому, что мы называем
условиями Коши. Причинами могут являться только события, расположенные в
пределах стабильных границ Коши.
Есть три типа границ: в начальный момент времени, когда существовала
начальная сингулярность, - так называемый Большой Взрыв, в процессе
которого образовалась Вселенная. Это первая граница: начало времен.
Кроме того, есть бесконечные границы: пространственноподобная
бесконечность, на которой расположены все точки, бесконечно удаленные от
наблюдателя, и временноподобная бесконечность, на которой расположены
концы всех мировых линий.
Вот эти три границы называются границами Коши.
Но есть еще один класс границ.
Голые сингулярности.


- Это звучит фантастически, - сказал Гарри.
- Возможно. Но никто пока не доказал, что такие объекты почему-либо
не могут существовать. Бывают относительно простые способы создания таких
объектов, только нужно будет прождать достаточно долго. Ты ведь знаешь,
что черные дыры на самом деле никакие не черные. Имеют вполне определенную
температуру...
- Да. Хокинговское испарение. Как это случится с сингулярностями из
аппарата Друзей.
- Маленькие черные дыры, содержащиеся в основании аппарата, просто
взорвутся, когда полностью испарятся. Но в далеком Будущем, когда
сингулярности огромных, галактических масс черных дыр начнут появляться
из-под своего постоянно сжимающегося вследствие испарения горизонта...
- Гарри, голые сингулярности не являются границами
пространства-времени, удовлетворяющими условию Коши. Невозможно
представить себе пространственно-временной континуум, который может
развиться в таком объекте; мы не сможем выстроить никакую
причинно-следственную схему для происходящих там событий. Некоторые
теоретики полагают, что если голая сингулярность образуется, то тогда
пространство-время - наша Вселенная будет уничтожена.
- О Господи! Тогда, может быть, такие объекты в принципе не могут
возникать вследствие еще неизвестных нам законов?
- Ты можешь стать философом, Гарри!
- Я???
- То, что ты сейчас предположил, называется Принципом Космической
Цензуры; предполагается, что есть физический принцип наподобие принципа
Паули, который запрещает образование голых сингулярностей. Это одна из
теорий.
- Ммм-да. Но кто тогда этот Космический Цензор? И можем ли мы
полагаться на него?
- Затруднение состоит в том, что мы можем предположить два возможных
механизма образования голых сингулярностей. И никто не может знать, в
какой форме проявится действие Космического Цензора.
Парц, медленно паря в воздухе с закрытыми глазами, внимательно слушал
всю беседу.
- Возможно, - наконец сказал он. - Скорее всего, это и является целью
"Друзей Вигнера".
Смутная догадка промелькнула в голове Майкла.
- О Господи! - вдруг тихо сказал он. - Они ведь уповают на
трансисторические силы. Мог ли ты представить себе такое? - Он взглянул на
виртуал. - По-видимому, Гарри, наши Друзья собрались изменить историю при
помощи голых сингулярностей...
- Но они никак не могут контролировать этот процесс, - сказал Парц,
переворачиваясь над собеседниками. - Все произойдет абсолютно случайно.
Процесс будет неуправляемым, и его последствия - непредсказуемы. Это как
взрыв гранаты во время дипломатических переговоров. Он действительно
изменит повестку дня, но совершенно непредсказуемым образом. А хуже
всего...
- Хуже всего то, что может разрушиться пространственно-временной
континуум, - вставил Майкл.
Непривычно спокойный и серьезный, Гарри посмотрел на них с высоты.
- Что нам делать теперь, Майкл? - спросил он. - Будем помогать им?
- Черта с два, - быстро ответил Майкл. - Наша задача - остановить их.
Шира отвернулась от экрана.
- Вы ничего не поняли, - спокойно сказала она. - Вы ошиблись.
- Тогда объясните мне, - устало потребовал Майкл. - Справедлива ли
такая постановка вопроса, как ты думаешь, Гарри?
Смешок виртуала прозвучал несколько странно.
- Конечно же, нужно закрыть "Интерфейс". Это вам мой искусственный
интеллект говорит. Правда, я не знаю, как это сделать. И не очень уверен,
что вы найдете подходящее решение.
Майкл почувствовал, как груз ответственности за человечество опять
сдавил его больную грудную клетку.
- Все мы разные, - сказал он. - Но все равно нам всем необходимо хоть
что-то предпринять. Гарри, готовься к старту.
Он закрыл глаза и вытянулся в кресле в надежде заснуть. Ускорение
начавшего разгон Сплайна через несколько секунд еще глубже вдавило его в
кресло.



13

Находящийся в зените портал "Интерфейса" казался крошечным, но
постоянно растущим в размерах электрическим голубым цветком. Сплайн летел
внутри тысячемильной зоны переходной области, и невероятно сжатый
физический вакуум окружал подступы к окну в Будущее.
Язофт Парц элегантным движением уселся в кресло, внимательно наблюдая
за действиями Майкла.
Шира встала со своего места и неуверенными шагами прошлась по палубе.
- Вы не должны этого делать, - сказала она.
- Моя дорогая... - начал было Майкл.
- Майкл, скоро нас буквально затопит запросами с других кораблей! -
внезапно встрял в беседу Гарри. - Я удивлюсь, если нас не сожгут их
коммуникационные лазеры... Надеюсь, вы найдете выход. Все корабли на
многие тысячи миль вокруг видят наше движение, и десятки различных
правительств очень хотели бы знать, какую чертовщину мы задумали.
- Способны ли они остановить нас до того, как мы достигнем портала?
Гарри на секунду задумался.
- По-видимому, нет. Даже поврежденный Сплайн столь велик, что при
мгновенной остановке разорвет пространство. Кроме того, у них нет
достаточно мощного вооружения.
- О'кей. Игнорируем их.
- Кроме того, мы получили сообщение с корабля Друзей, - доложил
Гарри. - Они также спрашивают, что мы задумали.
- Вы должны обязательно связаться с ними, Майкл, - резко сказала
Шира.
Майкл повернулся к ней.
- Шира, будьте со мной откровенны, - сказал он. - Способны ли ваши
Друзья остановить нас?
Уголки рта у нее задрожали - чувствовалось, что она едва
сдерживается, чтобы не зарыдать; у Майкла появилось неожиданное желание
хоть немного успокоить ее.
- Нет, - произнесла наконец она. - Силой - нет. Но...
- Тогда игнорируем их тоже, - не раздумывая приказал Майкл. - И
вообще, Гарри, отключи эту чертову коммуникационную панель, да и все
оборудование, какое только есть на Сплайне; абсолютно все - ты меня понял?
Последовала короткая пауза.
- Конечно, Майкл, - с сомнением в голосе сказал Гарри. - Но уверен ли
ты, что это хорошая мысль?
- Там, куда мы отправляемся, этого не потребуется. Оно будет только
отвлекать внимание. Ну что, - посмотрел он в зенит, - минут сорок
осталось, не больше?
- Тридцать восемь, - мрачно произнес Гарри.
- Через тридцать восемь минут мы достигнем портала. И закроем его. И
потом уже никто ничего не сможет поделать.
- Не хочу спорить с тобой, - сказал Гарри, - но, Майкл - А КАК ЖЕ
МИРИАМ?
- Не отвлекайся, - отрезал Пул. - Делай, что я сказал.
На несколько секунд воцарилось молчание. Затем Гарри доложил:
- Готово. Теперь мы в полном одиночестве, Майкл.
- Какой же ты дурак, - холодно бросила Шира.
Майкл вздохнул и поудобнее устроился в кресле.
- Не в первый раз я слышу это в свой адрес, - произнес он.
- Зато, возможно, в последний, - резонно добавил Парц.
- Ты думаешь разрешить все проблемы одним ударом. - Шира посмотрела
Майклу прямо в глаза. - Думаешь, что ты бесстрашен перед лицом неведомой
опасности в Будущем, даже перед лицом смерти. Но это не так. Ты же
испуган. Ты боишься даже слов. Ты боишься чужого мнения. Сколько я здесь
успела прослушать лекций о пользе коллективного обдумывания ситуации - и
вдруг ты столь же высокомерно, сколь и безрассудно на наших глазах все

делаешь по-своему. Ты боишься мнения Друзей, моего - ты боишься логики,
и_с_т_и_н_ы_.
Майкл потер переносицу.
- Хватит болтать, - бросил он.
- Ты боишься даже самого себя, - не унималась Шира, - своей
неспособности принять решение, боишься посоветоваться даже со своим
ближайшим другом, Мириам, до которой отсюда меньше световой секунды! До
чего ты додумался - даже связь уничтожил! Ты...
- Хватит, я сказал! - оборвал ее Майкл, немного помолчал и продолжил:
- К черту все. Ты слишком академична, Шира. Правила игры изменились;
существование нашей Вселенной теперь напрямую зависит от того, что
произойдет на этом корабле. От нас четверых: тебя, меня, Парца и Гарри.
- И еще нескольких сотен антител, - вставил Гарри, - которые мне уже
трудно контролировать.
Майкл не обратил внимания на его реплику.
- Здесь нас всего четверо. Корабль можешь остановить только ты, если
убедишь меня и всех остальных, что ваш проект стоит риска, с которым
сопряжен. - Он изучающе посмотрел на Ширу, пытаясь определить ее реакцию.
- И на это тебе дано тридцать восемь минут.
- Тридцать шесть, - сказал Гарри.
Шира закрыла глаза, из ее груди вырвался тяжелый вздох.
- Хорошо. - На негнущихся ногах она медленно подошла к своему креслу
и уселась в него.
В предвкушении ответов на все вопросы Майкл почувствовал себя
помолодевшим.


Рассказ Ширы был посвящен Юджину Вигнеру и катастрофе фон Ньюмена.
Как кошка в жестоком эксперименте Шредингера, все нереально в
отсутствие наблюдателя. Но каждый акт наблюдения видоизменяет происходящее
в самой сути, создавая новую систему, не обладающую реальностью в
отсутствие своего постороннего наблюдателя.
Цепь этих квантовых функций, с точки зрения Вигнера, вела к
бесконечному регрессу, становясь реальной только в присутствии свидетеля.
- В этом и заключается парадокс "Друзей Вигнера", - сказала Шира.
Майкл нетерпеливо мотнул головой.
- Но это все пустые философские споры, - быстро заговорил он, - сам
Вигнер верил, что регресс не может продолжаться бесконечно... ведь цепь
волновых функций прерывается всякий раз, когда исследователь проводит
наблюдение.
- Это одна точка зрения, - спокойно сказала Шира. - Но есть и
другие...
И Шира принялась рассказывать иную теорию "участвующей Вселенной".
Жизнь - сознательная жизнь - была, по этой гипотезе, необходимым
элементом самого существования Вселенной.
- Представьте себе мириады квантово-волновых систем "кошка - ящик -
друг", бесконечно продолжающихся во времени, - с жаром повествовала Шира,
- и реально не существующих до появления независимого наблюдателя.
Сознательная жизнь стала причиной появления Вселенной.
Сознание и было тем внутренним, самонаправляющимся "глазом"
Вселенной, обретшей свое бытие.
И если это все верно, то цель сознания, мыслящей материи -
объединение и организация данных - всех и обо всем - для наблюдения и
перевода в реальность всех могущих свершиться событий. Ведь без наблюдений
не может быть и полностью реального существования.
Жизнь, возникнув в одном из миллионов шансов, как, например, кипение
химически активного органического бульона на поверхности древних морей
Земли, распространилась и продолжает распространяться. Она сама и
наблюдает, объединяет, записывает данные, результаты своих наблюдений,
используя все доступные источники.
- Мы живем примерно в ту эпоху, - продолжала Шира, - когда
завязываются контакты между цивилизациями различных планетных систем.
Войны, массовые убийства, взаимоуничтожение, геноцид. Но в Будущем,
возможно, такое взаимодействие приобретет характер совместного
сотрудничества. Конечно, агрессивные существа нашей эры неспособны ставить
и решать хоть сколь-нибудь сложные, перспективные задачи; в дальнейшем,
возможно, под руководством КсиЛи, они полностью посвятят себя решению
самой глубинной задачи, стоящей перед разумными существами, - объединению
и накоплению данных. И тем самым обеспечению бытия Вселенной.
Все больше и больше ресурсов будут предназначаться для решения этой
задачи; не только посредством распространения цивилизации вширь, но и
благодаря все более и более глубокому постижению сути происходящих
процессов. Будут использоваться все возможные источники энергии - от
гравитационного потенциала сверхскоплений галактик до энергии нулевых
колебаний вакуума.
В течение нескольких миллиардов лет наше Солнце покинет основную
последовательность диаграммы Герцшпрунга-Рассела, и его внешние слои,
поглотив остатки планет, будут сброшены в пространство. Человечеству
придется переселиться. На месте умирающих звезд будут формироваться новые,
но скорость их образования уменьшится.
Через несколько триллионов лет процесс образования новых звезд
прекратится. Черные, ничем не освещаемые галактики будут продолжать
вращаться, сталкиваясь орбитами. Планеты покинут свои угасшие звезды, а
звезды покинут свои галактики. Те из них, что останутся в постаревших
галактиках, будут продолжать терять энергию, тормозясь из-за
гравитационного взаимодействия, и сталкиваться, образуя новые огромные
черные дыры.
Затем начнут сталкиваться сами эти дыры, образуя сингулярности с
массами порядка галактик и скоплений галактик. Все вещество во Вселенной в
конце концов попадет в сингулярности.
Но жизнь будет продолжаться, находя все новые и новые источники
энергии. Такие, как тусклый свет остывающих звезд, чья температура будет
поддерживаться на уровне всего нескольких градусов выше абсолютного нуля -
благодаря распаду протонов. Но жизнь будет продолжаться.
Будут идти процессы испарения черных дыр, благодаря которым начнет
возвращаться во Вселенную вещество, находившееся в сингулярностях даже с
очень большой массой, в уже пустом космосе будут образовываться голые
сингулярности.
Возможно, что Вселенная не может существовать вне процесса
формирования голых сингулярностей. Возможно, их формирование может
прервать существование пространства и времени.
- И возможно, - закончила Шира, - что цель существования жизни -
предотвращение процесса образования голых сингулярностей.
- Ха-ха, - весело засмеялся Парц, - еще одна симпатичная идейка. Так
что наши потомки начнут работать Космическими Цензорами.
- Или Космическими Спасателями, - сухо сказал Майкл.
- А как можно манипулировать горизонтом событий? - с благоговением в
голосе поинтересовался Гарри.
- Без сомнения, есть уйма способов, - сказал Майкл, - даже сейчас мы
можем представить себе некоторые. Например, принудительное слияние черных
дыр.
- Парадокс Вигнера обойти невозможно, - убежденно сказала Шира. -
Цепочка неопределенных квантовых состояний будет разрастаться, подобно
цветам, пуская побеги в Будущее, до тех пор, пока наблюдения космического
сверхразума будут покоиться на мощном эоновом слое истории, от событий
древности.
- В конце концов жизнь обследует все закоулки Вселенной, продолжая
наблюдать, исследовать и описывать регрессирующие цепочки квантовых
функций. Жизнь будет управлять динамической эволюцией всего космоса как
единого целого. Она объединит усилия всех своих проявлений, чтобы собрать
даже последние остающиеся во Вселенной источники энергии... Разум должен
существовать столь долго, как и сам космос, ибо без наблюдения не может
быть бытия. И мыслящие существа должны, обязаны стать соразмерными
космосу. Чтобы ни одно событие не осталось неописанным.
Парц осторожно хмыкнул:
- Сколько вам лет, девушка? Похоже, столько же, сколько и космосу.
Но Шира, не обращая внимания на реплику, продолжила свою мысль о том,
что все квантовые последовательности должны быть в конечном итоге
объединены в волновой функции конечного состояния - последней границы
Вселенной, времяподобной бесконечности.
- Так как положение на времяподобной бесконечности соответствует
точке зрения Главного Наблюдателя, - говорила Шира, - в этот момент будет
сделано Последнее Наблюдение.
- Да-а, - протянул Парц, - и коллапсируют все волновые функции,
обратно во времени - через обломки галактик, через наше время в более
глубокое Прошлое, к Вигнеру с его Друзьями и шредингеровской кошкой.
Очаровательная перспектива, что ни говори...
- Собственно говоря, происходящие во Вселенной события обязательно
будут актуализированы. Но не раньше, чем появится Последний Наблюдатель. -
Шира впервые за все время разговора присела и строго посмотрела на Майкла.
- Поняли вы меня теперь, Майкл Пул?
Он нахмурился.
- Это, безусловно, потрясающая идея. Но ведь вы же пошли дальше, не
так ли, Шира? Ведь теперь необходимо сделать следующий шаг, правильно?
- Я... да, - она наклонила голову с неожиданной истовостью, - да,
невозможно поверить в то, что Последний Наблюдатель будет простым
пассивным зрителем, созерцающим прошедшую историю.
- Нет, - сказал Майкл, - безусловно, Последний Наблюдатель будет
способен _в_л_и_я_т_ь_ на процесс актуализации. Ведь мы предполагаем, что
он накопил достаточную мощь, чтобы провести наблюдение всего, практически
бесконечного, потенциала истории и описать регрессирующие
последовательности квантовых функций. И тогда он способен будет провести
отбор всех последовательностей, чтобы...
- ...чтобы отобрать те из них, которые покажутся ему наиболее
привлекательными, - сказал Парц сухим взволнованным голосом.
- ...чтобы максимально увеличить свой потенциал существования, -
сказала Шира, - и чтобы явить Вселенную такой, какой он хочет ее видеть.
Процветающим миром дружественных рас или же миром грязи, пустоты, крови и
смерти. - Она резко подняла голову. Майкл был потрясен контрастом между
скуластым исхудалым лицом девушки и красотой, мощью, продуманностью ее
концепции.
- Бог в конце времен, - подал голос Гарри, - возможно ли такое?
- Теперь я понимаю вас, Шира, - сказал Майкл, вкладывая в голос всю
возможную благожелательность и нежность. - Вы верите в то, что ничто из
всего этого - и Оккупация Кваксом Земли и его проникновение сквозь время -
пока еще не стало реальностью. Это все проходящее, только чувства; мы лишь
присутствуем при движении нашего сознания по одной из возможных цепочек
квантовых функций, которые, как мы верим, коллапсируют при наблюдении нами
самими, как Последним Наблюдателем. Причем коллапсируют благоприятным для
нас образом.
- О Боже! - воскликнул Гарри.
- Нет-нет, в принципе все верно, - сказал Майкл. Он ненадолго
задумался. - Представляешь себе, Гарри, - продолжил он затем, -
определенное состояние - финальная форма состояния космоса - будет
полностью оптимизировано Последним Наблюдателем, и в целом и в частях. Так
что будут отобраны только те события, которые он сочтет нужными, - с
самого акта возникновения Вселенной. "Великолепно", - сказала Шира. Да,
великолепно - подходящее слово. - Майкл закрыл глаза и попытался
представить себе подобное состояние; он вообразил, как этот "полуреальный"
мир уничтожается, исчезает, и к жизни является мир прекрасный,
непротиворечивый, оптимизированный Наблюдателем.
Тот, кто будет удостоен мимолетного взгляда на такое состояние и

вернется затем в этот грязный мир нереализованных квантовых возможностей,
безусловно, не сможет сохранить свою психику.
Если это и было основой веры "Друзей Вигнера", то нет ничего
удивительного в их поведении - в отстраненности, напряженности внутренних
переживаний, их беззаботности в этом полном страданий мире. История, вроде
только что происшедших событий, - не что иное, как только грубая заготовка
для грядущей Оптимизации, когда Последний Наблюдатель отвергнет все
неполноценные мировые линии.
Тогда нет ничего удивительного и в том, что Друзья оказались
способными к столь насыщенной и продуктивной деятельности.
Сверхъестественное предвидение грядущего делало их не восприимчивыми ни к
чему, кроме их собственной жизни - только она одна имела смысл и
реальность, если верна их философия.
Майкл пристально посмотрел на Ширу. Он снова увидел в этой хрупкой
девушке бесконечное терпение, и вдруг понял, сколь сильно разрушила ее
собственная идея.
Она никогда не существовала по-настоящему в своих собственных глазах,
возможно, что она так никогда и не станет по-настоящему живой - только
теперь он наконец-то вычислил ее.
- Отлично, Шира, - ласково произнес он, - спасибо, что рассказали мне
все это.
Парц, казалось, тоже осознал почти все, следовавшее из рассказа Ширы.
Его маленькие полуприкрытые глазки казались бесконечно несчастными.
- Но ведь она не сказала нам самого главного, не так ли, девушка? -
сказал Язофт резким голосом. - Если вы действительно придерживаетесь столь
экстравагантной точки зрения - что история, в которой мы живем и которую
творим собственными руками каждый момент своего существования, еще только
должна будет стать реальной - благодаря скрупулезному отбору, расой, из
корыстных соображений первой добравшейся до конца времен, - тогда в чем же
суть вашего проекта? Зачем же вам тогда нужно влиять на происходящее
здесь-и-сейчас? Не проще лишь пережить в себе эту боль, зная, что в конце
концов все, по-видимому, наладится само собой?
Она тряхнула головой.
- В моем времени люди безнадежно порабощены Кваксом. Мы оказались
способны сконцентрировать ресурсы, которыми обладали повстанцы. Но только
лишь благодаря прорыву нашего корабля в Прошлое мы получили возможность
действовать.
- Но тогда восстание никогда не произойдет снова?
- Майкл Пул, мы верим, что Оккупация Кваксом является лишь
результатом упадка человечества. Квакс - возможно, ненамеренно - уничтожит
его И, таким образом, уничтожит все варианты, в которых человечество
уцелеет в Оккупационную эру, объединившись затем в величайшее, зрелое
сообщество разумных существ. И добавит мудрость этой могучей расы в общую
сокровищницу информации. Квакс прервет передачу любых данных о том, что
люди были и могут быть в Будущем. По вселенским масштабам это преступление
- и требует противодействия даже в том случае, если у нас нет никакого
желания действовать. Но мы существуем, и поэтому наша задача сейчас -
помешать планам Квакса и спасти тем самым право землян на переход в
дальнейшем к истинному, реальному существованию.
- Что ты думаешь о таком диагнозе, Язофт? - поинтересовался Пул.
Парц развел руками.
- В принципе она права. Квакс моей эпохи не планировал уничтожение
человечества до этой катастрофической цепочки событий, инициированной
Друзьями. Но, возможно, в конце нам уже не избежать вечного порабощения.
Заглядывая далеко вперед, мы должны признать, что предсказания Ширы верны.
Но сбудутся они совсем иным путем. Человек Джим Болдер уничтожит планетную
систему Квакса, заставив эту цивилизацию перейти в рассеянное состояние.
После этого, очевидно, уничтожение человечества станет главной целью всей
их расы.
Пул кивнул; он все время следил за реакцией Ширы, но на ее лице
по-прежнему невозможно было заметить каких-либо эмоций. "Она не слушает
их, - внезапно понял он. - Возможно, просто не умеет".
- Отлично. Теперь, Шира, расскажите нам, как посредством превращения
Юпитера в черную дыру вы собирались достичь своих целей. Сингулярности -
это что, форма супероружия?
- Нет, - спокойно ответила Шира. - У нас были другие намерения. Не
столь прямые.
- Нет, - сказал Майкл, уставившись на девушку. - Вы не производители
оружия и не воины. Не так ли? Вы представляете себя частью громадного
потока жизни, направленного к чудесному Будущему, вроде того, которое вы
нам описали. Я думаю, что вы собираетесь защитить нечто, некую информацию.
И послать ее из Опасного Настоящего в удаленное прекрасное Будущее, когда
будущие сверхмудрые Наблюдатели смогут понять и расшифровать ваше послание
и понять его истинное значение.

Сбитый с толку, Парц непонимающе уставился на него.
- Язофт, - сказал Майкл, - мне кажется, что они собрались превратить
Юпитер в обширную капсулу времени. Они конструируют черную дыру, черную
дыру, которая однажды испарится - через десять в сороковой, пятидесятой
степени лет; Юпитер станет огромной гробницей, которая однажды раскроется.
Голая сингулярность станет наблюдаема, и космические инженеры Будущего,
определяющие пути динамической эволюции Вселенной, смогут исследовать
содержащуюся в этом событии информацию. И предупредить опасность,
угрожающую Вселенной, ее Прошлому и Будущему.
- Ага, - улыбнулся Язофт. - Они получат послание, отправленное на
наших глазах Друзьями.
- Разговор становится все более и более бестолковым, - рассмеялся
Гарри. - Что будет содержаться в этом послании? Как вы вообще сможете
завязать разговор с богоподобными космическими инженерами через десять в
сороковой степени лет? Что вы скажете им? "Привет, мы здесь, и у нас до
черта проблем. Помогите нам, пожалуйста"?
- О, все даже еще более невообразимо, - сказал Майкл. - Что если они
запишут таким образом генетический код человека? Тогда будущие инженеры
смогут реконструировать людей. И к тому же записать "сообщение", посланное
в их сознание. Представь себе, Гарри, как у тебя в голове происходит взрыв
и тебя переполняет память о Прошлом, о живших людях...
- Здесь нет пределов, была бы только техника, - улыбнулась Шира. -
Можно представить себе превращение всей Земли в данные, упаковав их внутри
горизонта событий. Мы можем накопить до десяти в шестьдесят четвертой
степени бит - этого достаточно, чтобы передать полную информацию о десяти
в тридцать восьмой степени людях. Майкл, можно записать информацию обо
всех вообще живших когда-либо людях.
- Но как хранить данные, записанные в сингулярности? Мы знаем уже,
что черная дыра является обширным источником энтропии. Если объект сколь
угодно большой плотности полностью внедряется в такую дыру, вся
содержащаяся в нем информация теряется для внешней Вселенной. Остаются
лишь масса, заряд и вращательный момент...
- Сингулярности сами по себе сложные объекты, - заметила Шира. -
Невообразимо сложные. Наше понимание их природы и устройства чрезвычайно
далеко продвинулось со времен ваших исследований. В принципе возможно
записывать информацию в структуру пространства-времени внутри черной дыры.
- Но, дорогая моя, - сказал Парц, - вы так и не рассказали нам, какую
же именно информацию вы собрались записать. Предположим также, что эта
запись будет идеальна и не подвержена шумам и помехам.
Майкл откинулся на спинку кресла.
- Почему же, это очевидно.
Шира, вся напрягшись, посмотрела на него.
- Что вам очевидно?
- Вы попытались отправить послание Последнему Наблюдателю, вы хотите
повлиять на выбор им идеального, пригодного для актуализации варианта
космоса. Вы надеетесь, что информация о землянах достигнет пост-Кваксового
Будущего и сможет убедить Последнего Наблюдателя сделать выбор в вашу
пользу. Я прав, не так ли? Я восхищен вашими способностями к проникновению
в суть вещей, Шира.
- Цели наши чрезвычайно важны, с нашей, расовой, точки зрения, -
кивнула Шира.
Майкл понимающе посмотрел на нее.
- О конечно. Вполне обоснованно. И когда появится Последний
Наблюдатель, все пережитое нами канет в небытие, все средства в достижении
цели будут оправданы... потому что в этом случае все наши средства -
просто никогда не существовавший мираж.
- Это крайне возмутительно, - блеснул глазами Парц, - но, вы знаете,
мне нравится!
Шира продолжала молча сидеть, уставившись на Майкла.
- Ну наконец-то мы во всем разобрались, - громко сказал Гарри, - но
есть еще одна трудность. Что мы должны сделать, чтобы помочь им? Или
остановить их?


Пятно голубоватого света, находившееся в зените, расширилось до
размеров большого яблока.
Девушка вяло пожала плечами.
- Я никак больше не могу повлиять на вас. Мне остается только
положиться на вашу мудрость.
- Отлично, - поджал губы Майкл, - но раньше вы вроде не смели
полагаться на нашу мудрость, не так ли?
- Нам не верилось, что вы способны это понять, - просто сказала Шира.
- По нашим расчетам выходило, что успех более вероятен, если мы будем
действовать самостоятельно.
- Да, - холодно сказал Парц, - возможно, вы могли правильно
предсказать то, что произойдет. Нам было известно, что люди, жившие за
тысячу пятьсот лет до нас с вами, обладали меньшим объемом знаний, но зато
были ничуть не менее мудры, чем мы. Мне кажется, вы знали, что реакция
этих людей уложится в разработанную вами схему; они не могли не
противодействовать вам.
Шира непонимающе взглянула на Майкла.
Неохотно, не желая быть жестоким, он сказал этой юной серьезной
девушке:
- Ты надменна и высокомерна, Шира.
- Мы пытались предотвратить угасание всей расы, - сказала девушка.
- Возможно. Шира, до самого смертного часа я буду гордиться Друзьями.
Сконструировать аппарат под самым носом у Квакса, не раздумывая, умчаться
в неслыханное путешествие в Прошлое. Да, вы были мудры и
предусмотрительны. Но: кто дал вам право пересматривать историю всей
Вселенной? Кто сказал вам, что вы столь мудры, Шира? Здесь совершенно
неважно благородство и бескорыстие ваших мотивов. Вы всех нас обрекли на
смерть, а мы думали, что вы лишь собираетесь изготовить голую
сингулярность! Вы собирались разрушить причинность в неслыханно большом,
поистине глобальном масштабе!
- Вы не посмеете помешать нам, - вспыхнула Шира.
- Я не думаю, что позволю вам идти к этому, - устало закрыв глаза,
проговорил Майкл. - Послушайте, Шира: возможно, вся логика ваших
рассуждений порочна в своей основе. Ведь, для начала, философская база
всего происшедшего - полное разрешение парадокса Вигнера - совершенно
спекулятивна. Это только одно из громадной совокупности возможных решений.
Парц утвердительно кивнул.
- Где же доказательства подобных успехов живых существ? Самые
совершенные разумные существа, которые нам известны, - это КсиЛи. Но КсиЛи
не собирают материал для описания квантовомеханических систем, и нет
никаких доказательств того, что они преследуют такую цель. Нет ни одного
признака того, чтобы они собирали и объединяли данные наблюдений, да еще
руководствуясь при этом своими корыстными расовыми мотивами. На самом деле
похоже, что они преследуют совершенно иные цели - строительство Туннеля в
метрике Керра-Ньюмена для проникновения в иную Вселенную. Кажется, они,
наоборот, собираются уничтожить данные, в том числе и структуру Вселенной
в метагалактическом масштабе, для достижения своих целей. Так что если
посмотреть на все это непредвзято, то еще нужно обсудить вопрос о наличии
Последнего Наблюдателя - раз уж даже КсиЛи не собираются принимать участие
в этом соревновании.
- Вы не собираетесь помогать нам. Вы, наоборот, все делаете, чтобы
нам помешать. Майкл Пул, вы...
- Ну хватит оскорблять меня, - сказал Майкл. - Я, безусловно, тупица
и дурак, но я не тот дурак, который надеется в самом финале развития
Вселенной полностью оправдаться и модифицироваться. Я сделаю все, чтобы
предотвратить такой исход. Все!
- Возможно, что проект не достигнет успеха, - сказала Шира. - Но
тогда человечеству останутся лишь добрые пожелания и надежда на избавление
со временем от ярма Оккупации.
- Нет, - Майкл печально улыбнулся; он почувствовал необъяснимый стыд
оттого, что сейчас уничтожались его юношеские мечты. - Я опасаюсь таких
спекулятивных аргументов. Уже ясно, что мы, люди, не нуждаемся в вашем
проекте. - Он кивнул Парцу. - Язофт рассказал нам о дальнейших событиях.
Люди избавятся от Оккупации. Это займет много времени и потребует почти
полного уничтожения Квакса, - но произойдет. Нам также известно, что
победа будет достигнута благодаря неожиданным действиям одного человека.
Непредсказуемость людей сослужит нам добрую службу. - Он внимательно
посмотрел в пустое, лишенное всяких признаков индивидуальности лицо Ширы и
вдруг понял причину ее упорства.
- Шира, - сказал он, - Квакс будет уничтожен благодаря действиям
отдельной, независимой личности. Вы ведь этого и представить себе не
можете, не так ли? Мы - люди, личности - не нуждаемся в ваших грандиозных
схемах по планомерному пересмотру истории.
- Но...
- Будущая победа людей может быть подвергнута пересмотру только в
одном случае, - не обратил внимания на ее реплику Майкл, - если мы оставим
портал открытым, вновь предоставив Кваксу этот шанс. Я теперь искренне
сожалею, что принял участие в строительстве проклятой штуковины, принесшей
нам всем такие бедствия. Теперь мне нужно только одно - исправить
положение...
- Вы погибнете, - хватаясь за соломинку пробормотала Шира.
- В конечном итоге все это уже неважно, - засмеялся Пул, - но я не
собираюсь держать вас рядом с собой без вашего желания. Гарри, нам нужно
высадить их до того, как мы войдем в Туннель.
- Ясно, - спокойно ответил Гарри, - до входа нам осталось еще
тринадцать минут.
Парц, беспокойно скрючившийся в кресле, произнес:
- Не уверен, заслужил ли я такую милость.
- Тогда считай, что это приказ, - отрезал Майкл. - Мне нужно высадить
девчонку с корабля. Как ты считаешь, она улетит добровольно?
Парц внимательно посмотрел на бешено сжимающую и разжимающую кулачки
Ширу.
- По-видимому, нет, - сказал он огорченно.
- Двенадцать минут, - произнес Гарри.



14

Из покрытого рубцами, искалеченного брюха Сплайна неожиданно выскочил
длинный, похожий на канат, зрительный нерв, на другом конце которого
болтался в пространстве огромный трехметровый глаз - былое убежище Парца.
Антитела, устроив возле него большую бестолковую свалку, перемещались по
полупрозрачной поверхности и по нерву, соединяющему его с кораблем. Сотни
красных лазерных пятнышек сновали туда-сюда, пытаясь перепилить
соединительный нерв; через некоторое время он был разрушен. Корабль
неуклонно вплывал в голубую волнующуюся грань портала; антитела, в спешке
карабкаясь друг на друга, покидали постепенно удаляющийся шар.
Когда Сплайн превратился во все уменьшающуюся груду исковерканной
плоти, Язофт Парц повернулся и осмотрел свой космический транспорт. Шира
плавала почти в самом центре камеры, ее тонкое тело было завязано в
маловразумительный узел, глаза полузакрыты. Глядя на нее, Парц, одетый в
развевающийся балахон Майкла, почувствовал себя совершенно беззащитным в
этом не самом подходящем для полетов агрегате. Биологическая среда,
наполнявшая глазную камеру, наполовину вытекла. Оставшийся объем был
заполнен пригодным для дыхания воздухом, которого должно было хватить им
обоим. Парц, понимая слабость Ширы, тактично отказался от своего
костюма-скафандра, пригодного для путешествия внутри глаза.
Он чувствовал себя непривычно голым вне надежных стенок корабля, и
мурашки страха пробежали по его телу.
- Не волнуйтесь, дорогая, - нашел в себе мужество сказать он. - Майкл
Пул сделал все, чтобы спасти нас. У нас много воздуха - его хватит
надолго, у нас есть тепловыделяющие элементы, есть вода и пища. Мы вполне
сможем дождаться корабля, который подберет нас. А там уж вы сможете
вернуться к своим.
- Самое неприятное - находиться рядом с прислужником Квакса, -
отрезала Шира.
Он постарался взять себя в руки:
- Я не стану обижаться на вас. Но лучше оставьте ярлыки при себе. Им
сейчас не место. Мы оказались в чуждом нам античном мире, здесь нам и
придется остаться, если "Интерфейс" действительно будет разрушен. Вы
должны наконец понять это и начать думать о Будущем.
- Я попала в ловушку и ничего впереди не вижу.
- Ловушка в Прошлом? Вы ни в коем случае не должны так думать. Мы
попали в прекрасное время - во многом гораздо лучшее, чем наше, в золотой
век человечества. Подумайте, Шира: люди этой эпохи смотрят далеко вперед,
хотя сами только научились использовать открытые ими потенциалы и ресурсы.
Они избавились от множества проблем, - как социальных, так и
психологических, - голода, болезней, ранней смерти, которые вернулись к
нам по милости Квакса. У них есть множество проектов...
- Вы ничего не поняли, - процедила она. - Я говорю о ловушке не
здесь, в далеком Прошлом. Я говорю о ловушке в Будущем. После провала
проекта из-за безумного самомнения Майкла Пула я попала в ловушку
неизменной, роковой для меня линии бытия.
- А ваше представление о глобальной оптимизации событийных цепочек...
- Не говорите мне о моих представлениях, коллаборант, - отрезала она.
- А какие представления есть у вас?
Он почувствовал, как напряглись все его мышцы.
- Смотрите, Шира, я пытаюсь помочь вам, - сказал он. - Если же вы
хотите просто оскорблять меня, то ради Бога. Но рано или поздно вы тоже
поймете, что попали сюда навечно. В Прошлое. Так же, как и я.
Она резко отвернулась и сжалась в комок.
- Нет!
Язофт почувствовал легкое раздражение.
- Что значит "нет"? Скоро этот чертов "Интерфейс" закроется, и пути
назад у нас уже не будет.
Неожиданно Шира усмехнулась:
- Не будьте столь категоричны. Я верю, что есть какой-то другой путь.
Парц нахмурился.
- Я имею в виду методику "Антистарость", - после некоторой паузы
пояснила она. - Если я смогу получить ее или купить, тогда...
- ...и тогда вам придется просто прожить на Земле пятнадцать столетий
- _п_я_т_ь_д_е_с_я_т _п_о_к_о_л_е_н_и_й_, - ожидая появления сингулярной
технологии. Только тогда вы сможете попробовать все повторить.
Легкая улыбка застыла на внезапно окаменевшем лице Ширы.
- Как же вы берете на себя смелость рассуждать о столь больших
промежутках времени? - требовательно спросил он. - Вот вам пример, Майкл
Пул: после двух столетий существования его голова настолько переполнилась
накопленными сведениями, приобретенным опытом, что временами едва может
нормально функционировать. Это ведь сразу бросается в глаза. Почему,
по-вашему, он провел десятки лет в одиночестве в кометном гало? А после
этого вы не моргнув глазом собираетесь прожить в семь раз больше. Вы не
сможете этого вынести, это - за пределами человеческих возможностей.
Девушка не ответила ему, но на ее лице застыла неопределенная улыбка.
Парц, несмотря на свое превосходство в годах, чувствовал, как становится
чем-то незначительным и прозрачным под ее рассеянным взглядом.


Гарри выкристаллизовался в пустом кресле, неподалеку от Майкла.
Изображение было слабым и колеблющимся, зернистость достигла невероятных
размеров, но иллюзия телесности сохранялась.
Майкл лежал в кресле, пытаясь расслабиться, однако легкое
подрагивание всего тела выдавало его состояние. Громадный портал висел
прямо над ними. Он заслонил собой уже все пространство купола. Сплайн, с
которым "Краб" теперь представлял единое целое, двигался по траектории,
тангенциальной Юпитеру, и Майклу казалось, что портал висит на фоне
громадного, усеянного звездами бархатного занавеса То ярко-голубой, то
фиолетовый с вспышками золотистых молний, портал представлял собой
удивительное зрелище.
- Я полагаю, ты знаешь, что теперь надо делать? - как бы между прочим
поинтересовался Гарри.
- Уже слишком поздно спрашивать об этом.
- Я понимаю, что вся эта шалость сымпровизирована. Просто удивляюсь,
имел ли ты точное представление о своих намерениях, когда таранил нашим
"Крабом" Сплайн в том бою?
- Но ведь это сработало, не правда ли?
- Да, по счастливой случайности. Только потому, что Сплайн не пришел
в себя после причинно-следственного удара, а старик Язофт поджег его
нервный узел.
Майкл усмехнулся.
- Здесь дело не в везении. Не только в нем Что действительно подвело
Квакса, так это его неслыханная самоуверенность. Язофт был в ловушке и
тоже, как и Сплайн, перенес всю тяжесть прохождения через Туннель. Не было
бы Язофта, нашлась бы другая ахиллесова пята или у Сплайна, или у Квакса.
Они были столь уверены, что уничтожат нас безо всяких затруднений, не
встретив ни малейшего сопротивления... Вот и результат.
- Да, все это верно. А что теперь с Туннелем делать, ты уже решил?
- Еще не уверен.
- О Господи! - внезапно проревел Гарри, мотнув головой. На мгновение
она рассыпалась на зерна изображения, разрушив всю иллюзию телесности
виртуала.
- Гарри, у тебя какие-то проблемы? Я думал, что полет до портала -
дело обычное.
- Это чертовы антитела, - донесся как будто издалека голос Гарри, -
такая боль!
- Я думал, что ты контролируешь их. Ты же приказал им перерезать
глазной нерв, как только мы избавились от Ширы и Парца...
- Да, но раньше у меня не было подобного опыта. Вспомни, они не
просто самостоятельны, у них уйма энергии. Это все равно что пытаться
управлять несколькими тысячами буйных подростков! Майкл, одна их группа
выделилась из остальных и прогрызает каркас в поисках энергетических
источников. С ней борются остальные, потому что повреждения, которые они
могут нанести, неизбежно нанесут значительный и неустранимый ущерб
аппарату. Но широкомасштабное сопротивление пока еще не организовано...
- Ну и что будет дальше? - смеясь поинтересовался Майкл.
- Не знаю, они уже достигли сердцевины Сплайна; это энергетические
ячейки-комплексы и мускульные приводы гипердвигателя; здесь очень высока
плотность энергии. Если восставшие антитела доберутся сюда, они наделают
кучу дел: обесточат все корабельные системы, разрушат гипердвигатель...
Но, возможно, этого не случится. Остальные антитела уже закончили
организовывать оборону. Все это очень напоминает небольшую битву, где-то в
области сердца. Пока успех на стороне повстанцев - у защитников нет
подходящего руководителя...
- Ну хватит, - оборвал его разглагольствования Майкл, - когда ты
заткнешься? Какое нам дело до твоих чертовых антител в такое время?
- Смотри, Майкл, это не шутка, - нахмурился Гарри. - Если им удастся
уничтожить гипердвигатель, разве ты сможешь справиться с порталом?
- Сколько времени надо, чтобы закончить твою битву?
- Двадцать минут. А еще через десять минут антитела, если победят,
доберутся до гипердвигателя и уничтожат его. Итого тридцать минут.
- А когда мы попадем в портал?
Гарри задумался на секунду, потом сказал:
- Через шесть минут.
- Отлично. Забудь о своих дурацких антителах. Все равно они
когда-нибудь уничтожат его, если даже в этот раз не получится.
- Все ясно, - сказал Гарри, - но ты так и не рассказал мне, каким
способом надеешься закрыть этот чертов портал. - Он поднял голову,
фиолетовые отблески заиграли на его лице. - Я думаю, что если мы просто
протараним его, он разрежет нас, как головку сыра.
- Точно. Наверное, разрушить конструкцию каркаса нам не удастся.
Поэтому мы сейчас войдем в "Интерфейс"...
- А что потом?
- Гарри, а ты знаешь, как работает гипердвигатель?
- И да и нет, - не понял вопроса Гарри.
- Что это значит?
- Это значит, что сейчас я внедрен в сознание Сплайна. И он управляет
работой гипердвигателя. А я... Вспомни свои ощущения вовремя ходьбы.
Знаешь ты, как работают в этот момент твои мускулы? Теперь ты меня
понимаешь? - Он внимательно посмотрел на Майкла. - Мозг Сплайна знает все
о гипердвигателе. Но человек, Гарри, умеет им только пользоваться. Мне
кажется, я в панике, Майкл.
Майкл, недовольный тоном Гарри, нахмурился.
- Это звучит слишком патетически.
- Ну да, мне жаль, - непокорно возразил Гарри, - но ведь я остаюсь
человеком, сынок.
Майкл, поглощенный своими мыслями, ненадолго замолчал.
- Гипердвигатель... - задумчиво произнес он. - Скажи-ка, Гарри,
сколько измерений имеет пространство-время?
Гарри непонимающе посмотрел на него.
- Как сколько? Четыре. Три пространственных, одно временное. Все
находятся внутри четырехмерной сферы...
- Нет, неверно, Гарри. На самом деле их одиннадцать. Остальные семь
как раз и позволяют работать гипердвигателю...
Великая Единая Теория физики - каркас, объединяющий гравитационные и
квантовомеханические процессы, - предсказывает, что на самом деле
пространство имеет полных одиннадцать измерений.
Однако человеческие органы чувств способны регистрировать
непосредственно только четыре из них. Другие существуют только в
микромасштабе. Семь свернутых измерений "компактифицировались" в
структуру, топологически эквивалентную плотным трубкам, с диаметром
порядка планковской длины - пределом измеряемости пространственных
промежутков в микромире.
- Ну и что? Можем мы как-нибудь наблюдать эти компактифицированные
трубки?
- Нет, напрямую нет. Но давай подумаем. Эти трубки определяют
значения фундаментальных констант Вселенной. Гравитационной постоянной,
заряда электрона, постоянной Планка...
- И если одна трубка раскроется... - начал догадываться Гарри.
- ...то значения констант изменятся. И наоборот, - торжествующе
заключил Майкл. - Теперь ты знаешь, как работает гипердвигатель.
- Да... Насколько я теперь понимаю, гипердвигатель изменяет локальное
значение одной из физических констант. Или, скорее всего, некоторую их
комбинацию.
- А изменяя эти константы...
- ...мы можем высвободить остальные измерения, по крайней мере
локально. Благодаря чему корабль может пройти небольшое расстояние в
пятимерном пространстве, которое будет соответствовать огромным
расстояниям в обычном пространстве-времени.
- Достаточно, - кивнул Гарри. - Я понял, как работает эта штука. А
теперь объясни мне, зачем тебе это знать.
Майкл, усмехнувшись, повернулся к нему.
- Итак, у меня есть план. Мы входим в "Интерфейс", проходим по
Туннелю...
- Ну вот и все, - вздрогнул Гарри. - Они принялись за гипердвигатель.
Майкл понимающе кивнул.
Теперь портал "Интерфейса" заполнил собой все пространство.
- Прошло три минуты, - раздался спокойный голос Гарри.
- Понял! - сказал Майкл и, помолчав, добавил: - Спасибо, Гарри.
- Майкл, я понимаю, что теперь не время говорить об этом, но мне
кажется, живыми нам отсюда не выбраться. Я больше не могу функционировать
независимо от Сплайна; теперь я неразрывно переплетен с искусственным
интеллектом как Сплайна, так и "Краба", и если что-то случится с одним,
то...
- Ну что ж... Если это тебя хоть как-то утешит, я ведь тоже не
выберусь из этой переделки.
Лицо Гарри гневно рассыпалось на множество светящихся элементов.
- К черту все твои утешения! - отстраненно прошептал виртуал.
"Интерфейс" был практически рядом.
Теперь Майкл мог отслеживать состояние Сплайна по выражению лица
виртуала, на котором отражались все перипетии внутренней борьбы, не
утихавшей на корабле. Сплайн нырнул в портал, и лицо исказилось страшной
гримасой. Гарри рассыпался в облако, затем собрался снова.
- Чертовы антитела! Теперь, Майкл, подожди немного. Скоро наступит
тот момент, когда я смогу сказать тебе нечто очень важное...


Межпланетный грузовичок осторожно завис над болтающимся в космосе
глазом Сплайна. Приветливо распахнулись створки люка, открыв просторный
внутренний отсек.
Глаз подлетел к днищу, коснулся его и осторожно отлетел. За ним
тащилось несколько метров обрезанного нерва. Затем створки люка медленно
закрылись, поглотив вращающийся глаз.
В шлюзовой камере грузового отсека Мириам Берг прижалась лицом к
толстому стеклу контрольного иллюминатора Она сжимала в руках тяжелый
промышленный лазер, и ее пальцы безостановочно поглаживали ребристую
поверхность.
Берг с некоторым неудовольствием окинула взглядом стенки корабля. Это
был "Нарликар" с Ганимеда, каботажный грузовичок, двигавшийся по своему
привычному маршруту. Она понимала, что на больший комфорт рассчитывать не
приходилось. Братья Д'Арси исполняли грязную и опасную работу. Обычно их
грузовой отсек был заполнен льдом с Ганимеда и Европы или экзотическими
серосодержащими рудами, добытыми в чрезвычайно опасных условиях на дурно
пахнущей поверхности Ио. Так что происхождение пятен, которые были здесь
повсюду, она объяснила себе быстро. Но даже серные руды не могли оставить
на стенках такие безвкусные панно. Не могли они объяснить также природу
липких заплат и полусъеденных остатков пищи, которые валялись повсюду.
Хорошо, хоть этот грузовичок оказался поблизости и смог ловко подцепить
дурацкий глаз. Большинство кораблей, крутившихся вокруг портала, - либо
легкие военные, либо изящные правительственные аппараты. Цилиндр братьев
Д'Арси, старый, много испытавший на своем веку, здесь пришелся на редкость
кстати. Они быстро отреагировали на ее панический, посланный по всем
каналам запрос. Мириам отправила запрос не раздумывая, лишь только
осознала, что задумал Пул.
Глаз, как большой волейбольный мяч, крутился в разреженной атмосфере
грузового отсека. Покрытый заплатами из засохшей крови и кое-где
болтающимися остатками мускулов, с одной стороны он оставался прозрачным.
И можно было видеть в нем две человеческие фигуры, неестественно
искаженные линзой зрачка.
"Майкл..."
Раздался мягкий звонок, и люк, отделявший ее от отсека, медленно
раскрылся. Держа наготове лазер, Мириам влетела внутрь.
Отсек был наполнен свежим воздухом, слишком холодным для Мириам,
одетой в спортивный костюмчик, униформу "Друзей Вигнера". Но Мириам
глубоко вдохнула его....
"О Господи..."
...и почти немыслимая смесь запахов захлестнула ее. Наверное, она
должна была это предвидеть. Выбитый глаз Сплайна вонял, как кусок Мяса
трехнедельной давности. Здесь было все - и запах горелых тканей, и тонкое,
почти изысканное зловоние, по-видимому, исходившее от полуразложившегося
нервного канала. И ко всему этому - спасибо братцам Д'Арси! -
примешивалась неистребимая вонь серной руды.
Каждый раз, когда перекатывающийся по полу глаз касался стенок
отсека, он слегка хлюпал.
Мириам схватилась за горло, борясь с отвращением.
Через некоторое Время сопротивление воздуха остановило движение
сферы. Глаз, слегка покачиваясь, замер в самом центре отсека.
Пора.
Мозг работал четко, губы пересохли. Мириам собрала всю свою волю и
теперь крепко сжала в руках лазер.
Братья Д'Арси, подобрав Берг с аппарата Друзей, дали ей этот ручной
лазер, предназначенный для срезания многотонных масс руды, покрывающей
внутренности кратера Валгалла на Каллисто. Мириам сжала его обеими руками
и направила на рыльцеобразную крышку глаза. Ей удалось прицелиться, и она
стала осторожно, стараясь не повредить обитателей глаза, срезать область,
где должен был находиться зрачок. Наконец Мириам отбросила дымчатую
крышку. Внутри находились два человека, казавшиеся совсем маленькими в
среде с высоким показателем преломления. Мириам ударила ладонью по
линзовидной поверхности, и ее рука, разрушив тонкую корку, погрузилась в
плотную, желеобразную мешанину. Потрясенная, она рывком отдернула руку,
пытаясь стряхнуть налипшие остатки полуразложившихся тканей.
- Выходите! - выкрикнула она не допускающим рассуждений тоном,
продолжая вытирать руки.
Этот приказ явно был услышан обоими пассажирами, они подплыли к
сделанному Мириам выходу.
Не собираясь больше прикасаться к этому вонючему аппарату, Берг
отлетела в сторону и убрала лазер. Она нащупала переключатель и установила
на нем дальность поражения пять метров. Пурпурно-голубые лучи совершенными
линиями прорезали кабину, так что на противоположной стене отсека
образовалось пятно почти двух метров в диаметре.
Мягким движением она опустила лазер. Теперь непрозрачный материал
зрачка кипел под его лучами, выбрасывая вверх клубы коричневатого дыма. К
роскошному букету запахов, которыми теперь надолго будет пропитан грузовой
отсек, добавился новый аромат. Он, однако, не был столь отвратителен и
чем-то напоминал запах рыбы.
Наконец зрачок был срезан. Теперь линза болталась на тонких
паутинообразных связках, раскрытая наподобие люка; с ее ободка медленно
испарялась нагретая жидкость.
Мириам не видела, что происходит внутри. Из самой камеры не
доносилось ни звука.
Мириам перевела лазер в режим ожидания, молча добралась до выхода и
потянула за отрезанную крышку. Державшие ее связки натянулись и
разорвались. Берг отбросила крышку.
Внезапно из камеры высунулись тонкие ручки. За ними выплыла голова
Язофта Парца, подозрительно принюхивавшегося к воздуху "Нарликара". Он
заметил Мириам, кивнул ей с неожиданным изяществом и величаво выкарабкался
из вонючего шара. Язофт слегка подрагивал от неожиданно свежего воздуха.
Он был бос, одет в пузырящийся балахон. Мириам показалось, что странный
гость попытался улыбнуться ей Он парил в воздухе, просунув одну руку в
глубь камеры, как обессилевший паук.
- Уже второй раз меня достают из Сплайнового глаза, - весело сообщил
он. - Спасибо вам, Мириам, - мне очень приятно увидеть вас во плоти.
Ошарашенная, Берг не нашла достойного ответа. Из капсулы показалась
вторая фигура. Это была Шира, одетая, как и Берг, в жалкие лохмотья
костюма "Друзей Вигнера". Она уселась на край глаза, поджав ноги, и быстро
осмотрелась. Ее лицо, как и всегда, было отрешенным.
- Мириам? Не ожидала увидеть вас еще раз, - сказала она, заметив
Берг.
- Нет, - пробормотала Мириам, - я...
Что-то похожее на сострадание промелькнуло в глазах Ширы, слабое
подобие столь несвойственной ей теплоты. Теперь Мириам ненавидела ее.
- Никого больше нет, Мириам, - продолжила Шира. - Только мы вдвоем. Я
сожалею.
Берг не поверила, оттолкнула их, бросилась к камере....
Парц слабо улыбнулся ей.
- Мириам, Майкл и Гарри придумали новый план действий. Они хотят
использовать разбитый Сплайн для разрушения "Интерфейса", чтобы избежать
любой возможной угрозы очередного проникновения Квакса из Будущего.
- Они оба остались на борту, - добавила Шира.
- Да, Майкл - мужественный парень, Мириам. Я думаю, что вы можете
гордиться...
- Держись-ка подальше. - Мириам повернулась к Шире. - Какого дьявола
он не захотел хотя бы поговорить со мной? Он что, уничтожил связь? Почему?
Ты хоть что-нибудь знаешь?
На лице Ширы сохранялось некое подобие человечности.
- Он просто боялся.
- Парц сказал, что он поступил мужественно. Ты говоришь, что он трус.
Чего он испугался?
Парц осторожно кивнул.
- Я думаю, она права, Мириам. По-видимому, Майкл не был окончательно
уверен в своем плане и мог изменить его после разговора с вами.
Мириам Берг почувствовала, как ее охватывает гнев. Конечно, она
знала, что люди умирают, ее память сохранила впечатления прежних времен.
Но сейчас... Все рушилось - мечты, надежды, неосуществленные планы...
Легче всего теперь было опустить руки, но она знала, что это гибельный
путь.
- Мы не могли ничего поделать, - осторожно добавил Парц.
- Да, конечно. - Она встряхнула головой, пытаясь овладеть собой. -
Что ж, теперь мы можем пойти полюбоваться фейерверком.
Внутренние помещения корабля были тесными и душными, стены покрывал
адгезивный материал. Только по-королевски величественный Юпитер, ярко
освещавший кабину, придавал ей относительно пристойный вид, скрадывая
полную неухоженность. Братья Д'Арси, толстые, с луноподобными лицами и до

удивления похожие друг на друга, внимательно смотрели на Берг и ее
необычную компанию.
- Язофт, Шира, - грубовато представила их Мириам, - познакомьтесь со
своими пращурами.
Оставив их вчетвером внимательно разглядывать друг друга, Мириам
подошла к большому иллюминатору и посмотрела в зенит. Рядом с Юпитером
парил кубик портала. Сплайн с застрявшим внутри "Крабом" отсюда был легко
различим. Он казался кулаком, бьющим изо всей силы в самый центр изящного
сооружения.
Она увидела, как Сплайн вошел внутрь портала; кроваво-красные искры
взвились вокруг него, едва он коснулся ребра каркаса.
Берг помахала рукой на прощание.
Грань искрилась до тех пор, пока весь Сплайн не исчез внутри.
Мириам закрыла глаза.



15

Бездонная тьма поглотила "Краб". Майкл инстинктивно съежился.
По периметру кабины вспыхивали сине-фиолетовые огоньки, казалось, что
вокруг встает зарево будущей зари. Сидящий в кресле Гарри испуганно
оглядывался вокруг.
- Туловище Сплайна сейчас коснется каркаса портала, по-видимому,
произойдет множество разрушений. Гарри, как ты...
Голографический виртуал Гарри Пула широко открыл рот и издал дикий
вопль, его изображение рассыпалось градом блестящих, переливающихся точек.
Сплайн содрогался мелкой дрожью. Беспомощно схватившийся за ремни
Майкл нашел в себе, однако, силы вспомнить, что направленный им в Будущее
Сплайн был все-таки не искусственным сооружением, а живым существом.
Голова Гарри вновь появилась прямо над Майклом спустя несколько
минут. Он казался посвежевшим, его шевелюра была аккуратно причесана.
- Прости меня, - с робкой улыбкой произнес виртуал, - это был шок от
прохождения через портал. Я думаю, что теперь все будет в порядке;
большинство сенсоров, соединявших мозг с органами корабля, уничтожено;
конечно, мы почти полностью утратили функциональные возможности.
Ужасное ощущение потерянности и отчужденности вдруг охватило Майкла.
Неестественно доброжелательное лицо Гарри красовалось теперь на фоне
абсолютно беззвездного неба. Майкл нашел в себе силы ответить:
- Мне трудно сейчас говорить об этом. По крайней мере мы пока еще
можем включить гипердвигатель.
- Конечно. Верные антитела по-прежнему охраняют ключевые зоны
корабля. Они будут держаться до конца. - Голова виртуала плавно
опустилась, замерев на расстоянии нескольких сантиметров от носа Майкла. -
С тобой все в порядке?
Майкл попытался улыбнуться, но на него вдруг навалилось нестерпимое
одиночество.
- Нет, - с трудом произнес он, - мне чертовски трудно.
Гарри кивнул, бросив на него понимающий взгляд, и опять поплыл вверх.
- Майкл, ты же понимаешь, что происходит. Мы переходим из одного
временного интервала в другой. Вспомни, Язофт Парц рассказывал о своих
ощущениях. Квантовые функции, связывавшие тебя с твоим миром - со всем
тем, к чему ты прикасался, что видел и слышал, - все они сейчас
разрушаются. Ты остаешься один, как в момент рождения.
- Да. - Майкл стиснул зубы, пытаясь подавить приступ неслыханной,
сдавившей голову боли. - Да, я понимаю. Но ничто не сможет мне сейчас
помочь. Там, позади, осталась Мириам, все те, кого я знал, - слишком
много... Это гораздо больше, чем просто прощание. Впереди у нас только
смерть. Но это неважно. Даже смерть не в силах заглушить боль. Это
неслыханная, пугающая боль, Гарри.
Гарри открыл было рот, будто собираясь возразить, но тут же закрыл
его. Слезы, почти настоящие человеческие слезы, брызнули у него из глаз.
Необъяснимый гнев внезапно охватил Майкла.
- Брось эти сантименты, ты, проклятая ксерокопия!

Гарри слабо улыбнулся.
- Не пора ли включать гипердвигатель? - мягко спросил он.
Майкл закрыл глаза и потряс головой. Его шея почти окаменела от боли.
- Нет еще. Подожди, пока мы не окажемся в самой сердцевине Туннеля.
- Майкл, - заколебался Гарри, - а ты уверен в том, что он вообще
заработает?
- Наверняка не знаю, - сказал Майкл, - никто до нас еще не ставил
такого эксперимента. Туннель - это трещина в пространстве-времени, чьи
концы с противоположных сторон закреплены порталами. И это неустойчивая
трещина. Когда гипердвигатель работает, он изменяет объемы пространства.
Если это произойдет, когда мы окажемся внутри Туннеля - глубоко внутри,
возле его центральной точки, то удар при включении будет максимальным.
Вряд ли система саморегулирования порталов сможет выдержать такое.
- А что затем?
- Не знаю, - снова пожал плечами Майкл. - Уверен в одном: этот чертов
"Интерфейс" прекратит свое существование. К тому же, Гарри, индуцированный
нами коллапс будет продолжаться и дальше. Вспомни, что организованы и
другие туннельные каналы, идущие в Будущее за Джимом Болдером. Мне бы и в
тех пределах не хотелось давать Кваксу шанс еще раз поменять историю.
- А мы сможем закрыть остальные Туннели?
- Возможно, - опять пожал плечами Майкл, - удар будет сильнейший.
- А мы? - осторожно спросил Гарри.
- А ты как думаешь? - нахмурился Майкл. Затем, заметив направленный
на него напряженный взгляд, мягко сказал: - Извини меня, Гарри, я совсем
забыл. Ты, по-моему, что-то хотел сказать?
- Когда?
- Перед тем, как мы вошли в Туннель.
Голова Гарри неопределенно качнулась.
- А я-то думал, что ты уже все забыл.
- О Господи, Гарри, - взмолился Майкл, - у нас так мало времени, а
тут еще из-за тебя голова болит...
- Я умер.
- ...что???
- Я умер. Я имею в виду настоящего Гарри Пула. Подлинника ксерокопии.
- Глаза Гарри смотрели прямо на Майкла, и он продолжал размеренным
будничным тоном: - Я умер тридцать лет назад. Даже чуть больше.
Майкл, разбитый синдромом квантового одиночества, пытался понять весь
заключенный в этих словах смысл.
- Да как же... ты...
- У меня была аномальная реакция при прохождении методики
"Антистарость"; меня нельзя было сделать бессмертным. Теперь моего тела
уже нет. Такое бывает один раз из тысячи, сказали мне. После того, как я
это узнал, я прожил еще несколько лет. Тело мое старело очень быстро.
Тогда я решил записать виртуал, так как знал, что должно случиться. Я не
давал ему особых поручений. И не планировал передавать его тебе. Я просто
подумал, что когда-нибудь мой виртуал тебе пригодится. Просто в утешение.
- Я даже не знаю что сказать. Мне очень жаль, отец... Ты так молодо
выглядишь...
- У меня славный и здоровый вид, - улыбнулся Гарри. - Не надо, Майкл,
для меня теперь скромности не существует. Все, что мне нужно, - это быть
рядом с тобой, даже если это тебя иногда раздражает.
- Я помню, сколь много значила для тебя жизнь.
- Да, - кивнул Гарри, - спасибо. Я благодарю тебя за Гарри. Он умер
до того, как я - виртуал - был воссоздан. Я храню тот объем его памяти,
который он обычно предоставлял своим виртуалам. Отсюда некоторое
расхождение с подлинником. Незадолго до своей кончины он послал мне
сообщение.
- Он послал сообщение своему виртуалу! - вздохнул Майкл. - Да, это
мой отец.
- Майкл, он сказал, что не боится смерти, - продолжил виртуал. - Он
сильно изменился. Изменился с тех пор, как записал меня. Я думаю, что он
хотел, чтобы я рассказал тебе это. Возможно, просто в свое утешение.
Сплайн опять содрогнулся, на этот раз гораздо сильнее, и Майкл,
взглянув за борт, начал замечать какие-то детали в том, что ранее казалось
абсолютно бесформенным. По краю поврежденной шкуры Сплайна продолжали
бегать бело-голубые огоньки. Световые пятна, рождаясь в далекой точке
прямо в зените, спускались по стенкам пространственно-временного Туннеля и
исчезали из поля зрения. Их источником, догадался Майкл, была радиация,
рождавшаяся в Туннеле. Бесподобное ощущение скорости, безграничной, ничем
не контролируемой скорости, охватило его, и он вцепился в подлокотники.
Тонкий, хрупкий купол кабины был его единственной защитой, и ему очень
захотелось сжаться в комочек, спрятаться от несущегося на него неба.
- А почему он раньше ничего мне не говорил?
Голос Гарри был необычно жестким:
- Он не знал, как ты отреагируешь на это. Он слишком любил тебя,
чтобы причинить тебе боль, - надеюсь, ты его поймешь. Но главное то, что
между вами не было настоящей близости, теплоты. С тех пор, как тебе
исполнилось десять лет... - Он посмотрел на Майкла, - с тех пор ты общался
только со своими друзьями.
- Мне так жаль...
- Мне тоже, - серьезно ответил Гарри, - и ему...
- Сколько проблем создает эта чертовски длинная жизнь, - сказал
Майкл. - Но подожди... Я бы так ничего и не узнал, если бы тебя не
отправили в Облако Оорта - убедить меня вернуться.
- Они - межправительственный комитет, занимающийся этим делом, -
решили, что мне будет проще уговорить тебя вернуться, если ты не узнаешь о
смерти Гарри Пула.
- С чего это вдруг они пришли к такому выводу? - усмехнулся Майкл.
- А что может межправительственный комитет знать о взаимоотношениях
между отцом и сыном?
Стены Туннеля сжимались все теснее. По их поверхности продолжали
бегать яркие искры.
- Я думаю, пора, - вздохнул Майкл. - С гипердвигателем все в порядке?
- Конечно. Надеюсь, пока в порядке... Майкл! Я только что получил
сообщение!
- Сообщение? Ну кто еще здесь может устанавливать с нами связь?
- Это представитель восставших антител. Они не совсем роботы, Майкл;
каким-то образом они внедрились в трансляционную систему. Они требуют,
чтобы я позволил им поговорить с тобой.
- Чего им надо?
- Они окружили гипердвигатель и считают его своим заложником.
- И?
- Они требуют мира. В духе межвидовой гармонии. Они представили
длинный перечень условий. - Гарри внимательно посмотрел на Майкла. - Тебе
их зачитать? Первое...
- Нет, не надо. Скажи мне вот что. Ты еще можешь управлять
гипердвигателем?
- Да.
Майкл почувствовал, как головной спазм внезапно отпустил его, впервые
за долгие дни. Он засмеялся.
- Тогда скажи им, куда они могут прилепить свой перечень!
Голова Гарри поплыла вверх, он улыбнулся своей юной доверчивой
улыбкой.
- Я думаю, пора. Прощай, Майкл!
Двигатель начал оживать Весь Сплайн содрогался в конвульсиях.
Полосы бело-голубого света прорезали треснувшие
пространственно-временные стенки. Майкл почти физически ощущал град
пронизывающих кабину фотонов.
Каким-то уголком сознания он продолжал анализировать происходящее и
даже удивляться. Он почувствовал чудовищные толчки: разрушавшийся Туннель
выбрасывал Сплайн параллельно своей оси. В любой момент корпус "Краба" мог
расплющиться, похоронив под собой его обитателя; шкура Сплайна, наверное,
уже кипела. Мысль о том, что случившееся ничего не изменит, пришла слишком
поздно.
В мощном потоке ослепительно яркого света, вспыхнувшего внезапно
вокруг корабля, взорвался виртуал Гарри.
Кусочки Туннеля, казалось, летели вперед, обгоняя "Краб". Трещины в
пространстве-времени казались теперь ветвящимися Туннелями, уходящими в
бесконечность.
Майкл не понимал, что происходит. По-видимому, это не вполне
согласовывалось с задуманным...
Пространство-время было разрушено. Майкл страшно закричал.


Изображение портала стояло теперь на каждом уцелевшем трансляторе
"Друзей Вигнера".
Мириам Берг сидела на пожухлой траве, достаточно близко к центру
аппарата, чтобы за разрушенными домиками Друзей заметить россыпи
коричневатого песчаника - в углублениях, оставленных камнями Стоунхенджа.
Язофт Парц, облаченный в новенький, но совершенно не подходящий ему
наряд, сидел рядом с ней, подогнув под себя ноги. Вблизи стояла посадочная
шлюпка с "Нарликара". Братья Д'Арси отпустили Мириам на корабль Друзей
вместе со счастливо выловленными Широй и Язофтом.
Она чувствовала, что зеленые глаза Парца внимательно изучают ее. Он
почти излучал благорасположение. Ну и черт с ним! Черт с ними со всеми!
Мириам уставилась на изображение грациозного портала, словно
собираясь броситься сквозь экран, туда, к Майклу. Она знала, что если
сможет сосредоточиться, то забудет обо всем - и о странном, непроницаемом
человеке из Будущего, сидящем рядом с ней, и о Друзьях, копошащихся
вдалеке, и даже о проклятом разреженном воздухе и непостоянной гравитации,
вызванных повреждениями аппарата.
Долгожданный момент наступал. Портал, словно бриллиант, блестел на
экране ее транслятора.
Затем внутри портала бесшумно вспыхнуло ярко-голубое пламя и хлынуло
наружу. Вспышка осветила всех, кто смотрел в эту секунду на экран - лицо
Парца, бесцветные лица Друзей. Казалось, что у каждого из них горит в
руках яркая свечка.
Свет погас. Когда она набралась мужества и подняла глаза, портала уже
не было, в пространстве летели, блестя и кувыркаясь, куски каркаса.
Она швырнула транслятор на траву, экраном вниз.
- Вот и все, - сказал Язофт Парц. - Майкл Пул его запечатал.
В этом не приходилось сомневаться.
Мириам Берг сильно, до боли, вонзила пальцы в землю.
- Теперь придется чистить космос от этих обломков, - зачем-то сказала
она. - Опасны для навигации.
- Все уже прошло, вы же знаете, - продолжил Парц. - Теперь нам нужно
начинать жить заново.
- ?
- Нужно забыть о Прошлом. Или, в моем случае, о Будущем.
Она подняла голову, рассеянно глядя на Юпитер.
- Будущее никуда не денется, - сказала она. - Ваше собственное
Будущее. И здесь вам есть чем заняться. И Друзьям, разумеется.
- Чем же? - усмехнулся он.
- Как чем? Для начала - "Антистаростью". Впервые в жизни пройдете
современное - простите, древнее - медицинское обслуживание.
- Мы как инопланетяне на своей родной планете, - засмеялся Парц. -
Заброшенные так далеко от своего времени...
- Все будет отлично. - Она пожала плечами. - Можете основать колонию:
есть масса свободных мест - или направиться к звездам... Конечно, у вас
теперь нет гипердвигателя - остаются только субсветовые перелеты. Но
удовольствия от этого не меньше, уж поверьте мне.
- Да, конечно. Но такие предложения могут увлечь только молодых
людей, а не меня.
Мириам удивленно посмотрела на него.
- Что это значит? Сколько вам лет? Кто вы вообще такой, Язофт?
Он рассмеялся и хрустнул своими пальцами.
- О, я думаю, моя история уже закончена. Я видел, сделал, изучил
больше, чем даже мечтал. Или был достоин.
Ее глаза сузились.
- Вы отказываетесь от "Антистарости"? Смотрите, если вы просто
чувствуете вину из-за вашей работы в Оккупации, то никто...
- Дело не в этом, - мягко ответил Пари. - Я не имею в виду какие-то
сложные формы самоубийства, дорогая. И не страдаю столь сильно от чувства
вины. От этого никуда уже не денешься. Я, конечно, считаю, что, покинув
навсегда свое время на борту этого проклятого Сплайна, я принес землянам
больше пользы, чем вреда, и мне этого достаточно. Осуществились все мои
самые заветные желания. Я теперь знаю, что, хотя проект "Друзей Вигнера" и
провалился, Земля все равно будет освобождена от владычества Квакса. А
теперь мне ничего не нужно, я не думаю, что хотел бы наблюдать за этим
процессом. Вы понимаете меня?
- Кажется, да, - улыбнулась Мириам. - Хотя я могла бы упрекнуть вас в
близорукости. Вон, "Друзья Вигнера" продумали свой проект до самого конца
света!
- Они не только Будущим всей Вселенной занимались, - усмехнулся Парц,
- но и неплохо продумали свое собственное!
- Да, я помню, вы рассказывали мне о планах Ширы. Ну, а вы сами?
Совершить такое путешествие, навсегда потерять родную эпоху - и что? Опять
в политику?
- Возможно, - согласился бывший дипломат, - хотя после разговора с
Широй у меня появились новые идеи. Вы упоминали о межзвездных субсветовых
перелетах, помните? Возможно, я присоединюсь к Друзьям. Теперь они
собираются употребить в своих целях парадокс близнецов.
- Да, и побыстрее вернуться домой, - засмеялась Шира.
- За один год путешествия в космосе на Земле проходит пятнадцать! Мне
кажется, это не для вас.
- А как же вы, Мириам? Ведь вы тоже оказались в другом времени, и для
вас прошедшее здесь столетие - не менее грандиозный срок, чем для меня -
полтора тысячелетия. Что же вы собираетесь делать?
Она неопределенно пожала плечами.
- Еще не решила. Возможно, тоже полечу с Друзьями, чтобы вернуться
домой через пятнадцать столетий...
- ...и увидеть появление Майкла Пула в оккупированной Солнечной
системе? И его подвиг?
Мириам посмотрела на висящий в зените Юпитер, пытаясь разглядеть на
его фоне обломки разрушенного портала.
- Это позволит мне острее почувствовать потерю, - сказала она, - хотя
вы тоже понимаете, Язофт, Майкл уже не вернется. Туда, где он теперь, я
даже на звездолете попасть не смогу.
Они ненадолго замолчали, рассматривая на экранах своих трансляторов
искристые разлетающиеся обломки. Затем Парц сказал:
- Вставайте. Здесь очень холодно, да и дышать трудно. Давайте
вернемся на шлюпку "Нарликара". Там тепло и можно подкрепиться.
- Да, - вздохнула Мириам Берг. - В самом деле, отличная идея, Язофт.
Она встала, неуверенно держась на затекших от долгого сидения ногах.
Осторожно, даже нежно, Язофт Парц взял се под руку, и они медленно пошли к
шлюпке.


Пространство-время в самом деле очень хрупко.
Его материя изрешечена Туннелями самых разных масштабов. В масштабе,
меньшем, чем планковская длина, они образуются благодаря действию
неопределенностей, соотношение которых усложняет структуру мировых линий.
Некоторые из Туннелей достигают макроскопических масштабов - иногда
случайно, а иногда из-за вмешательства разума.
Пространство-время похоже на рыхлый весенний лед, пронизанный
мельчайшими трещинками и готовый превратиться в жидкую кашицу. Когда
внутри искусственно созданного Туннеля включился гипердвигатель Майкла
Пула, то, подобно громадному молотку, он стал крошить Туннель направо и
налево. Под ударами тут же зазмеились трещины, объединились в сеть, от
которой пошли новые трещины, непрерывно изменяя пространственно-временную
структуру.
Разбитый вдребезги Сплайн, торчащий из него "Краб", облако еще
недавно воинственных антител вокруг них - все это выскочило на другом
конце уже не существующего Туннеля со скоростью, на какие-то сантиметры в
секунду меньшей скорости света. Море выделившейся при взрыве энергии
излилось в пространство потоком сверхэнергичных частиц, ливнями
распространявшихся вокруг Сплайна.
Казалось, что среди тусклых спутников Юпитера зажглось маленькое
Солнце. Ужасные бури пронеслись в атмосфере Юпитера. Ближайшие спутники
мгновенно испарились. Колонисты погибли, а те, кто находился дальше,
ослепли.
Трещины разрушенного пространства-времени распространялись во все
стороны со скоростью света.
Взрывная волна докатилась до портала второго Туннеля, построенного
первым Правителем-Кваксом; его стабильность была нарушена.
Входное отверстие Туннеля стало быстро расширяться, достигнув многих
тысяч миль в поперечнике. В него вошел почти полностью превратившийся в
энергию корабль Майкла Пула. Затем невероятно раздувшийся многогранник
портала взорвался - слабое эхо взрыва долетело до Прошлого
полуторатысячелетней давности. Возникшие при этом гравитационные волны
разрушали все и вся на своем пути с мощью, непривычной даже для
ЗвездоЛомов КсиЛи.
Через прозрачную сеть только что созданных им в изобилии Туннелей
беспомощного Майкла Пула зашвырнуло в непостижимое уму Будущее.



16

Цепи событий пронизывали пространство.
Человек по имени Джим Болдер, пилотировавший Ночной Истребитель
КсиЛи, проник на своем корабле в самое сердце звездной системы Квакса, и
некстати примененные ее обитателями ЗвездоЛомы разрушили их собственное
Солнце.
Оккупация Земли Кваксом благополучно завершилась. Люди обрели
неслыханное могущество, и отныне у них не было соперника, кроме КсиЛи.
Они распространили свою цивилизацию по множеству звездных систем со
скоростью, намного превышающей скорость света. За этим последовал период,
названный впоследствии Ассимиляцией, в течение которого человечество
впитало в себя мудрость всех разумных существ, всю их индустриальную,
научную и философскую мощь.
Теперь впереди землян были только КсиЛи.
Последовавший неизбежный конфликт длился многие миллионы лет. Когда
он был разрешен, во Вселенной осталась только небольшая горстка людей.
Грандиозный проект, осуществление которого было жизненно важной целью
КсиЛи, продолжал неумолимо изменять Вселенную.
Звезды умирали. Правда, по-прежнему образовывались новые звезды,
возрождались уже угасшие, но основные соединения водорода и гелия начинали
загрязняться продуктами распада, и сроки формирования новых звезд
возрастали экспоненциально их уменьшающемуся количеству. А старели слишком
быстро.
Вселенская тьма начинала вступать в свои права.
КсиЛи закончили свой проект и сумели спастись от распадающегося
космоса.


Через пять миллионов лет после первого конфликта между человечеством
и Кваксом из Туннеля, некогда мгновенно исчезнувшего в буре гравитационных
волн, выплыли обломки давно мертвого Сплайна. Почти полностью лишенные
энергии, абсолютно черные, они медленно вращались в кромешной тьме. В них
не было и намека на жизнь.
Почти.
Квантовые функции, некогда переполнявшие Майкла Пула, возродили
Сплайн.
По нему прошла судорога нового бытия.


Люди могли бы назвать это "АнтиКсиЛи".
Оно было... огромным. Язык людей слишком беден на эпитеты, чтобы
описать такое.
Тем не менее термин "АнтиКсиЛи" хорошо подходил для него.
Оно было мыслящим и занимало пространство в многие световые годы в
поперечнике. В ту эпоху во Вселенной оставалось мало светящейся материи;
КсиЛи уже уходили из нее в светящихся кораблях-крепостях. Все оставшееся
начало распадаться, и АнтиКсиЛи легко могло обнаружить подвижных
обитателей того Океана, что Лежал-В-Основе-Всего.
АнтиКсиЛи управляло гигантскими проектами, пытавшимися любой ценой
найти путь за пределы умирающего космоса. Для того чтобы достичь своей
цели, КсиЛи были способны даже двинуться вспять времени, чтобы со стороны
управлять собственной эволюцией, превратив свою историю в замкнутую петлю
времени. АнтиКсиЛи было разумным руководителем этого процесса; оно, как и
античастицы, двигалось обратно во времени - начиная с момента своего
разрушения и до самого конца - до момента рождения.
Но теперь работа была выполнена. АнтиКсиЛи было довольно: частицы его
сумели-таки уйти от того... чему КсиЛи, даже в конце своего вселенского
пути, не могли сопротивляться.
Теперь АнтиКсиЛи могло уйти.
Оно стало расширяться, становясь все разреженнее и разреженнее; в
легких нелокализируемых вспышках селектронов и нейтралино Оно
размножалось, делилось, рассеивалось, тонуло в вакууме...
Но это было еще не все: появилось что-то новенькое.


Майклу не составило труда проверить состояние своего хрупкого
корабля.
Внутрь кабины еще продолжала поступать энергия из внешних комплексов
корабельного питания. На сколько ее хватит? На несколько часов? Между
кабиной и остальным "Крабом" не было связи, невозможно было вызвать Гарри,
чтобы узнать состояние Сплайна; чертовы антитела опять принялись грызть
корпус корабля; коммуникационная панель оповещала об их очередных
достижениях и ультиматумах.
У Майкла не было никакой зацепки. Он не мог оценить ситуацию. Он не
переживал, страха Будущего, как раньше, у него тоже не было. Это просто
чудо, что он смог выжить после размножения Туннеля... Странный и
неожиданный выигрыш в лотерею.
Гарри, конечно, уже не стало.
Вселенная здесь казалась мертвой, старой, темнеющей. Кабина "Краба"
была единственным затерянным здесь островком света и жизни.
Здесь, в конце Времен, Майкл стал по-настоящему одиноким.
Он собрал всю оставшуюся еду, обычная повседневная работа,
выполняемая на одинокой галере, доставила ему неожиданное удовольствие.
Майкл лег в кресло с подносом, полным таких для него обычных, но
бесконечно вкусных деликатесов, и притушил освещение.
Один Господь знает, где он теперь... Если вообще термин "где" еще
можно употреблять после такого чудовищного разрушения
пространства-времени. На небе было едва различимо несколько тусклых
багрово-красных звезд. Сколько времени нужно, чтобы добраться до них?
Нигде не видно было ни малейших признаков существования разума.
"Ну конечно, - подумал Майкл, - у них было достаточно времени, чтобы
решить все свои проблемы. За миллионы лет, обладая гипердвигателями и
сингулярной технологией, можно успеть полностью изменять Вселенную..."
Реконструированная разумом Вселенная сразу бросилась бы в глаза, как
неоновый рекламный плакат в тысячи световых лет высотой.
...Однако Вселенная продолжала стареть и умирать.
По субъективному времени, затраченному на прохождение Туннеля, он
понял, что проскочил в Будущее не более чем на несколько миллионов лет -
песчинка в Великой Бесконечности, - но все признаки жизни во Вселенной
исчезли. Может, быть, хоть где-нибудь жизнь еще сохранилась?
Майкл тоскливо усмехнулся, вспомнив Ширу. Как далеки были ее радужные
мечты о жизни, заполнившей Вселенную, об управлении ее динамической
эволюцией...
Не будет Последнего Наблюдателя. В конечном итоге проект "Друзей
Вигнера" полностью провалился - некому получать их послание. "Но, Господи,
- подумал Майкл, - какая же это была грандиозная концепция!"
Он доел и осторожно опустил поднос на пол, затем выпил стакан чистой
воды и направился в душ; ему удалось помыться под горячей водой. Майкл
пытался внимательно следить за своими органами чувств, стараясь не
пропустить ни одного ощущения. Все-таки он был самым последним человеком
во Вселенной. Такая история должна завершиться достойно.
Он решил послушать музыку, почитать книги. Делать то, на что способно
только разумное существо.
Свет начал гаснуть. Даже коммуникационная панель замерла навсегда.
Ну что же, освещения пока хватало для чтения. В тусклом свете
багряных звезд он почти на ощупь добрался до кресла.
Постепенно становилось все холоднее, корабль явно остывал. Интересно,
что же прикончит его: холод или нехватка воздуха?
На самом деле страха не было. Наоборот, Майкл как будто заново
родился, впервые за столетие груз прожитых лет не тяготил его.
Возможно, он нашел в смерти покой, закономерный итог своей долгой и
насыщенной жизни. В конце концов его удовлетворяло уже то, что он прожил
столько, чтобы увидеть все это.
Он скрестил руки на груди, по телу прошла легкая дрожь.
И он осторожно прикрыл глаза.


Что-то оживило АнтиКсиЛи - какой-то случайный всплеск сознания.
Искусственное сооружение?..
Как могли холодные обломки попасть сюда, в это пространство и это
время?
Но в них ощущалось присутствие жизни. Там тлела слабая свеча
сознания...
АнтиКсиЛи потянулось к нему.


Неожиданно рядом с куполом "Краба" возник другой корабль.
Умирающий Майкл потрясенно уставился на него.
Корабль был похож на кленовое семечко. Ни один огонек не освещал его
маленький стручкообразный корпус. На многие сотни миль он раскинул, словно
тени, черные крылья, различимые в беззвездном небе лишь при легких
колебаниях.
О таких кораблях рассказывали ему Друзья Вигнера.
КсиЛи.
Невыносимый холод клешнями разорвал грудь; глотка, перехваченная
спазмом, не пропускала еще остававшийся в кабине кислород. В глазах
потемнело.
"Нет, - молча молил он кого-то, - только не сейчас!" Его широко
раскрытые глаза смотрели прямо на корабль КсиЛи, последние силы ушли на
мгновенный всплеск сознания.
"Нет, только не сейчас! Я еще не понял, что это... Пожалуйста..."


АнтиКсиЛи задуло еще трепетавшую свечу. Последнее тепло покинуло
разрушенный корабль, воздух инеем стал оседать на коммуникационной панели,
креслах - и на одиноком забытом теле человека.
АнтиКсиЛи выпустило в космос трепетавшее в теле пламя, удивившись его
микроскопическому ужасу, его изумлению, его безнадежной жажде жить.
Пламя было рассеяно по квантовым полям - акаузальным и нелокальным.


Теперь, лишенный тела, Майкл плавал в космосе крошечным драгоценным
бриллиантом, полным сознания, в безбрежном погасшем мире, лишенном всяких
ориентиров.
Он не мог даже пощупать свой пульс, чтобы определить время. Но что-то
неотлучно присутствовало рядом с ним в этом уставшем мире.
Бытие. Оно было как огромный потолок, под которым бестелесным
мотыльком порхало теперь его сознание. Он чувствовал прекрасную усталость,
удовлетворение путника в конце длинного и трудного пути. Еще долгое время
он оставался под покровительством Бытия.
Затем Бытие начало растворяться.
Майкл пытался кричать, как ребенок, зовущий своих гигантов-родителей.
Ему казалось, что ледник его памяти и ощущений начал делиться на сотни
маленьких айсбергов; они продолжали дробиться, пока не растаяли во все
принимающем в себя море...
Один.


Только наблюдая за медленным изменением его ощущений, можно было
приблизительно измерить прошедшее время.
Он впал в отчаяние. Как он был занесен сюда, что спасло его разум
таким неожиданным образом?
Отчаяние превратилось в гнев, и гнев надолго овладел им. Но затем
прошел и гнев.
Им овладело любопытство, и он начал эксперименты со своим сознанием.
Физически, по-видимому, он представлял собой компактный волновой пакет
функций вероятности; теперь он начал разворачивать этот пакет,
сконцентрировав сознание на перемещении в пространстве-времени. Ему
казалось, что он носится над куполом космоса, не ограниченный ни
размерами, ни возрастом, ни скоростью.
В остатках умерших галактик он разыскал следы разумной деятельности и
в раздумье перемещался среди этих забытых памятников закончившейся
истории, подолгу застывая то над неведомо как занесенной в космос детской
игрушкой, то над огромной космической крепостью.
Повсюду он находил следы прошедших войн. Разрушенные звезды и
планеты, растраченная впустую энергия...


И Майкл начал действовать.
Сначала он стал давать обозначения тем местам, которые посещал. Но
затем, по прошествии времени, он преодолел барьер сознания, ограничивающий
мышление.
Он состоял из волновых квантовомеханических функций. Они простирались
везде, связывая пространство со временем. Это была паутина, наброшенная
поверх всех стареющих галактик; они смешивались, отражались друг в друге,
взаимодействовали друг с другом, подчиняясь верховной логике физических
законов.
Его чувство масштаба ослабло, так что он уже не ощущал разницы между
электроном и гравитационным полем звезды. Его чувство времени изменилось,
так что он одинаково долго - субъективно долго - мог наблюдать и единичный
акт кварк-глюонного взаимодействия и медленный распад почти стабильного
протона. Теперь его мышление уже немногим напоминало человеческое.
И наконец он подготовился к последнему шагу.
Человеческое сознание было создано искусственно. Одни люди верили,
что боги вдохнули душу в их тела. Но позднее появилась идея саморазвития,
эволюции разума. Теперь Майкл понимал, что это были не более чем модели,
иллюзии - зыбкое отражение Истинной Реальности.
Ему, Последнему Человеку, уже не нужны эти самоуспокаивающие теории.
Сознания нет, понял он. Есть только отражение и восприятие.
Он расслабился в некоем эквиваленте улыбки, описанном в неслыханной
древности одним математиком, неподалеку от столь же древнего теперь
Стоунхенджа. Его душа вспыхнула, а затем медленно угасла.
Он был теперь вне времени и пространства. Квантовые функции,
пронизывающие всю Вселенную, скользили за ним как широкая, пенящаяся и
бурлящая река; его глаза были до краев наполнены серым светом, который
струится везде из ниоткуда.
Время незаметной рекой продолжало струиться вдаль...
А затем...


А затем был ящик - плывущий в пространстве тетраэдр с прозрачными
стенками.
Внутри ящика из угла в угол ходил человек, одетый в шкуры убитых
животных. За ним тянулась свитая из лиан веревка. Он был изможден и
невероятно грязен, его шкуры были покрыты изморозью. Он изумленно смотрел
на звезды.


Беспредельно распространившаяся в пространстве и времени разумная
суть Майкла опять пришла в движение. Что-то начинало меняться...


История продолжалась.

Дизайн 2010 - 2012 год     По всем вопросам и предложениям пишите на goldbiblioteca@yandex.ru